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18/7/07 - DJ:

La vieja luna Japeto de Saturno retiene su joven figura

La distintiva luna de Saturno está criogénicamente congelada en el equivalente de sus años adolescentes, una reliquia de cuando el sistema solar era joven.

Crédito:NASA/JPL/Space Science Institute

Estos resultados aparecen en la versión online del diario Icarus.
La nave Cassini sobrevoló la luna en 2005 y descubrió que tiene una forma de nuez, abultada en su región media. Sobre esa región tiene una cadena montañosa exactamente a lo largo de su ecuador.

"Hemos modelado cómo Japeto formó su gran abultamiento y porqué su rotación se enlenteció hasta su período actual cercano a los 80 días. Como un inesperado bonus, Japeto nos dijo cuán viejo era", dice Dennis Matson, científico del proyecto Cassini en el JPL. "Se esperaría una luna con un rápido giro para tener ese abultamiento, pero no una con un giro lento, porque el bulto tendría que haber sido mucho más chato".

Los científicos calculan que originalmente rotaba mucho más rápido - al menos 5 horas, pero menos de 16 por revolución. La rápida rotación le dio a la luna una forma ovalada que incrementó el área de superficie. Con el tiempo la rotación se hizo más lenta hacia un período de 16 horas y la caparazón externa de la luna se congeló. Es más, el área de superficie de la fría luna es ahora más chica. El excesivo material de la superficie era muy rígido como para retroceder suavemente hacia la luna. En cambio, se apiló en una cadena de montañas en el ecuador.

Para que las fuerzas enlentecieran a la luna hacia su rotación actual, su interior tendría que ser mucho más cálido, cercano al punto de fusión del hielo de agua.

Luego de pensar varios modelos, los científicos concluyeron que el calor vino de sus rocas, que contienen isótopos radioactivos de corta vida de hierro-60 y aluminio-26. Como estos elementos decaen en un tiempo conocido, permite a los científicos estimar la edad de la luna. Los cálculos indican que Japeto tiene aproximadamente 4.564 millones de años de edad.

Evidencia de estos mismos isótopos se han encontrado en meteoritos formados en el sistema solar interior. Por lo tanto, existe la posibilidad de comparar la temprana cronología del sistema solar exterior con otros objetos internos, como la Tierra, la Luna y los asteroides.

El próximo encuentro cercano de Cassini con Japeto ocurrirá el 10 de septiembre de este año, a mil kilómetros de su superficie.


Fuentes y links relacionados


  • Nota en la página de Cassini

  • Nota en Physorg

  • Paper:Iapetus' geophysics: Rotation rate, shape, and equatorial ridge;Received 23 July 2006; revised 30 January 2007. Available online 28 March 2007.


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