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9/6/07 - DJ:

Dúo estelar supermasivo

Las dos estrellas más masivas jamás descubiertas están orbitando una a otra a 20.000 años luz de la Tierra, cerca del centro de nuestra galaxia. La más pesada es 114 veces más masiva que el Sol -tan grande que de acuerdo a algunos astrónomos debería haber explotado.

En el centro del cúmulo, el par de estrellas A1 serían las más pesadas conocidas. Image: HST.

Vía Stuart Clark, NewScientist.com
Anthony Moffat de la Universidad de Montreal anunció el descubrimiento de las estrellas, nombradas "A1" en la Reunión de la Sociedad Canadiense de Astronomía en Kingston, Ontario.

Ya se habían descubierto algunas estrellas cuya masa superaba los 100 soles, pero este hallazgo, aparentemente, rompe todos los récords. La marca anterior también pertenecía a un sistema binario. WR20a o Westerlund 2, como se lo llamó, es un dúo de estrellas de unas 80 masas cada una.

La medición es posible porque las dos estrellas, en el cúmulo NGC 3603, están orbitándose mutuamente. Esto permite a los astrónomos observar el alargamiento y estrechamiento de la luz, debido al efecto Doppler, mientras las estrellas corren alrededor de la otra completando una órbita en 3.8 días.

Moffat y sus colegas recolectaron los datos Doppler usando el Very Large Telescope (VLT) de ESO en Chile. Conociendo la velocidad de las estrellas, y su distancia, se pudo calcular su masa para que la gravedad las mantenga en esa órbita.

"Estoy asombrado y muy curioso", dijo el astrofísico John Brown de la Universidad de Glasgow, que no es miembro del equipo. "No pensaba que estrellas tan grandes podrían existir, deberían explotar en pedazos".

A más masiva es una estrella, más radiación genera dentro de su núcleo. Eso incrementa la presión ejercida en las capas exteriores de la estrella mientras la radiación lucha por escapar al espacio.

En el mismo cúmulo se halló otra sistema binario, nombrado como C en la imagen, con un período orbital de 8.92 días, aunque las masas de sus componentes, que también se espera sean altas, no están disponibles todavía.



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