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26/10/07 - DJ:

Estrellas alrededor de cuásar

Nuevas imágenes del Telescopio Espacial Hubble revelan la verdadera naturaleza de lo que, en estudio previos, parecía una galaxia elíptica.
Las imágenes muestran caparazones de estrellas alrededor de un brillante cuásar, conocido como MC2 1635+119, que domina el centro galáctico. Las burbujas de estrellas parecen indicar un choque titánico con otra galaxia en el pasado relativamente cercano.

Imagen:NASA, ESA, and G. Canalizo (University of California, Riverside)

La colisión está alimentando, además, el agujero negro supermasivo en el centro de la galaxia. La acreción hacia el agujero es la fuente de energía del cuásar. Esta observación apoya la idea de que al menos algunos cuásares nacen de las interacciones galácticas.

"La mayoría de los cuásar estaban activos en el Universo primitivo, que era más chico, por lo que las colisiones eran más frecuentes" dice Gabriela Canalizo de la Universidad de California, Riverside.

Estudio previos de esta galaxia con telescopios de suelo mostraron una galaxia normal, elíptica, conteniendo una vieja población de estrellas. Se necesitó la nítida mirada del Hubble y su ACS y la precisión espectroscópica del W.M.Keck en Hawaii para develar las débiles burbujas estelares.

Las nuevas observaciones revelan al menos cinco cáscaras interiores y escombros adicionales desde el centro galáctico. Las burbujas se parecen a las ondas que se forman en un estanque al tirar una piedra. Se formaron cuando una galaxia fue tironeada por las fuerzas de marea durante la colisión. Algunas de las estrellas fueron barridas del campo gravitacional, creando las burbujas o caparazones. La más lejana está a 40.000 años luz de distancia del centro.

Simulaciones computacionales estiman que el encuentro ocurrió hace 1.7 mil millones de años. La fusión mismo ocurrió durante unos pocos cientos de millones de años y avivó un torbellino de nacimientos estelares. Datos del Keck revelan que muchas de las estrellas en la galaxia son de 1.4 mil millones de años de edad, que es consistente con la edad de la fusión. Esta actividad ocurrió antes de que la luz dejara el cuásar y comenzara su largo viaje a la Tierra.

Las estrellas se están mezclando y eventualmente los caparazones se disiparán.

"Esta podría ser una fase transitoria, común en las elípticas, que dura sólo 100 millones a mil millones de años", agrega Canalizo.

"La formación de burbujas y la actividad actual del cuásar podrían haberse disparado por una interacción entre dos grandes galaxias o entre una grande y una menor. Se necesitan observaciones espectroscópicas de alta resolución para determinar el tipo de fusión" dice Nicola Bennert, colega de Canalizo.

Los resultados aparecerán en la edición del 10 de noviembre en The Astrophysical Journal.

Fuentes y links relacionados


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