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19/9/07 - DJ:

¿Un cálido Polo Sur? Sí, en Neptuno!

El polo sur de Neptuno es 10 grados más calido que el resto del planeta. El verano, en el remoto mundo, crea una ruta de escape para el metano.

El "caliente" polo sur de Neptuno. (VISIR/VLT)

Un equipo internacional de astrónomos usando el VLT de ESO ha descubierto que el Polo Sur de Neptuno es mucho más cálido que el resto del planeta. Esto es consistente con el hecho de que el final del verano sureño y esa región ha estado cubierta por el sol por 40 años.

Los científicos están publicando los primeros mapas de temperatura de la porción más baja de Neptuno, mostrando que esto cálido polo sur está proveyendo una vía de escape al metano fuera de la atmósfera.

"Las temperaturas son tan altas que el gas metano, que debería estar congelado en las partes más altas de la atmósfera del planeta (la estratosfera), puede filtrarse de esta región", dice Glenn Orton, autor del paper. "Esto resuelve el largo problema de identificar la fuente de las altas abundancias del metano en la estratósfera".

La temperatura en el polo sur es unos 10 grados Celsius superior al resto del planeta, que -en promedio- es de 200 grados Celsius bajo cero.

Neptuno es el planeta más alejado de nuestro sistema solar (Plutón está más lejos, claro, pero es ahora considerado como planeta enano), está localizado unas 30 veces más lejos del Sol que la Tierra. Sólo llega al planeta 1/900 partes de la luz solar que lo que nos llega a nosotros.

La variación de temperatura en Neptuno es consistente con los cambios estacionales. Una año en aquel planeta dura unos 165 años terrestres. Ha sido verano en el polo sur por 40 años y los astrónomos predicen que mientras el invierno se torno verano en el polo norte, una abundancia de metano se filtrará del polo sur en unos 80 años.

"El polo sur de Neptuno está actualmente inclinado hacia el Sol, como el polo sur de la Tierra está inclinado hacia la estrella durante el verano en el Hemisferio Sur", explica Orton. "Pero en Neptuno, el verano antártico dura 40 años en vez de unos pocos meses, y una gran cantidad de energía solar durante ese tiempo puede hacer grandes diferencias de temperatura".

Las nuevas observaciones también revelan puntos cálidos en la estratosfera que no tiene analogía inmediata con otras atmósferas planetarias. Pero es el metano de la alta atmósfera que absorve la luz roja del sol y refleja la luz azul al espacio, haciendo que Neptuno apareza azul.

Los nuevos resultados se publican en el paper "Evidence for Methane Escape and Strong Seasonal and Dynamical Perturbations of Neptune's Atmospheric Temperatures", por Glenn S. Orton et al., en Astronomy and Astrophysics.

Fuentes y links relacionados


  • Nota en EurekAlert

  • Nota de prensa en ESO



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