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7/8/07 - DJ:

Spitzer ve una colisión galáctica

Cuatro galaxias están chocando en una de las más grandes colisiones jamás observada.
Cuádruple fusión en el cúmulo CL 0958+4702.Crédito: NASA/JPL-Caltech/K. Rines (Harvard-Smithsonian CfA)

La galaxias se fusionarán eventualmente en una sola y gigantesca galaxias, unas 10 veces más masiva que nuestra Vía Láctea. Esta rara visión provee una mirada sin precedentes en cómo se forman las galaxias más masivas en el universo.

"La mayoría de las fusiones de galaxias de las que sabemos son como autos compactos chocando" dice Kenneth Rines del Centro de Astrofísica Harvard-Smitshonian. "Lo que tenemos aquí es como cuatro camiones de arena chocando juntos", añade Rines, autor líder de un nuevo paper aceptado para su publicación en Astrophysical Journal Letters.

Las colisiones o fusiones entre galaxias son comunes en el universo. Aunque las estrellas en esas galaxias son lanzadas como arena, tienen tanto espacio entre ellas que sobreviven al choque galáctico.

Las fusiones entre una gran galaxia y varias otras pequeñas, llamadas fusiones menores, están bien documentadas. Por ejemplo, una de las fusiones menores bien conocida se está llevando a cabo en la Galaxia Telaraña (MRC 1138-262), una galaxia masiva que está cazando docenas de pequeñas en su "tela" de gravedad. Los astrónomos han sido testigos también de fusiones mayores entre pares de galaxias de similar tamaño. Pero una fusión entre múltiples galaxias masivas no habían sido vistas hasta ahora.

La cuádruple fusión fue descubierta accidentalmente durante un estudio de Spitzer de un cúmulo distante, llamado CL0958+4702, localizado a unos 5 mil millones de años luz. El telescopio infrarrojo primero observó una inusualmente grande nube de luz que provenía de la reunión de cuatro galaxias elípticas. Tres de ellas son del tamaño de nuestra Vía Láctea mientras la cuarta es tres veces más grande.

Análisis posteriores de la nube reveló que está hecha de miles de millones de viejas estrellas expulsadas y abandonadas en el choque. Cerca de la mitad de las estrellas volverán a caer hacia las galaxias. "Cuando la fusión se complete, ésta será una de las mayores galaxias en el universo", dice Rines.

Las observaciones también muestran que la fusión carece de gas. Los teóricos predicen que las galaxias masivas crecen en una variedad de formas, incluyendo fusiones ricas o pobre en gas. En las fusiones ricas en gas, las galaxias son bañadas con gas que forma nuevas estrellas, en el otro caso, no se forman al carecer de gas.
En el encuentro cuádruple, Spitzer sólo encontró viejas estrellas.

En adición a las observaciones con Spitzer, Rines y su equipo usó el telescopio conocido como Multiple Mirror Telescope (MMT, Telescopio de espejos múltiples) para confirmar que las cuatro galaxias están entrecruzadas y el Observatorio de rayos-X Chandra para pesar la masas del gigante cúmulo de galaxias en el que la fusión fue descubierta.


Fuentes y links relacionados


  • Nota de prensa de Spitzer

  • Nota de prensa de CfA



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