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21/4/09 - DJ:

Descubren el planeta más liviano

TEL: 2 min. 22 seg.

Se trata de un explaneta del sistema Gliese 581, que posee el doble de masa que la Tierra. El equipo de astrónomos refinó además la órbita del planeta Gliese 581d, descubierto en 2007, ubicándolo dentro de la zona habitable, donde el agua líquida puede existir. Los increíbles descubrimientos son resultado de más de cuatro años de observaciones.
Ilustración de Gliese 581 e

"El santo grial de la investigación actual de exoplanetas es la detección de un planeta rocoso como la Tierra en la zona habitable -una región alrededor de la estrella con las condiciones adecuadas para que el agua sea líquida en la superficie del planeta", señaló Michael Mayor, del Observatorio de Ginebra, quien lideró el estudio.

El planeta Gliese 581 e, orbita a su estrella -localizada a 20,5 años luz de distancia en la constelación Libra- en sólo 3,15 días. "Con sólo 1,9 masas terrestres, es el exoplaneta menos masivo alguna vez detectado y es, muy probablemente, un planeta rocoso", indicó el co-autor Xavier Bonfils del Observatorio Grenoble.

Estar tan cerca de su estrella implica que no se encuentra en la zona habitable. Pero otro planeta en este sistema sí parece estarlo. De observaciones previas, obtenidas como en este caso con el espectógrafo HARPS en el Observatorio La Silla de ESO y anunciado hace dos años, esta estrella hospeda a un planeta del tamaño de Neptuno y dos super-Tierras. Contábamos eso aquí en la nota "Gliese 581:UN planeta podría ser habitable". Con el descubrimiento de Gliese 518e, el sistema planetario tiene ahora cuatro planetas, con masas de 1,9 (planeta e), 16(planeta b), 5(planeta c) y 7(planeta d) masas terrestres. El más alejado, Gliese 581 d, orbita a la estrella en 66,8 días y es probablemente demasiado masivo para ser sólo rocoso. Se especula que se trata de un planeta helado que migró más cerca de su estrella. Las nuevas observaciones revelaron que este planeta está en la zona habitable, donde puede existir el agua líquida. Según el miembro del equipo Stephane Udry, "podría incluso estar cubierto por un gran y profundo océano".


Sistema Gliese 581 y Sistema Solar
El diagrama muestra las distancias de los planetas en el sistema solar (arriba) y en Gliese 581 (abajo) desde sus respectivas estrellas (a la izquierda). La zona habitable está indicada como un área azul, mostrando que Gliese 581 d está dentro de la zona.

Los planetas ejercen un tirón gravitacional al orbitar a sus estrellas lo que provoca que estas se "bamboleen". Ese movimiento puede ser detectado con la actual tecnología. Las estrellas enanas rojas como Gliese 581 son potencialmente fructíferos territorios de caza para exoplanetas de baja masa en la zona habitable. Estas frías estrellas son relativamente débiles y su zona habitable yace más cerca, donde el tirón gravitacional de un planeta es más pronunciado. Así y todo, detectar estas débiles señales es todo un desafío y el descubrimiento de Gliese 581 e, así como el refinamiento de la órbita de Gliese 581 d, se pudieron realizar gracias a la precisión y estabilidad del instrumento HARPS de ESO.

"Es increíble ver cuán lejos hemos llegado desde que descubrimos el primer exoplaneta alrededor de una estrella normal en 1995 -el que orbita a 51 Pegasi", indicó Mayor. "La masa de Gliese 518 e es 80 veces menor que la de 51 Pegasi b. Es un tremendo progreso en sólo 14 años", explicó.

Pero los astrónomos creen que pueden hacerlo todavía mejor. "Con condiciones de observación similares un planeta como la Tierra localizado en la mitad de la zona habitable de una enana roja podría ser detectable", señaló Bonfils. La caza continúa.

El descubrimiento fue anunciado en la conferencia JENAM durante la Semana Europea de Astronomía y Ciencia Espacial que tiene lugar en el Reino Unido. Los resultados fueron enviados a Astronomy & Astrophysics.




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Crédito imágenesSobre las imágenes
Ilustración de Gliese 581 e. ESO.

Diagrama:
Ilustración basada en un diagrama de Franck Selsis, Univ. of Bordeaux.


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