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31/8/07 - DJ:

Recreando supernovas en el laboratorio

¿Qué ocurre cuando muere una estrella? ¿El Universo se está expandiendo o contrayendo?. Nuevos experimentos intentan contestar grandes preguntas como éstas.


Miembros del departamento de física de la Universidad del Estado de Florida (FSU) han comenzado a utilizar una innovadora instalación para conducir experimentos que podrían ayudar a proveer respuestas a esas preguntas.

RESOLUT es el nombre de la instalación, localizada en el campus de la FSU. RESOLUT viene de "REsonator SOLenoid with Upscale Transmission".

En los pasados meses, los investigadores han venido usando RESOLUT para crear partículas radioactivas de corta vida, similares a las que hay dentro de las estrellas en explosión. Los datos de los experimentos se usan como bases de hipótesis acerca del comportamiento de la materia y las propiedades físicas que gobiernan el universo.

"Estamos haciendo experimentos que replican, en una forma controlada, las explosiones que ocurren en las estrellas", dice Ingo Wiedenhover, profesor de la FSU y líder del equipo RESOLUT. "Esto nos ayuda a entender el proceso nuclear que ocurre en las estrellas, el origen de los elementos y cómo explotan las estrellas".

Llegar a este punto ha sido un arduo proceso que comenzó en 2002.

"Luego de cinco años de propuestas, recolección de fondos, diseño, creación y cauteloso testeo, estamos muy contentos de que así es como logramos que esté en línea para los experimentos", sidce Samuel Tabor.

Con sus 16 toneladas, RESOLUT permite a los investigadores disparar un rayo de partículas atómicas a través de un tubo de acero a velocidades que se aproximan a los 60 millones de millas por hora -casi un 10% de la velocidad de la luz- y luego observar las reacciones nucleares que ocurren.

"Cuando el rayo choca un objetivo, la colisión produce núcleos exóticos que contienen propiedades similares a aquellas en las estrellas y sus explosiones. Pero quizás el mayor valor como instrumento científico es su función como espectómetro de masa, un dispositivo que permite identificar y estudiar las partículas de corta vida creadas durante estas explosiones en miniatura", agrega Wiedenhover.

Wiedenhover está supervisando varios experimentos que crean por una fracción de segundo, un tipo específico de núcleo radioactivo que sólo se encuentran en un tipo de explosión, conocida como Supernova Tipo Ia.

"Las supernovas Tipo Ia resultan cuando un cierto tipo de estrellas conocidas como enanas blancas alcanzan una masa crítica y quema su combustible nuclear tan rápido que explota de repente. Lo que hace a estas explosiones tan útiles para los astrofísicos es que siempre liberan la misma cantidad de energía, por lo que su pico de brillo es virtualmente el mismo. Este nivel uniforme de brillo hace a las supernovas Tipo Ia útiles como 'velas estándar' para medir distancias a través del universo".

"Ahora, con RESOLUT esperamos aprender más sobre estas gigantescas explosiones nucleares, a salvo en nuestro laboratorio".

Fuentes y links relacionados


  • Nota en Physorg

  • Nota de prensa en FSU



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