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20/6/07 - DJ:

Descubren "La herradura cósmica"

Un anillo de Einstein casi completo.
Para ver en el espacio más profundo, un telescopio regular, no sirve. Pero sí se puede hechar mano del poder de una masiva galaxia que curve la luz de otra que esté aún más distante, lo que se denomina lente gravitacional. Y un equipo europeo de astrónomos ha encontrado uno de los descubrimientos de mayor suerte de todos, un anillo de Einstein, donde el lente y la galaxia más distante se alínean casi perfectamente. Por su forma única, lo llaman "La herradura cósmica".

Un anillo de Einstein casi completo. Imagen:SDSS

El descubrimiento fue hecho por más de una docena de astrónomos de un puñado de universidades europeas, desde Inglaterra a Rusia. El paper en el que publican el descubrimiento se llama "The Cosmic Horseshoe: Discovery of an Einstein Ring around a Giant Luminous Red Galaxy", que ha sido enviado a Astrophysics Journal.

El objeto fue encontrado al depurar los datos en el Sloan Digital Sky Survey. Este estudio usa telescopios robóticos para capturar imágenes del cielo; eventualmente realizará un mapa del 25%, viendo unos 100 millones de objetos. Los astrónomos miran regularmente a través de esta vasta cantidad de datos y encuentran toda clase de objetos interesantes.

Luego, los investigadores realizaron observaciones usando el telescopio de 2.5m Isaac Newton en La Palma y el telescopio BTA de 6m en Rusia. Esto les dio la imagen que se muestra en la nota, así como información espectral para determinar los constituyentes químicos del lente y el objeto de fondo.

En la imagen se observa una galaxia esférica roja rodeada casi por completo de un anillo azul. En realidad, es una galaxia relativamente cercana, localizada a 4.6 mil millones de años luz (el lente) y luego una galaxia azul más distante, a 10.9 mil millones de años luz.

Desde nuestro punto de vista, se alínean casi perfectamente, por lo que la luz de la galaxia azul está enfocada por la gravedad del lente.

El lente es una galaxia roja extremadamente roja, conteniendo unos 5 billones de veces la masa del Sol. Para comparar, nuestra Vía Láctea sólo contiene 580 mil millones de masas solares.

La galaxia más distante es una galaxia con una altísima tasa de formación estelar -evidenciada por el espectro azul de su luz. Si no estuviera detrás del lente, los astrónomos ni siquiera sabrían que está allí. Pero al estar justo detrás, su luz ha sido enfocada en un anillo casi completo alrededor del lente.

El descubrimiento da a los astrónomos dos útiles direcciones de investigación adicional: la distribución de materia oscura alrededor de galaxias rojas luminosas y la formación estelar en el universo primitivo.

Fuentes y links relacionados


  • UniverseToday:The Cosmic Horseshoe, a Nearly Complete Einstein Ring

  • Paper:The Cosmic Horseshoe: Discovery of an Einstein Ring around a Giant Luminous Red Galaxy




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