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7/11/07 - DJ:

Descubierto quinto planeta alrededor de una estrella

Un equipo de astrónomos anunció el descubrimiento de un quinto planeta alrededor de 55 Cancri, convirtiéndola en la única estrella -a parte del Sol- en hospedar un sistema así.

Ilustración:NASA/JPL-Caltech

El descubrimiento viene luego de 19 años de observación de 55 Cancri y representa un hito para el equipo de búsqueda de planetas de Carnegie que este año celebra el 20º aniversario de su primer intento de búsqueda de exoplanetas al analizar los tambaleos que causan a su estrella huésped.

La larga historia de mediciones del equipo - más de 300 sólo para la estrella en cuestión- hizo posible el descubrimiento del sistema de cinco planetas, dice Geoffrey Marcy, profesor en Berkeley, quien con Paul Butler, ahora en el Carnegie, comenzó las observaciones de muchas estrellas cercanas en el Observatorio Lick de la Universidad de California en 1987.

El peculiar sistema de 55 Cancri, localizado a 41 años luz en la dirección de la constelación de Cáncer, es notable también porque sus cuatro planetas interiores y su exterior gigante se asemeja a nuestro sistema solar.

"Este sistema es interesante porque hay un planeta gigante a 6 UA (Unidades astronómicas) y cuatro planetas más pequeños dentro de 0.8 UA, con un gran vacío entremedio, justo donde se esperaría encontrar un planeta del tamaño de la Tierrra", dice Marcy.

De acuerdo a la autora Debra Fischer, de la Universidad de San Francisco, el quinto planeta está en la zona habitable del planeta en la que el agua puede existir como líquido. Aunque el planeta es una gigante bola de gas, el agua líquida puede existir en la superficie de una luna o en otros planetas rocosos que se pudieran encontrar en la zona. "En estos momentos estamos buscando en el vacío entre la órbita de 260 días del nuevo planeta y los 14 años de órbita de otro gigante gaseoso y si hay que apostar, apuesta a que hay más material orbitando allí".

Fischer hace notar que lo que ocupe ese vacío tiene que ser otro planeta del tamaño de Neptuno o menor, porque algo mayor desestabilizaría las órbitas de los otros planetas. Todos los planetas alrededor de 55 Cancri están en órbitas estables, casi circulares, como los ocho planetas en nuestro sistema solar. Júpiter está localizado a 5.2 UA del Sol, mientras Mercurio y Venus están a unas 0.72 UA. La Tierra y Marte están a 1 y 1.5 UA respectivamente.

"No hemos encontrado un gemelo a nuestro sistema solar, porque los cuatro planetas cercanos a la estrella son del tamaño de Neptuno o mayores", dice Marcy.

El nuevo descubrimiento, usando datos del Observatorio Lick y del W.M. Keck en Hawaii, ha sido aceptado para su publicación en Astrophysical Journal.

Aunque se llevan descubiertos más de 250 exoplanetas, sólo una estrella, mu Ara, en el cielo sur, es conocida por tener cuatro planetas.

El nuevo quinto planeta descubierto en 55 Cancri es mayor -cerca de la mitad del tamaño de Saturno o unas 45 veces la masa de la Tierra - y orbitando a 0.785 UA en 260.8 días. Como 55 Cancri es más vieja y difusa que nuestro Sol, la zona habitable - la región en la que las temperaturas planetarias son favorables para el agua líquida- es más cercana a la estrella que en nuestro Sol, e incluye al nuevo planeta.


Fuentes y links relacionados


  • Nota en EurekAlert

  • Nota en Keck

  • Nota en BadAstronomy

  • Artículo en NASA


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