Cosmonautas de la autopista, a la manera de los viajeros interplanetarios que observan de lejos el rápido envejecimiento de aquellos que siguen sometidos a las leyes del tiempo terrestre, ¿qué vamos a descubrir al entrar en un ritmo de camellos después de tantos viajes en avión, metro, tren? Julio Cortázar.
Desde Buenos Aires, Argentina

30/9/18 - DJ:

Aquella solitaria vaca cósmica

T.E.L: 4 min.

Los astrónomos descubrieron un objeto-evento transitorio denominado AT2018cow, apodado como "cow", la vaca. ¿De qué se trata?



Antes que nada, una disquisición sobre la palabra "transitorio" (transient, en inglés), aplicable también a la palabra "variable". En astronomía se dice que un evento es transitorio cuando su duración es relativamente breve. En astronomía todo es grande, tanto las distancias como los tiempos, pero hay fenómenos cuya duración no es medida en millones de años, sino en segundos, minutos, horas, días, semanas, meses o años. Está claro, sin embargo, que todo es transitorio. Las galaxias, aunque tarden millones o miles de millones de años en formarse, luego se deforman, no duran para siempre. De modo análogo, todo es variable y no sólo las llamadas estrellas variables. Nuestro Sol es una variable, pero toda estrella habrá variado de brillo a lo largo de su evolución estelar. Sólo que en algunos casos esta variación es más frecuente. Por tanto, una estrella variable es una caracterización del objeto en un momento dado, es la descripción de un fenómeno...transitorio. Como síntesis, todo está en transición.

En astronomía existen los sondeos de eventos transitorios. Así, se han descubierto miles de objetos-fenómenos transitorios que inmediatamente los profesionales intentan comprender y en muchos casos se dan de bruces con que las definiciones actuales no son suficientes para categorizar un evento.
En los últimos años se detectaron fenómenos tipo supernova cuyas curvas de luz no coinciden con los estándares considerados hasta ahora. Un ejemplo es AT2017gfo, la primera kilonova confirmada, que fue relacionada con fusión de estrellas de neutrones detectada por ondas gravitacionales en 2017. En otros casos, estos eventos transitorios poseen picos de magnitud absoluta (entre -15 y -22) y tiempos de pico luminoso (entre 1 y 10 días) que los hace difíciles de explicar con un escenario sencillo.

El descubrimiento de "la vaca" y sus explicaciones
Ahora los astrónomos encontraron otro fenómeno luminoso inusual de rápida evolución: AT2018cow. El nombre o denominación es automática y corresponde a un acrónimo formado por las letras AT que significa "Astronomical Transient", seguido del año del hallazgo y luego tres letras aleatorias generadas por el Transient Name Server. De modo que las tres letras de este nuevo evento, "cow", no se corresponden con la palabra "vaca", en inglés, elegida por algún motivo particular, sino que es sólo una coincidencia que los caracteres aleatorios elegidos en forma automática formen una palabra. A pesar de eso, al nuevo objeto descubierto se lo apodó "la vaca".


La Vaca, un fenómeno luminoso, fue descubierto con los telescopios ATLAS cuyo nombre significa "Asteroid Terrestrial-impact Last Alert System", ya que fue diseñado para encontrar objetos cercanos a la Tierra que podrían ser peligrosos y es un sondeo robótico operado por la Universidad de Hawaii con dos telescopios de 50 cmts (20 pulgadas) en dos islas, en los observatorios Haleakala y Mauna Loa. Comenzó las operaciones en 2015 y está completamente operativo desde el año pasado.
La Vaca se descubrió el 16 de junio de 2018 y luego se monitoreó el objeto con una variedad de instrumentos en diferentes longitudes de onda.

¿QUÉ ES ESTA "VACA CÓSMICA"?
El pico luminoso de AT2018cow fue notablemente alto: ~1.77 x 10^44 erg/s, mucho más que una típica supernova. Y alcanzó el pico muy rápido, brillando en más de 5 magnitudes en sólo 3 días, mientras una supernova "común" tiene tiempos de pico entre 10 y 20 días. Además posee otras características inusuales como el pico de temperatura de cuerpo negro y baja masa eyectada.
En un nuevo trabajo, un equipo de astrónomos liderados por Simon Prentice (Queen’s University Belfast, UK) presentó un análisis de los primeros 18 días del evento. Los autores dicen que la formación de un magnetar -una estrella de neutrones magnetizada, producida por la fusión de un sistema binario de estrellas de neutrones- podría explicar las observaciones.
Para confirmarlo habrá que considerar las observaciones ya hechas en radio y rayos-X.
Sin embargo, el equipo de Prentice no fue el único en sugerir una posible explicación y otras que se dieron fueron distintas: una variable cataclísmica, un GRB (estallido de rayos gamma), una supernova tipo Ic-BL (Supernovas Tipo I clase c, colapso de estrella masiva sin capas de hidrógeno y helio, que además poseen líneas espectrales muy anchas, asociadas a que el gas se está moviendo con velocidades de 20.000 km/s, comparadas con una supernova normal Tipo Ic, según la definición en Astrobites).
De modo que los astrónomos están empecinados en crear nuevos modelos teóricos que coincidan con los datos y explicar las causas del evento, de modo similar a como los aficionados a la música muchas veces se desesperan en hallar una posible interpretación a la letra de una canción.

UNA VACA ENTROMETIDA
AT2018cow coincide con la ubicación espacial de la galaxia CGCG 137-068, un "universo-isla" a 200 millones de años luz de distancia, en la constelación Hércules.
El objeto varía su brillo quizás con la frecuencia de un baión o baiao, aquel ritmo musical brasileño de Bahía (Pernambuco).
En "Un baión para el ojo idiota", tercer disco de Patricio Rey y los Redonditos de Ricota -cuyo título refería a la cadencia de imágenes de los medios masivos que cautivan al televidente que está solo en su casa mirando la tv- contenía el tema "Aquella solitaria vaca cubana".

Cuenta la historia que esa canción se inspiró en una noticia de que "un trozo de satélite se desplomó del cielo por accidente y fue a caer sobre una pobre vaca que pastaba inocentemente en algún rincón de Cuba". La vaca se llamaba Rufina y el hecho, o evento, causó un transitorio problema diplomático el 30 de noviembre de 1960. Solo unos meses más tarde, el 12 de abril de 1961, la URSS lanzaría al espacio a Yuri Gagarin a bordo de la nave Vostok 1.

La letra dice: "Miraba el cielo justo a tiempo/salvada del motor eterno, justo a tiempo."

Un par de años antes, otra canción del grupo decía: Esto es efímero/ahora efímero./¡Como corre el tiempo!/Tic... tac efímero/luces efímeras/(Pero te creo...)

Portada y recorte del diario Breckenridge American del 6-12-1960. Debajo de la foto se indica (traducción mía): "DEMOSTRACIÓN: Cerca de 250 manifestantes cubanos desfilan frente a la embajada de Estados Unidos en La Habana, dramatizando la acusación del gobierno cubano de que un fragmento de un cohete destruido Thor-Able Star mató a una vaca en el este de Cuba la semana pasada. Media docena de vacas que llevaban signos antinorteamericanos despreciativos formaron parte de la procesión."
Crédito: Breckenridge Public Library.

Fuentes y enlaces relacionados
“The Cow: Discovery of a Luminous, Hot, and Rapidly Evolving Transient,” S. J. Prentice et al 2018 ApJL 865 L3. DOI: 10.3847/2041-8213/aadd90

AAS Nova: Unexpected Discovery of a Bright Cow
https://aasnova.org/2018/09/28/unexpected-discovery-of-a-bright-cow/

AT2018cow en Wikipedia
https://en.wikipedia.org/wiki/AT2018cow

Faro de Vigo: Los seguros espaciales y la vaca Rufina
https://www.farodevigo.es/especiales/miralfuturo/seguros-espaciales.html

Exordio a Rufina, vaca mártir (Ver el video incluido)
https://www.cibercuba.com/lecturas/exordio-rufina-vaca-martir

Cuando Los Redondos explicaron sus obras
https://www.redondossubtitulados.com.ar/cuando-los-redondos-explicaron-sus-letras/

Astrobites en español: Clasificando Supernovas
https://astrobitos.org/2016/12/08/clasificando-supernovas/

Sobre las imágenes
Imagen inicial: Sloan Digital Sky Survey
Imagen diario: Breckenridge American (Breckenridge, Tex.), Vol. 41, No. 68, Ed. 1 Tuesday, December 6, 1960, newspaper, December 6, 1960; Breckenridge, Texas. (texashistory.unt.edu/ark:/67531/metapth136048/: accessed September 30, 2018), University of North Texas Libraries, The Portal to Texas History, texashistory.unt.edu; crediting Breckenridge Public Library.

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