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9/5/08 - DJ:

Las Galaxias Antennae más cerquita

Galaxias Antennae
Una nueva investigación sobre las Galaxias Antennae muestra que este par interactuante de galaxias está de hecho mucho más cerca de lo previamente pensado: 45 millones de años luz.

Las Galaxias Antennae están entre las más cercanas galaxias conocidas en proceso de fusión. Las dos galaxias, conocidas como NGC 4038 y NGC 4039, comenzaron su interacción unos pocos cientos de millones de años atrás, creando una de las visiones más impresionantes en el cielo nocturno. Están consideradas por los científicos como un sistema arquetípico de galaxias en fusión y son usadas como un estándar contra el cual validar teorías acerca de la evolución galáctica.

Un equipo internacional de científicos liderado por Ivo Saviane de ESO, el Observatorio Europeo del Sur, usó la cámara avanzada para sondeos y la cámara de amplio campo planetario 2 del Telescopio Espacial Hubble para observar estrellas individuales sembradas por la colosa colisión cósmica en las galaxias. Y llegaron a una interesante y sorprendente conclusión. Al medir los colores y brillo de las estrellas gigantes rojas en el sistema, los científicos encontraron que estas dos galaxias están más cerca de lo previamente pensado: 45 millones de años luz en vez de 65 millones de años luz.

El equipo apuntó a una región en las relativamente tranquilas regiones exteriores en la cola de mareas del sur, lejos de las activas regiones centrales. Esta cola consiste en material sacado de las galaxias principales al colisionar. Los científicos necesitaban observar regiones con viejas estrellas gigantes rojas para derivar una distancia precisa. Las gigantes rojas son conocidas por alcanzar un brillo estándar, que puede ser usado para inferir su distancia. El método es conocido como la cumbre de la rama gigante roja (tip of the red giant branch o TRGB).

La proximidad del sistema significa que es la fusión de galaxias mejor estudiada en el cielo, con una riqueza de datos observacionales a ser comparados con las predicciones de los modelos teóricos. Savianne dice :"Todo modelo aspirante para la evolución galáctica debe ser capaz de tener en cuenta las características observadas de las Galaxias Antennae, así como un respetable modelo estelar debe ser capaz de concordar con las propiedades observadas del Sol. Modelos precisos requieren los correctos parámetros de fusión y de éstos, la distancia es la más esencial".

La previa distancia canónica a las Galaxias Antennae era de 65 millones de años luz aunque valores tan altos como 100 millones de años luz han sido usados. Nuestro Sol está a sólo 8 minutos de distancia de nosotros, por lo que las Galaxias Antennae podrían parecer bastante lejanas, pero si consideramos que ya conocemos de galaxias que están a más de 10 mil millones de años luz de distancia, las Antennae son realmente nuestras vecinas.

Las Galaxias Antennae
La imagen de la izquierda fue tomada por Robert Gendler y muestra las dos galaxias en fusión y sus impresionantes colas.
La imagen de Hubble, a la derecha, muestra una porción de la cola sur. Los componentes visibles más importantes consisten en jóvenes estrellas azules recientemente formadas y muchas galaxias de fondo rojas pueden ser vistas también. La región está llena de miles de estrellas rojas difusas, sólo visibles al aumentar la imagen.


La distancia anterior requería que los astrónomos invocaran algunas características físicas excepcionales para dar cuenta del espectacular sistema: tasas muy altas de formación de estrellas, cúmulos estelares supermasivos, ultraluminosas fuentes de rayos-X, etc. La nueva y menor distancia hace que el sistem sea menos extremo en términos de la física necesaria para explicar los fenómenos observados. Por ejemplo, con la menor distancia, su radiación infrarroja es ahora la esperada para un evento de fusión "estándar", en vez de una galaxia ultraluminosa infrarroja. El tamaño de los cúmulos estelares formados como consecuencia de la fusión, ahora concuerda con aquellos cúmulos creados en otras fusiones en vez de ser 1.5 veces más grande.

Las Galaxias Antennae son llamadas así por las dos largas colas de estrellas, gas y polvo que parecen las antenas de un insecto. Estas "antenas" son un resultado físico de la colisión entre dos galaxias.
Estudiar sus propiedades nos da una vista previa de lo que podría pasar cuando nuestra Vía Láctea colisione con la vecina galaxia Andrómeda dentro de varios miles de millones de años. Aunque las fusiones galácticas actualmente no son muy comunes, se cree que en el pasado fueron un importante canal para la evolución de las galaxias. Por lo que entender la física de las fusiones es una tarea muy importante para los astrofísicos.

El sistema está localizado en la constelación Corvus, el cuervo.

Los hallazgos aparecieron en la edición de mayo de The Astrophysical Journal.



Links relacionadosFuentes y links relacionados


SpaceTelescope:The Antennae Galaxies move closer


A New Red Giant–based Distance Modulus of 13.3 Mpc to the Antennae Galaxies and Its Consequences
Ivo Saviane
The Astrophysical Journal, 678:179–186, 2008 May 1
DOI: 10.1086/533408

Crédito imágenesSobre las imágenes


La primera imagen pertenece a la galería de HubbleSite
Crédito: NASA, ESA, and the Hubble Heritage Team (STScI/AURA)-ESA/Hubble Collaboration

La segunda imagen es de SpaceTelescope:
Crédito:NASA, ESA & Ivo Saviane (European Southern Observatory)/Robert Gendler







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