Cosmonautas de la autopista, a la manera de los viajeros interplanetarios que observan de lejos el rápido envejecimiento de aquellos que siguen sometidos a las leyes del tiempo terrestre, ¿qué vamos a descubrir al entrar en un ritmo de camellos después de tantos viajes en avión, metro, tren? Julio Cortázar.
Desde Buenos Aires, Argentina

30/12/08 - DJ:

5 años de ciencia para los Rovers en Marte

Tiempo estimado de lectura: 1 min. 28 seg.

Spirit y Opportunity se acercan a su quinto aniversario de operación en el planeta rojo. Ninguno de los científicos que celebraron el 3 de enero de 2004 el descenso de Spirit y 21 días después el de Opportunity, suponían que el equipo estaría operando todavía en 2009.
Ilustración de un Rover de NASA

Los rovers realizaron importantes descubrimientos acerca del húmedo y violento entorno del antiguo Marte. Además, realizaron un cuarto de millón de fotografías, se deslizaron más de 20 kilómetros, subieron montañas, descendieron por cráteres, sobrevivieron a las tormentas de arena y transmitieron más de 36 gigabytes de datos a través del Mars Odyseey. Actualmente se encuentran operativos para nuevas campañas planeadas para ellos.

Para Spirit, el equipo planea conducir al rover a un par de destinos a unas 200 yardas (182 metros, aprox.) al sur del sitio en el que pasó la mayoría de 2008. Uno es un montículo que podría proporcionar soporte a una interpretación de que la meseta Home Plate es un remanente de una más extensa manta de material volcánico. El otro destino es un hoyo del tamaño de una casa, llamado Goddard.

"Goddard no parece un cráter de impacto", indica Steve Squyres de la Universidad Cornell. "Sospechamos que podría ser un cráter de una explosión volcánica".

Para Opportunity, el próximo destino principal será el Cráter Endeavour. Es de unos 22 kilómetros de diámetro, más de 20 veces mayor que el cráter Victoria, donde Opportunity pasó la mayoría de los últimos dos años. Desde que salió de Victoria hace cuatro meses, el rover condujo más de un kilómetro en su ruta al nuevo destino (que está a unos 11 kilómetros) y se detuvo a inspeccionar la primera de varias rocas que el equipo planea examinar a lo largo del camino.

"Estos viajes han sido motivados por la ciencia, pero han llevado a algo más importante. Se convirtió en la primera expedición humana en otro planeta. Cuando la gente mire atrás a este período de exploración de Marte, detro de varias décadas, Spirit y Opportunity serán considerados más significativos no por la ciencia que lograron, sin o por ser la primera vez que realmente exploramos la superficie de Marte".





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Crédito:NASA


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29/12/08 - DJ:

Mapeo nacional de la contaminación lumínica

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Logo Defensa de la calidad del cielo
Se convoca a los aficionados de todo el país a colaborar en la medición de la luminosidad del cielo nocturno, con el fin de determinar la calidad de los mismos. Realizando de esta forma un mapeo de la contaminación lumínica en la Republica Argentina.

Las mediciones se realizaran con el SQM - Sky Quality Meters - diseñado exclusivamente para ese fin. Las mediciones con SQM son bastante simples, ya que basta apuntar hacia el cielo, presionar un botón y en pocos segundos obtendremos un dato de la calidad del mismo. http://unihedron.com/projects/darksky/



Sólo cuentan con cuatro aparatos, por lo que harán las mediciones gradualmente, comenzando por la Ciudad de Buenos Aires y localidades más cercanas. Siguiendo luego por cada provincia del país. ¿Habrá algún alma generosa que pueda aportar algún equipo más? Cuestan u$s 120. Muy poco valor para obtener algo de mucho valor, no?



Finalmente los datos obtenidos serán reportados la base de datos del SQM , a la Iniciativa StarLight , al IDA (The Internacional Dark-Sky Association), y al Dark Skies Awareness

Quienes reporten los datos obtenidos recibirán un certificado de participación y figuraran en la nomina de colaboradores del proyecto.

La iniciativa es llevada adelante por el Instituto Copérnico, Defensa de la calidad del cielo, IYA 2009 Dark Skies Awareness Cornestone, Starlight, LIADA y Sidewalk astronomers.

En el sitio hay materiales y recursos para comprender mejor el fenómeno contra el cual se lucha y sus consecuencias para la astronomía, así como para el patrimonio cultural de la humanidad.

María Ángeles Vivanco, estudiante de Periodismo del instituto ISEC, presentó el trailer del video documental denominado Apagón, sobre la contaminación lumínica. El video puede ser visto accediendo al blog que hizo para la publicación.


Trailer del documental "Apagón"
http://www.youtube.com/watch?v=jZFTteEia48



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26/12/08 - DJ:

Estudiar agujeros negros con la Playstation 3

Tiempo estimado de lectura: 1 min. 52 seg.

Si eres fanático de esta consola o si la acabas de recibir de regalo para estas fiestas, debes saber que puedes hacer algo más que matar monstruos o correr carreras. Un grupo de investigadores configuró 16 Playstation 3 juntas para crear un tipo de supercomputadora que los está ayudando a estimar las propiedades de las ondas gravitacionales producidas por la fusión de dos agujeros negros.
Las PS3 de Gravity Grid

La Sony Playstation 3 tiene un número de características únicas que la convierten en especial para la computación científica. Primero, según indican en la página del grupo de investigadores, es una plataforma abierta, lo que significa que se puede correr diferente software de sistema en ella, por ejemplo PowerPC Linux. Tiene un procesador (Procesador Cell) desarrollado por Sony, IBM y Toshiba, que tiene un CPU principal y 6 núcleos de propósitos especiales (SPUs) que realizan operaciones vectoriales. Y su costo la hace atractiva como un nodo de computación científica como parte de un cluster. Según indican, el poder computacional por dólar es significativamente más alto que cualquier otra cosa en el mercado.

Gracias a una donación de Sony, el equipo pudo formar un cluster de 16 PS3, que llamaron PS3 Gravity Grid. Este cluster o grupo de equipos interconectados son de "stock", sin modificaciones de hardware. Trabajan juntas usando un switch netgear y para la instalación de Linux hay varias guías en internet.

Gaurav Khanna, astrofísico de la Universidad de Massachusetts venía rentando tiempo para realizar cálculos en superordenadores. Rentar 30.000 horas (promedio anual) cuestan entre 20.000 y 30.000 dólares.

"Por $4.000 aproximadamente puedo tener 8 PS3 que pueden hacer la misma tarea que hago con un superordenador. Por un único costo, tengo este recurso que puedo usar privadamente. Puedo usarlo indefinidamente, una y otra vez. Es enormemente atractivo. Por eso consideré el proyecto", indicó a ComputerWorld.

El frente del rack

Proyectos
Fusión de agujeros negros binarios usando la Teoría de la Perturbación
El proyecto trata con estimar las propiedades de las ondas gravitacionales producidas por la fusión de agujeros negros. Las ondas gravitacionales son "ondas" en el espacio-tiempo que viajan a la velocidad de la luz. Fueron teóricamente predichas por Einstein en su relatividad general, pero no han sido directamente observadas. Actualmente hay una intensa búsqueda realizada por LIGO y otros observatorios. La planeada misión LISA de las agencias europea y estadounidense también buscará estas escurridizas ondas.

Pruebas de rendimiento
Estas pruebas, llamadas benchmark, realizadas sobre el cluster de 16 PS3 es el usado por top500.org que lista las más poderosas supercomputadoras del mundo. PS3 Gravity Grid genera una performance de 40 GFLOPS (40 mil millones de cálculos por segundo). Hay que tener en cuenta que usan doble precisión para los cálculos. Si fueran de precisión simple, la velocidad se incrementaría notablemente.





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Crédito: PS3 Gravity Grid



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El poder de los colores en el cosmos

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De la misma forma en que un fotógrafo en luz visible puede elegir sacar una fotografía en blanco y negro en vez de a color, los astrónomos que usan el Telescopio Espacial Spitzer tienen sus opciones sobre qué colores usar o no en sus composiciones, como se muestra en una imagen de la región de formación estelar RCW 49 liberada hoy.
RCW 49 por Spitzer. A la izquierda, la nueva imagen de dos canales, al lado la original de 4 canales

La nueva composición es una imagen alternativa de una polvorienta guardería estelar localizada a 13.700 años luz de distancia en la constelación del Centauro. La versión original fue liberada en 2004 y combinaba información de cuatro diferentes longitudes de onda infrarroja, pero la nueva imagen sólo usa dos.

El ojo humano típico percibe tres diferentes colores de luz visible -rojo, verde y azul- a través de los conos de la retina. Todos los colores que vemos son una combinación de esos tres colores. Cada color de luz tiene una diferente longitud de onda y muchas longitudes van más allá del espectro visible. La luz infrarroja es básicamente longitudes de onda de luz que vibra en colores debajo de la parte roja del espectro, colores que no podemos ver.

Las cámaras de Spitzer pueden "ver" siete longitudes de onda distintas o canales de luz infrarroja. Eso sería equivalente a que nuestros ojos fueran sensibles a siete colores, en vez de tres. El desafío de los científicos es presentar esos diferentes canales usando colores que podemos ver. Cuando los astrónomos seleccionan los canales a incluir en sus composiciones de falso color, cada longitud de onda es asignada a un color visible diferente. Así, las mismas observaciones pueden ser usadas para crear distintas imágenes. Esto es particularmente importante ya que los colores de las imágenes "hablan", generan diferentes sensaciones. Por ejemplo, al ver las dos imágenes de RCW 49, ¿alguna parece más "caliente" que otra?

RCW 49 por Spitzer a 4 canales
RCW 49 por Spitzer a 2 canales

Las longitudes de onda más cortas de Spitzer (3.6 y 4.5 micrones) fueron mapeadas como cian y rojo respectivamente para la nueva imagen. A 4.5 micrones, el caliente gas de hidrógeno brilla como luces de neón. La imagen de dos canales enfatiza el gas de hidrógeno caliente, que se muestra como regiones rojas, además de las más de 2.200 estrellas y moléculas orgánicas visibles en ambas imágenes (la original y la nueva).

Además de permitir nuevos descubrimientos científicos, las imágenes de dos canales como esta son particularmente interesantes para los científicos que quieren entender cómo funcionará el observatorio luego de que su refrigerante de helio se acabe en 2009. En ese momento, el telescopio será demasiado cálido para observar a longitudes de onda más largas, pero continuará operando en estos canales.





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Crédito: NASA/JPL-Caltech/E. Churchwell (University of Wisconsin)




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20/12/08 - DJ:

Top 10:Lo mejor de la NASA en 2008

Tiempo estimado de lectura: 3 min. 20 seg.

LOGO NASA
La agencia espacial estadounidense descendió en Marte, fotografió mundos distantes, continuó la construcción de la Estación Espacial Internacional y tomó parte en una misión lunar con India. Aquí, en la Tierra, los investigadores estudiaron el océano Ártico, batió récords en aviación, descubrió la causa de las tormentas que hacen brillar las Auroras e incluso ayudó a crear trajes de natación de avanzada para los Juegos Olímpicos. Los logros de la agencia en su aniversario de oro, aquí listados.

La Estación Espacial Internacional (EEI) cerca de su terminación en su 10º Aniversario
Estación Espacial Internacional
NASA completó cuatro misiones espaciales en 2008 para llevar módulos y equipamiento a la EEI. La activación este año, de los módulos Columbus de la Agencia Espacial Europea (ESA) y el Vehículo de transferencia Jules Verne, así como el laboratorio Kibo de la agencia japonesa, marcaron el comienzo de nuevos centros de control de vuelos espaciales en Alemania, Francia y Japón que trabajan junto a los existentes en EE.UU, Rusia y Canadá.
El 20 de noviembre fue el 10º aniversario del lanzamiento de Zarya, un módulo de control Ruso que fue el primer componente de la Estación. Desde entonces, la EEI ha crecido en masa (más de 300 toneladas) y volumen (más de 700.000 metros cúbicos). La Estación ahora aloja 19 instalación de investigación (9 de NASA, 8 de ESA y 2 de Japón).

EEI:10 años
Despegó con éxito el Endeavour

Phoenix logra una exitosa misión a Marte
Sonda Phoenix
La sonda Phoenix Mars Lander cesó sus comunicaciones el 2 de noviembre luego de enviar exitosamente datos científicos sin precedentes a la Tierra. Lanzada el 4 de agosto de 2007, logró descender en el planeta rojo el 25 de mayo de 2008. Los logros científicos incluyen más de 25.000 imágenes enviadas a Tierra y los estudios preliminares permitieron investigar si el entorno ártico ha sido favorable para la vida microbiana, realizó estudios del suelo alcalino, descubrió concentraciones de sal y documentó la historia del agua en Marte. El análisis de sus datos, continúa.

NASA Phoenix
Primeras imágenes de Phoenix

El cohete Ares I pasó una importante prueba
Ares I y Ares V
NASA completó con éxito la revisión del diseño preliminar del cohete en 2008. Se prevé que para 2015 el cohete podrá lanzar el vehículo de exploración Orión. La agencia piensa probar el cohete en 2009.

NASA Ares



Continúa el descenso del hielo Ártico
Hielo Ártico
En septiembre, la cobertura de hielo del Ártico alcanzó su segundo nivel más bajo grabado desde el nacimiento de la era satelital, de acuerdo a observaciones de NASA. El hielo ártico refleja la luz solar, manteniendo las regiones polares frías y moderando el clima global. De acuerdo a mediciones del Centro de Datos de Hielo y Nieve (National Snow and Ice Data Center, NSIDC), el hielo ha disminuído dramáticamente.

NSIDC

Iluminando la noche
Ilustración de una substorm
Investigadores usando una flota de cinco satélites de NASA (Themis) descubrió este año que las explosiones de energía magnética que ocurren a una tercera parte de la distancia a la Luna generan las tormentas (substorms) que causan las repentinas luces de la aurora borealis. La causa es la reconexión magnética, un proceso que ocurre en el universo cuando las líneas de campo magnético cambian de forma, como una banda elástica que ha sido estirada demasiado.

NASA Themis
Auroras a toda hora

Hubble encuentra planeta orbitando distante estrella
Fomalhaut b
Los astrónomos anunciaron en 2008 que el Telescopio Espacial Hubble tomó la primera imagen visible de un planeta orbitando otra estrella. Se trata de un objeto orbitando la estrella Fomalhaut.

Hubble observa planeta orbitando Fomalhaut




Primeras pruebas a motor de nueva generación
Ilustración J-2X
Los ingenieros de NASA completaron la primera serie de pruebas en el desarrollo del motor J-2X que se usará para impulsar los cohetes Ares I y Ares V. Ares I lanzará la nave Orión que llevará a los astronautas a la EEI y existe la intención de usarlo para enviar astronautas a la Luna para 2020. La agencia realizó nueve pruebas de la herencia del motor J-2, entre diciembre y mayo.


NASA: Pruebas de J-2

El trofeo Collier
Ilustración del sistema ADS-B
NASA fue parte de un equipo que recibió uno de los más prestigiosos premios en aviación, en junio. El premio se debió al ADS-B, Automatic Dependent Surveillance-Broadcast, un sistema de vigilancia del espacio aéreo. Este sistema, muy sofisticado, se ha puesto en funcionamiento a lo largo del mundo. La compañía UPS lo instaló en toda su flota, por ejemplo.


Prueban nuevas tecnologías para controlar el tráfico aéreo
NASA: Trofeo Collier
FAA:ADS-B

NASA vuelve a la Luna con instrumentos en la nave espacial India
Logo m3
La agencia estadounidense se asoció con India aportando dos instumentos de ciencia abordo del explorador lunar Chandrayaan-1. La nave India fue lanzada el 22 de octubre y entró en órbita lunar el 8 de noviembre. El instrumento Moon Mineralogy Mapper (M3) estudia los recursos minerales del satélite natural y el Miniature Synthetic Aperture Radar mapea las regiones polares en busca de depósitos de hielo en los cráteres.


Moon Mineralogy Mapper (mM3)
Mini-RF
http://m3.cofc.edu/

NASA ayuda a los nadadores de Beijing
Michael Phelps - Speedo
El conocimiento de la agencia ayudó a los diseñadores a crear trajes de última generación, que llevaron a los deportistas que usaron LZR Racer de Speedo a ganar medallas, entre ellos Michael Phelps.

Speedo:LZR-Racer/
NASA:Trajes de natación




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19/12/08 - DJ:

Primera antena para ALMA

Tiempo estimado de lectura: 1 min. 37 seg.

En la región de Atacama, en Chile, uno de los más avanzados telescopios del mundo acaba de lograr un primer hito. La primera de muchas antenas ha sido colocada en el proyecto ALMA, que se está construyendo en la meseta Chajnantor a una altitud de 5000 metros.
Primera antena para ALMA

ALMA, proyecto que debe su nombre a Atacama Large Millimeter/submillimeter Array, contará con 66 antenas de alta precisión, aunque esta cantidad podrá expandirse. Habrá un conjunto de 50 antenas de 12 metros, actuando juntas como un solo telescopio y un conjunto compacto compuesto por antenas de 7 y 12 metros de diámetro.

Con ALMA los astrónomos estudiarán el universo frío: el gas molecular y los minúsculos granos de polvo del cual las estrellas, sistemas planetario, galaxias e incluso la vida se forma. Proveerá así de conocimientos muy necesarios sobre la formación de estrellas y planetas y revelará distantes galaxias en el universo primitivo.

La primera antena de 12 metros, construída por la Corporación Mitsubishi Electric para el Observatorio Nacional de Japón, uno de los socios de ALMA, ha sido colocada. Pronto estará acompañada de otras antenas europeas y estadounidenses.

Las antenas pasarán por una serie de pruebas que aseguren que las mismas reunen los estrictos requisitos del telescopio. La transferencia de la antena es todo un hito, y ahora el equipo del observatorio podrá integrar el resto de los componentes, incluyendo los sensibles receptores que colectarán las débiles señales cósmicas. Las antenas se ponen a prueba en una instalación de operaciones a 2900 metros de altitud, antes de ser transferidas a Chajnantor.

El lugar fue elegido por su extrema sequedad y altitud que ofrecen excelentes condiciones de observación, y además es suficientemente amplio como para la instalación del conjunto de antenas.

Las antenas, que pesan unas 100 toneladas cada una, pueden ser movidas a diferentes posiciones para reconfigurar el telescopio. Esto será posible gracias a dos colosos: se trata de transportes especialmente diseñados, que tienen 10 metros de ancho, 20 de largo y 28 ruedas.

Transporte ALMA

ALMA operará a longitudes de onda de 0.3 a 9.6 milímetros. A estas longitudes, es necesario un sitio alto y seco para que el telescopio puede "ver" a través de la atmósfera terrestre. Resoluciones de hasta 0.005 arcosegundos podrán ser alcanzadas en las longitudes más cortas, un factor de 10 veces mejor que el Telescopio Espacial Hubble!


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Crédito:ALMA (ESO/NAOJ/NRAO).


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18/12/08 - DJ:

Un modelo para explicar la asimetría en el CMB

Tiempo estimado de lectura: 2 min. 11 seg.

Se piensa que la "Gran Explosión" borró todo rastro de lo que hubo antes. Pero los astrofísicos ahora piensan que es posible interpretar las huellas de las etapas primitivas del universo en busca de algunas pistas.
Fluctuaciones en el Fondo de radiación de microondas

"Ya no es completamente alocado preguntar qué ocurrió antes del Big Bang", señala Marc Kamionkowski del Instituto de Tecnología de California (Caltech).

El científico, junto con Adrienne Erickcek y nuestro amigo Sean Carroll proponen un modelo matemático que intenta explicar una anomalía en el universo.

Sus investigaciones indagan sobre el fenómeno llamado "Inflación", propuesto en los años '80, que sostiene que el espacio se expandió exponencialmente en el instante siguiente al Big Bang. Esta formidable expansión ultrarápida debería producir un universo muy homogéneo. Sin embargo, parece que el universo observable no es exactamente como se predice teniendo en cuenta este fenómeno inflacionario. Algunas partes son diferentes a otras.

Hasta ahora, las mediciones de la Radiación de Fondo de Microondas (CMB) eran consistentes con la inflación. Este CMB es una forma de radiación electromagnética que bañó al universo 400.000 años después del Big Bang. Las mediciones realizadas de este fondo de microondas encontraron minúsculas fluctuaciones que parecían ser iguales en todos lados. Pero hace algunos años, ciertos investigadores, incluyendo un grupo liderado por Krzysztof Gorski de JPL, escrutó los datos de la sonda Wilkinson(WMAP). WMAP es una sonda que realizó mediciones de la radiación de fondo(de forma más precisa a lo que hiciera la sonda COBE). Allí descubrieron que la amplitud de las fluctuaciones en el CMB no es la misma en todas las direcciones.
"Si nuestros ojos midieran radio frecuencia, veríamos todo el cielo brillando. Eso es lo que WMAP detecta. Es una anomalía certificada, pero como la inflación parece funcionar tan bien con todo lo demás, parece prematuro descartar la teoría", señala Kamionkowksi.

Lo que se propusieron fue reexaminar la teoría, teniendo en cuenta la anomalía. Comenzaron testeando si el valor de un simple campo de energía que se supone propició el fenómeno -el inflatón- era diferente en un lado del universo más que en otro. Eso no pareció funcionar. Si cambiaban el valor del inflatón, la temperatura y amplitud de energía de las variaciones en el espacio también cambiaban. Así que exploraron un segundo campo de energía, llamado curvatón, que había sido propuesto antes de la detección de las fluctuaciones en el CMB. Introdujeron una perturbación en el campo curvatón que, al parecer, afecta sólo a cómo la temperatura varía de un punto del espacio a otro, mientras se preserva su valor promedio.

El nuevo modelo predice más puntos fríos que calientes en el CMB, según indica Kamionkowski. Esta predicción será puesta a prueba por el satélite Planck, una misión internacional liderada por la Agencia Espacial Europea (ESA) con contribuciones de NASA, programada para abril 2009.

Para Erickcek, los hallazgos del equipo sostienen la clave para entender mejor la inflación. Pero la perturbación introducida por los investigadores podría además ofrecer un atisbo de lo que ocurrió antes del Big Bang, ya que podría haber un huella heredada del tiempo anterior a la inflación. "Todo esto está escondido detrás de un velo, observacionalmente. Si nuestro modelo se sostiene, podría haber una chance de ver más allá de ese velo".




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Crédito: NASA/WMAP


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16/12/08 - DJ:

La energía oscura reprime el crecimiento del universo

Tiempo estimado de lectura: 4 min. 34 seg.

Por primera vez, los astrónomos han visto claramente los efectos de la "energía oscura" en los cúmulos de galaxias, usando el observatorio Chandra.
Al rastrear cómo la energía oscura ha reprimido el crecimiento de los cúmulos y combinando con estudios previos, los científicos obtuvieron las mejores pistas hasta ahora sobre qué es la energía oscura y cuál podría ser el destino del universo.


El trabajo, que llevó años en completarse, es independiente a otros métodos de investigación de energía oscura, como las supernovas. Estos nuevos resultados proveen entonces una prueba crucial sobre esta misteriosa fuerza.

Los científicos piensan que la energía oscura es una forma de gravedad repulsiva que ahora domina el universo, aunque no saben realmente qué es. Se trata de uno de los mayores problemas actuales de la ciencia. Algunas posibilidades incluyen la constante cosmológica, que es equivalente a la energía del espacio vacío. Otras veces se sugiere una modificación a la relatividad general en grandes escalas.

Para decidir entre estas y otras opciones, es necesario contar con nuevas formas de buscar la energía oscura. Para eso observaron cómo la aceleración cósmica afecta el crecimiento de los cúmulos galácticos en el tiempo.

"Este resultado podría ser descrito como 'detenido el desarrollo del universo'", dice Alexey Vikhlinin del Observatorio Smithsonian, quien lideró la investigación. "Lo que sea que está forzando la aceleración del universo a ser más veloz, también está forzando la detención de su crecimiento".

Los resultados muestran que el incremento en masa de los cúmulos galácticos en el tiempo se alinea con un universo dominado por la energía oscura. Es más difícil para objetos como los cúmulos galácticos crecer cuando el espacio está estirado, como causa esta oscura energía. Vikhlinin y su equipo ven claramente este efecto en sus datos. Los resultados son consistentes con aquellos de mediciones de distancias, revelando que la relatividad general se aplica, como se esperaba, en grandes escalas.

"Por años, los científicos han querido empezar a testear cómo trabaja la gravedad en grandes escalas y ahora, hemos finalmente podido", indica William Forman, co-autor del estudio.

Una importante pregunta es: ¿podemos descartar la posibilidad de que el universo "observado" esté libre de energía oscura?
Para investigar esto, podríamos inventar un hipotético universo que tenga las mismas propiedades que el actual, pero sin energía oscura, y por lo tanto, sin aceleración de la expansión.
Sería un universo de baja densidad (sin energía oscura) representado por la línea azul del gráfico que se muestra a continuación.



Puede el comportamiento de este universo ser distinguible de el universo observado? En efecto, podríamos "mirar hacia atrás en el tiempo" a cúmulos distantes y detectar los efectos de la energía oscura?
La respuesta de Vikhlinin y otros en su estudio es un concluyente "sí". El actual observado universo acelerado se estaba expandiendo más lentamente en el pasado que un universo con la misma baja densidad actual pero sin energía oscura. Usando una analogía automovilística: si estás pasando a un auto que va lento y vos sabes que vas más rápido, significa que hace unos segundos, estabas detrás del auto lento. Una expansión más lenta significa mayor crecimiento en el pasado en un universo acelerado con energía oscura y eso es exactamente lo que surge de los datos.

Al combinar con otras pistas -supernovas, el estudio del fondo de radiación de microondas y la distribución de las galaxias, estos nuevos resultados dan a los científicos un mayor entendimiento de las propiedades de la energía oscura.

El estudio fortalece la evidencia de que esta clase de energía es la constante cosmológica. Aunque muchos piensan que es la explicación más probable, trabajos teóricos sugieren que debería ser 10 a la 120 veces mayor que lo observado. Es por eso que se están explorando alternativas a la relatividad general, como por ejemplo, hipótesis que involucran dimensiones escondidas.

Qué es la Constante cosmológica
Una constante es un valor que no varía y fue introducida por Albert Einstein en su teoría para lograr que el universo que las ecuaciones describían fuese estático. Ocurre que Einstein descubrió que su teoría predecía un universo en expansión. La idea era revolucionaria para la época, ya que se pensaba, todavía, que el universo debía ser estático. Por esta razón el físico alemán decidió agregar esta constante a su teoría para que coincidiese con el "zeitgeist" o visión de la época. Pero más tarde, finalmente se descubrió que el universo no era estático y que sí se expandía, con lo cual la constante fue descatada. Einstein llegó a declarar que la introducción de dicha constante fue el «peor error de su carrera».
A pesar de esto, recientemente se ha "resucitado" aquella constante ya que podría explicar las observaciones sobre que la expansión del universo se está acelerando, al contrario de lo que se pensaba: que el universo debía estar deteniendo lentamente su expansión y así, con el tiempo, dominara la gravedad.
El interés recobró interés ya que ciertas teorías (teorías cuánticas de campos) predicen una densidad de energía de vacío que se puede comportar, a todos los efectos, como una constante cosmológica.

"Poniendo todos estos datos juntos nos da la mayor evidencia a la fecha de que la energía oscura es la constante cosmológica, o, en otras palabras, que 'nada pesa algo'. Es necesario realizar más pruebas, pero hasta ahora, la teoría de Einstein se ve mejor que nunca", señala Vikhlinin.

Los resultados tienen consecuencias sobre cuál sería el destino del universo. Si la energía oscura es explicada por la constante cosmológica, la expansión del universo continuará acelerándose, y la Vía Láctea y su vecina galaxia Andrómeda, nunca se fusionarán con el cúmulo de Virgo. En ese caso, dentro de unos 100 mil millones de años, todas las galaxias desaparecerán de la vista de la Vía Láctea, y finalmente, se desintegraría el llamado Grupo Local.

El trabajo será publicado en dos documentos separados en la edición del 10 de febrero 2009 de The Astrophysical Journal.



La composición de imagen a la izquierda es del cúmulo de galaxias Abell 85, localizado a 740 millones de años luz de la Tierra. La emisión púrpura es gas muy caliente detectado por el Observatorio de rayos-X Chandra y los otros colores muestran galaxias en una imagen óptica del Sloan Digital Sky Survey. El cúmulo es uno de los 86 observados por Chandra para rastrear cómo la energía oscura ha ralentizado el crecimiento de estas masivas estructuras en los últimos 7 mil millones de años.
La ilustración a la derecha muestra imágenes de una simulación de Volker Springel, representando el crecimiento de la estructura cósmica cuando el Universo era todavía 0.9 mil millones, 3.2 mil millones y 13.7 mil millones de años de edad (ahora). Esto muestra cómo el universo ha evolucionado de un estado suave a uno conteniendo una vasta estructura.



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Crédito: X-ray (NASA/CXC/SAO/A.Vikhlinin et al.); Optical (SDSS); Illustration (MPE/V.Springel)


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Un brillante racimo de estrellas

Tiempo estimado de lectura: 1 min. 51 seg.

Para los astrónomos del Observatorio Europeo del Sur (ESO), las fiestas llegan en la forma de una fantástica nueva imagen. Muestra el gas alrededor de la región conocida como NGC 2264, un área del cielo que incluye las brillantes joyas azules del cúmulo estelar "Árbol de Navidad".
Nebulosa del Cono y Cúmulo Árbol de Navidad

NGC 2264 yace a 2600 años luz de la Tierra en la constelación Monoceros, el Unicornio, no muy lejos de la más familiar figura de Orión, el Cazador. La imagen muestra una región de espacio de unos 30 años luz de diámetro.

William Herschel descubrió este fascinante objeto durante su sondeo de los cielos, a finales del siglo XVIII. Notó primeramente el brillante cúmulo en enero de 1784 y la parte más brillante de las más elusivas nubes de gas en Navidad dos años después. El cúmulo es muy brillante y puede ser fácilmente visto con binoculares. Con un pequeño telescopio (cuyas lentes harán ver la imagen dada vuelta) las estrellas hacen recordar las brillantes luces en un árbol de navidad. La deslumbrante estrella en la cima es incluso más brillante, como para ser observada a simple vista. Es un masivo sistema estelar múltiple que emergió del gas y polvo hace unos pocos millones de años.

Además del cúmulo hay otras estructuras interesantes y curiosas en el gas y polvo. En la parte inferior, el oscuro triángulo es la Nebulosa del Cono, una región de gas molecular inundada de la potente radiación de los miembros más brillantes del cúmulo. La región a la derecha de la estrella más brillante posee una textura que asemeja a una piel, por lo que se la ha denominado Nebulosa de la Piel de Lobo.

Gran parte de la imagen aparece en rojo porque las gigantescas nubes de gas están brillando bajo la intensa luz ultra-violeta de las energéticas estrellas jóvenes. Las estrellas mismas aparecen azuladas al ser más calientes, jóvenes y masivas que nuestro Sol. Parte de esta azulada luz está siendo escarbada por el polvo, como se observa en la parte superior de la imagen.

Esta intrigante región es un laboratorio ideal para estudiar la formación de estrellas. El área mostrada aquí es sólo una pequeña parte de una vasta nube de gas molecular que está en proceso de formar nuevas generaciones estelares. Además de los espectaculares objetos visibles, hay otros escondidos en la nebulosa. En la región entre el vértice de la Nebulosa del Cono y la estrella más brillante en la cima de la imagen hay varias zonas donde están naciendo estrellas. Hay evidencia de intenso viento estelar de estos jóvenes embriones.

La imagen, incluyendo al cúmulo Árbol de Navidad, fue creada de imágenes tomadas con la cámara WFI en el telescopio Max-Planck en el Observatorio La Silla, en Chile.



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Crédito:ESO


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14/12/08 - DJ:

¿De qué se ríen los astrónomos?

Tiempo estimado de lectura: 5 min. 58 seg.

Caricatura Al mal tiempo, buen humor
Un observatorio astronómico es una verdadera comunidad de astrónomos, técnicos y variado personal. En el Observatorio chileno Las Campanas, se matiza la seriedad profesional con el humor propuesto por uno de sus operadores, a través de tiras cómicas.

El Observatorio Las Campanas (LCO), es un observatorio astronómico operado por la Carnegie Institution de Washington. Está localizado en la Cordillera de Los Andes de la Región de Atacama, a 27 kilómetros al norte del Observatorio de La Silla (ubicado en la Región de Coquimbo), y la ciudad más cercana al observatorio es Vallenar, Chile.
Posee varios instrumentos:
Telescopios Magallanes - Gemelos de 6,5 m, bautizados Walter Baade (15 de septiembre de 2000) y Landon Clay (7 de septiembre de 2002)
Telescopio Irénée du Pont (1977) - 2.5 m
Telescopio Henrietta Swope (1971) - 1 m

Acabo de ver parte de un documental emitido por Canal 7 en su ciclo TV Regional, sobre este observatorio en el que conviven chilenos, argentinos, polacos y canadienses. No lo ví desde el comienzo, por lo que desconozco el nombre del mismo, así que si alguien lo conoce y me informa, lo agradeceré.
Lo que ví me resultó muy instructivo e interesante ya que el documental permite conocer la vida de la comunidad del observatorio, las actividades del personal que interviene, tanto los astrónomos investigadores, los operadores y técnicos, los que se encargan del mantenimiento de los rodados y hasta del cheff del lugar. Resulta impresionante el instrumental con el que cuentan y lo difícil de su operación y mantenimiento. La sala de control, repleta de monitores ejecutando los programas me impactó.

Y al ver el documental, me entero de Herman Olivares, quien trabaja como operador hace muchos años en el lugar.
Ocurre que Herman es un muy buen dibujante y con un gran sentido del humor, por lo que decidió crear "El Cahuín Ilustrado", copuchento pero bien informado.

El Cahuín Ilustrado

Cahuín es una palabra mapuche que significa enredo o alborote. Cahuín era una reunión de los caciques o loncos (jefes de las tribus araucanas o rehues, en tiempos de guerra y paz, respectivamente) donde se comentaba la situación actual y copuchas [chismes]. Ya en tiempos de la conquista, al conocer los mapuches el alcohol (y creo que eso provocó enormemente su degradación) se tomaba mucho en los cahuines, provocando que los comentarios o conversaciones fueran raras o disparatadas. De ahí viene el término cahuín como una afirmación sin fundamentos, y generalmente sobre aspectos personales sobre alguien.

En "El Cahuín" se ventilan los caracteres de algunos de los integrantes del observatorio (por eso lo de "copuchento"), con buen sentido del humor.

Caricatura argentino-chilenoAquí parecen estar un astrónomo argentino con otro chileno muy afecto a la televisión.

Institución Carnegie de Washington

La Institución Carnegie de Washington es una institución privada sin fines de lucro comprometida con la investigación en ciencia básica y educación, en las áreas de astronomía, biología y ciencias de la Tierra. Fue fundada por Andrew Carnegie en 1902 e incorporada, por acta del Congreso de los Estados Unidos de América en 1904. Carnegie, quien donó inicialmente US$ 10 millones y más tarde entregó varios millones adicionales, concibió la Institución con el propósito de "estimular, de la manera más amplia y liberal posible, la investigación, los descubrimientos, y la aplicación del conocimiento para el desarrollo de la humanidad".

Telescopios Magallanes

En la primera mitad del siglo XX, el liderazgo de la Institución en astronomía fue sostenido gracias a sus telescopios en Monte Wilson, California. Sin embargo, debido al aumento del brillo del cielo nocturno como resultado del aumento de población en el sur de California, la Institución descontinuó el uso de estos telescopios hace más de una década atrás. Una institución sin fines de lucro, el Instituto Monte Wilson, es hoy en día el responsable de las operaciones de dicho observatorio, incluyendo la refacción del telescopio Hooker, con un espejo reflector de 2.5-m de diámetro. La estación de observación de los astrónomos de Carnegie en la actualidad es el observatorio Las Campanas, en Chile, un sitio espectacularmente oscuro para la observación astronómica. En dicho observatorio, Carnegie mantiene los telescopios reflectores Irenée du Pont de 2.5-m de diámetro, y el Swope, de 1-m de diámetro. En el mismo lugar, la Institución Carnegie, junto a las Universidades de Arizona, Michigan, Harvard y el Instituto Tecnológico de Massachusetts, construyen el llamado proyecto Magallanes: dos telescopios reflectores con espejos de 6.5-m de diámetro cada uno.

Algunos de los investigadores de Carnegie de principios y mediados del siglo XX son bien conocidos:
Edwin Hubble, que revolucionó la astronomía con su descubrimiento de que el universo se expande y que hay otras galaxias, además de la Vía Láctea;
Charles Richter, creador de la escala de medición de terremotos que lleva su nombre;
Barbara McClintock, quien ganó el Premio Nobel por su trabajo sobre los patrones de herencia genética;
Alfred Hershey, quien ganó el Premio Nobel por sus trabajos sobre el mecanismo de replicación de los virus y su estructura genética;
Vera Rubin, quien recibió la Medalla Presidencial de Ciencia por su trabajo al confirmar la existencia de materia oscura en el universo;
Andrew Fire, quien compartió el Nobel del año 2006 de Fisiología o Medicina, junto a Craig C. Mello, por el descubrimiento de la interferencia ARN.


Caricatura Vida en el universo, por Herman OlivaresA veces pienso que no somos los únicos en el universo. Otras veces, pienso que sí. Pero finalmente, en ambos casos la conclusión es increíble.

Las leyes de Murphy en astronomía

Porque las leyes de Murphy no podían estar ajenas a la astronomía, a continuación se detallan algunas con las que más de un aficionado puede sentirse identificado... :)

  • La cantidad de nubes es directamente proporcional al deseo del astrónomo de observar

  • La cantidad de nubosidad es directamente proporcional a la disponibilidad del astrónomo para observar

  • La cantidad de cobertura nubosa es inversamente proporcional al porcentaje iluminado de la Luna

  • Corolario: Durante la sequía, la cantidad de luces que se dejarán encendidas los vecinos será inversamente proporcional a la cantidad de luz lunar

  • Bajo cielos parcialmente nublados, las nubes cubrirán exactamente esos objetos que tenga más ganas de observar, dejando otras áreas totalmente libres de nubes

  • De las diez noches de mejores condiciones de visibilidad del año, tendrá que asistir a algún acontecimiento nocturno dentro de casa al menos durante ocho de ellas

  • Así como durante los eclipses, tránsitos y similares

  • Según vayan mejorando las condiciones de visibilidad, irán aumentando las demandas de su cónyuge para que vuelva a la cama

  • En invierno, la temperatura es siempre al menos 10 grados menor que aquella para la que se habia vestido

  • Corolario: En verano, el número de mosquitos es directamente proporcional al número de las estrellas(también conocido como el "Corolario Del oeste Del Nilo")

  • Durante el verano, la cantidad de mosquitos es siempre un diez por ciento superior a lo que se ha previsto -y para lo que se haya untado con repelente.

  • La calidad del cielo (incluyendo tiempo, número de nubes, etc) variará de forma inversamente proporcional al día de la semana que sea; es decir la mejor época de visión caerá invariable en una noche de trabajo, limitando el tiempo disponible para disfrutarlo

  • Durante los más raros acontecimientos astronómicos, tales como tránsitos, ocultaciones asteroidales, o un cometa que pase cerca, le enviarán indudablemente fuera de la ciudad en viaje de negocios, o sucederá un acontecimiento importante de la familia. Cuando no esté sucediendo nada en su vida, nada nuevo sucederá en el Cielo ¡Seguro!

  • En el caso de que no estuviera fuera de la ciudad, o dedicado a actividades familiares de naturaleza aplastantemente banal, y además el cielo estuviera despejado, el acontecimiento transcurrirá a uno o dos grados de la Luna Llena

  • En el caso de que los anteriores supuestos no se cumplieran, sería usted atacado por una dolencia cuya naturaleza le obligaria a guardar cama por un período no menor de doce horas, pero menor que la siguiente ocurrencia de los casos arriba descritos

  • La posibilidad de que se enciendan luces, linteras, faros, luces interiores o pilotos traseros es directamente proporcional al número de obturadores abiertos y al número de observadores que hayan empezado su adaptacion a la vision nocturna

  • Justo cuando encuentre el objeto que lleva buscando toda la noche, el vecino encenderá las luces de casa destrozando su adaptación visual a la oscuridad

  • Los oculares sufren una atracción magnética irresistible hacia el cemento, a diferencia de los tornillos y tuercas pequeñas que sufren una atracción magnética irresistible hacia la hierba alta

  • Todos los apagones suceden en noches nubladas o de Luna Llena

  • Corolario de Murphy de la Observacion en la Zona Ártica: "Unas condiciones de observación perfectas en noches de Luna Nueva dan lugar, inevitablemente, a la aparición de masivas y brillantes auroras"

  • Un termo cae siempre sobre el mapa más cercano. Los ejemplares caros o los que estén sin plastificar tienen prioridad Este principio no es aplicable si el termo estuviera vacío



(Aportado por AAV, Asociación Astronómica Vizcaína)
Más humor astronómico en Austrinus



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Crédito: Herman Olivares


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