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14/6/14 - DJ:

Jugar (y aprender) a ser astrónomos

T.E.L: 7 min. 38 seg.

¿Qué hace un astrónomo profesional? ¿Cómo es su trabajo, su vida diaria?


En este blog fui mostrando qué tipos de relaciones existen entre la astronomía y la sociedad, por ejemplo a través de la música. En esa búsqueda encontré hace años una página del astrónomo Paul Francis que contenía enlaces a música.

Francis es un astrofísico de la Universidad Nacional de Australia que además de investigar cometas, objetos Lyman-alpha y cuásares, se ha dedicado a enseñar y pensar la educación en astronomía.
Para enseñar ha usado y diseñado ejercicios de juegos de rol basados en problemas. Ha escrito al respecto en su sitio web.

Uno de estos juegos se llama Stromlo: a Cosmological Mystery.

Todo el juego está en inglés, por lo que el manejo de ese idioma resulta indispensable para jugarlo. No es un juego común. Al menos no para la más rabiosa contemporaneidad: es una aventura conversacional.

Es posible establecer una clasificación de videojuegos. Una forma de dividirlos es por plataforma. Este es un juego para ordenador, no para consolas. Entre los géneros de videojuegos vamos a encontrar un género que se ha dejado de lado: las ficciones interactivas o aventuras conversacionales. Es que su interfaz gráfica no contiene imágenes en movimiento, sino sólo texto. (Hay ficciones interactivas que contienen alguna imagen de referencia).
Por tanto, no es un juego "común" para la actualidad: no hay que matar a los alienígenas. Pero sí se asume un rol, como en todo videojuego, en este caso el rol de un astrónomo profesional. La tarea de este astrónomo no será salir a matar con su telescopio a los periodistas, sino investigar.

El juego fue escrito en el lenguaje TADS.
El archivo del juego se descarga desde la página para tal efecto en el sitio de Paul Francis.

Para ejecutar el archivo hace falta un programa que se descarga en la misma página.
Existe una versión online que usa Jetty, un intérprete de Java. Requiere que le demos permiso.

Dentro de la página del juego se enlaza a otra página: el manual.

Allí se nos cuenta que el juego está diseñado para que descubramos por nosotros mismos la teoría del Big Bang y cómo fue descubierta. (En realidad, la expansión del universo).
Jugamos el rol de un joven astrónomo que recientemente aprobó su tesis de doctorado y tiene un puesto en el prestigio Observatorio del Monte Stromlo (en Australia). Deberemos pasear por la montaña, usar telescopios, buscar en la biblioteca, conversar con otros astrónomos y combinar todas las pistas necesarias para descubrir cómo empezó el universo.

El personaje cuyo rol vamos a asumir hizo una tesis sobre estrellas variables (RR Lyrae). Acabamos de obtener el puesto en el Observatorio, estamos en nuestra oficina, en la que hay algunos objetos. No conocemos a nadie.

La ficción interactiva se basa en "dialogar" con el programa a través de texto. Al comenzar se nos dirá que estamos en la oficina y que hay algunos objetos allí.

Comunicándonos
Para interactuar con el juego tendremos que usar algunos comandos:
Para dirigirnos hacia algún lugar usaremos los puntos cardinales. Todos los comandos se pueden abreviar. En este caso, tipeando n,s,e,w, iremos hacia el norte, sur, este, oeste.
Si no se puede avanzar hacia donde indicamos el programa nos devolverá un mensaje diciendo que hacia allí no se puede ir.
En cambio, si se puede avanzar en la dirección indicada, nos dirá qué hay en esa dirección.
También es posible subir o bajar (up, down)
El juego se puede salvar (save).

El personaje podrá mirar (look), examinar (examine), leer (read), decir y preguntar (ask, tell), esperar (wait), observar (observe), tomar (take), log on (respecto de la computadora).

Por ejemplo, al comenzar se nos dirá que tenemos algunos objetos en la oficina. Algunos los podremos tomar, otros habrá que examinarlos. Al examinar notamos en detalle algo que luego podremos, por ejemplo, leer.
La tesis que el personaje escribió está por allí y será necesario leerla.


Al salir de su oficina, el personaje (es decir, nosotros), nos encontraremos con pasillos, ya que estamos dentro de un edificio. En esos pasillos habrá otras oficinas y en ellas, personas. Tendremos que preguntar y decir a estas personas que son astrónomos de ambos sexos.

Si deambulamos por el lugar veremos que es fácil perderse. Esto es común en este tipo de juegos, al punto que existen herramientas para crear mapas esquemáticos de las ficciones interactivas.
Sin usar esas herramientas, yo hice mi propio bosquejo en papel, para no perderme. Al pasarlo a la PC me quedó algo así:


En el recorrido nos encontraremos con otros astrónomos. Nótese que se los describe: qué hacen y cómo lucen (edad, vestimenta).



Es muy graciosa una parte en la que nuestro personaje encuentra, cerca del Centro de Visitantes, a un curioso aficionado con raras ideas. Será difícil dejarlo de lado porque se nos pegará como mosca a la sopa. (Debo confesar que intenté "matarlo", pero no es esa la solución...)


Todo ocurre en el Observatorio del Monte Stromlo. Toda ficción contiene datos de la realidad. En este caso, tal Observatorio existe. Si se busca en la web, encontraremos hasta un mapa del lugar, y notaremos que el diseño del lugar de la ficción tiene alguna relación con el espacio real.

Puntos
Tanto en la versión online como en la versión PC notaremos que arriba a nuestra derecha se indican dos números. El primer número refiere a "objetivos conseguidos" y el segundo al "número de pasos".
El juego tiene un objetivo final para el cual hace falta lograr varias cosas intermedias. Eso mide el primer número, los logros intermedios. El segundo es la cantidad de movimientos.
Asistir a un seminario, tomar algunos objetos, obtener tiempo de telescopio, observar objetos, reducirlos, son algunas de las acciones que pueden considerarse "logros" intermedios para el fin académico.


El juego hace uso del tiempo de diversas maneras. El comando z, permite esperar, hacer que el tiempo pase. Si miramos el reloj y es al mediodía, luego de algunos z, será de tarde.
Además, al llegar a algunos puntos, el personaje se irá a su casa (motu proprio), dormirá y estará nuevamente en la oficina a la mañana.

Desde la computadora en nuestra oficina podremos llenar un formulario para requerir tiempo de observación. Se nos preguntará en qué telescopio y qué tipo de objetos queremos observar y con qué fin.
Se nos contestará por mail. Pero no ¡de verdad! Deberemos esperar a que pase el tiempo de juego y luego revisar el mail en el programa. Es posible que no nos otorguen el tiempo requerido la primera vez.

Investigando
Si el juego tiene un objetivo interno, es un objetivo asociado a la investigación astronómica. ¿Cómo investigar?
Pues partamos de la base: nuestro personaje hizo una tesis.



La tesis es sobre la variabilidad de estrellas RR Lyrae. Con esa información y la ley inversa del cuadrado, podríamos calcular distancias a objetos lejanos. Si leemos otros documentos, hablamos con los demás astrónomos, notaremos la principal contradicción del juego: aunque todo parece ocurrir en la actualidad (hay un telescopio llamado Phoenix porque "resucitó" de las cenizas, ya que sufrió un incendio, dato real en 2003), hay un centro de tecnología, hay computadoras. Pero lo que conversamos con otros astrónomos nos dice que estamos, en realidad, en la década de 1920, en tanto conocimiento astronómico. Es la década del "Gran debate": ¿esas nebulosas que se observaban eran galaxias (universos-islas) o parte de la Vía Láctea?
El misterio lo resolvió Edwin Hubble (gracias a los aportes como los de Henrrietta Leavitt).

De modo que ése debe ser el objetivo interno del juego. Descubrir que esas nebulosas son efectivamente otras galaxias muy lejanas a la nuestra. El siguiente paso sería darnos cuenta que se alejan de nosotros a una tasa constante.

Entonces, al jugar pensé que debía encontrar pistas para lograr esto.
Una pista encontrada fue esta:


Es un listado de nebulosas espirales (que luego llamaremos galaxias). La frase final es indicatoria: con estas designaciones podría usar un telescopio. Sin embargo, debería observar en esas galaxias estrellas RR Lyrae. ¿Habrá un catálogo? No lo encontré. Pero...


Con estos datos no alcanza. Pero...si releemos la tesis se indica la distancia a una RR Lyrae. Probemos con esos datos.

OBSERVAR Y ANALIZAR
De modo que debía pedir tiempo de observación. Costó un poco encontrar los comandos adecuados, pero salió. La primera solicitud fue denegada. ¡Qué decepción! ¿Y ahora?


Deambulé por allí, asistí a seminarios, conversé.
Y lo volví a intentar. Esta vez, sí. ¡Esto se pone emocionante!


No veía la hora de usar el telescopio, así que hice pasar el tiempo. Y llegó el momento.


Así observé siete veces cada objeto del listado de Astronomical Journal, más HD435.

¿Y ahora?
Habrá que analizar esas imágenes. Volví a la computadora. ¿Cuál será el comando?
Ah...


Y también:


Wow! Eso es una diferencia. ¿Por qué razón tendremos tantos fotones por segundo de HD435 y tan pocos en el resto de los objetos?
Si hacemos algunos cálculos, y efectivamente nuestra tesis es correcta, entonces las "nebulosas espirales" del paper, que envían unos cientos de fotones por hora, deben estar mucho más lejos que HD435 que envía billones de partículas de luz por segundo!

EL ROL DEL ASTRÓNOMO
Caracterizar es conocer. Pero es también conocer parcialmente. La caracterización que los medios masivos realizan de los científicos en general y de los astrónomos en particular, es muy pobre, a mi modo de ver.
Ser astrónomo es un trabajo y por tanto, una práctica social. Este juego incluye varios aspectos de tal práctica: la relación burocrática con las instituciones (el administrador nos dirá que debemos llenar un formulario de nuevo); con el Director del Observatorio; con los demás astrónomos. Esto último puede derivar en una "sana" competencia o en un salvaje deporte estadístico.

Un comando que el juego no tiene es Write. Tampoco Teach o Talk (Conference). Además el juego está basado en el trabajo del astrónomo, por lo que se reduce a su estadía en el Observatorio. Se nos dice que va a su casa y nada más.

A pesar de estos aspectos faltantes, lógicos porque sería difícil que lo contuviera todo, es una buena manera de adentrarse en el mundo académico, sobre todo para personas que tengan ganas de seguir la carrera universitaria, como para estudiantes de los primeros años.

En su página Paul Francis ha dado cuenta de resultados, positivos y negativos, del uso de estos juegos en clase, así como de otro tipo de juegos de rol.

Creo que es una forma interesante y pedagógica de entender que una carrera universitaria es un trabajo que implica un proceso en el tiempo. Y que ese proceso es por definición dinámico, cambiante, que establece relaciones entre sujetos y el uso de objetos. La finalidad del juego, el sentido que Francis le quiso dar, seguramente es más específico de la educación en astronomía: la correlación de datos previos (teoría), con la obtención y análisis de datos nuevos (práctica).

Pero ¿cuál es el objetivo de la práctica astronómica? ¿Producir conocimiento nuevo?
Ocurre que si el fin último fuese tal, entonces habría un problemita. El discurso no circularía. Comunicar es tan importante como producir. Pero, ¿comunicar a quién? ¿Cómo? ¿Con qué lenguaje y con qué idioma, y en qué contexto?

Si, como dije, la astronomía es una práctica social, entonces, debería salir de las universidades y observatorios. Al fin de cuentas, se debería hacer para eso. Pero para que salga, primero hay que entrar. Y Stromlo: a Cosmological Mystery es una excelente introducción a la astronomía profesional.

Fuentes y links relacionados

Sobre las imágenes
  • Capturas de pantalla de la versión PC y online de Stromlo Game.
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