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2/6/07 - DJ:

Primera imagen de una estrella como el Sol

Usando un conjunto de cuatro telescopios, astrónomos americanos captaron una imagen detallada de Altair, una de las estrellas más cercanas.

Infografía del interferómetro CHARA.Credit: Zina Deretsky (National Science Foundation)

La imagen de la estrella es la más detallada jamás tomada usando la innovativa técnica de interferometría óptica, comentó John Monnier, astrónomo de la Universidad de Michigan.

Más allá de la nueva metodología, las observaciones proveen nuevos datos que quizás fuercen a los teóricos a revisar sus ideas respecto del comportamiento de las estrellas de rápida rotación como Altair.

Monnier y el graduado Ming Zhao lideraron un equipo internacional que realizaron las observaciones de Altair usando cuatro de los seis telescopios de las instalaciones CHARA de la Universidad de Georgia State. CHARA es una sigla que en inglés significa Center for High Angular Resolution Astronomy, es decir Centro para astronomía de resolución de gran angular, un conjunto en Monte Wilson, California.

Los telescopios fueron separados por unas 300 yardas. Tubos de vacío llevaron la luz estelar de los cuatro aparatos a un dispositivo llamado Michigan Infrared Combiner o MIRC, de la Universidad de Michigan.

El combinador permitió a los investigadores unir la luz infraroja de los cuatro telescopios simulando un único instrumento gigante. El resultado fue una imagen de detalles sin precedentes, unas 100 veces más nítida que las imágenes del telescopio espacial Hubble.

Otros equipos ya habían usado la técnica para adquirir imágenes de la superficie de estrellas gigantes, cientos de veces más grandes que Altair. Pero el equipo de Michigan provee la primera imagen de una estrella de la secuencia principal.
Los astros de la llamada secuencia principal son la mayor población de estrellas lo que genera expectativa por las oportunidades de investigación futuras.

El astro en cuestión es la estrella más brillante de la constelación El Águila y claramente visible a ojo desnudo en los cielos del hemisferio norte. La cercana estrella es más caliente y joven que el Sol y posee cerca del doble de tamaño. Se distingue además por rotar 60 veces más rápido que nuestra estrella huésped.

Estudios previos revelaron que su rapidísima rotación crea fuerzas centrífugas que convierten al astro en ovalado, ya que su radio es mayor en el ecuador que en los polos. Es que gira a unos 300 kilómetros por segundo en su ecuador lo que genera que su forma sea un 22% más ancha que alta.
Ya en 1924 el astrónomo Hugo von Zeipel predecía que las rápidas rotaciones generarían este tipo de bulto ecuatorial. Además infirió que estas estrellas mostrarían una banda oscura en el ecuador llamada "oscurecimiento gravitacional". El ensanchado ecuador aparecería oscurecido porque estaría más lejos del núcleo y por lo tanto, más frío que los polos.

La imagen de CHARA de Altair, resultado de las observaciones realizadas en dos noches el último verano, es la primera imagen de una estrella que permite confirmar visualmente la idea básica del oscurecimiento gravitacional. Sin embargo, en la imagen de Altair este oscurecimiento ecuatorial es mayor al predicho por los modelos estándar, lo que genera incertidumbre en los modelos actuales, comentó Monnier.

Zhao agrega que "tomar imágenes de estrellas es sólo el principio. Vamos a aplicar esta tecnología para fotografiar exoplanetas alrededor de estrellas cercanas".

El paper se publica en Science Express con el título Imaging the Surface of Altair


Links relacionados
  • Nota en SpaceRef

  • Nota en Physorg

  • Nota de prensa de UM



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