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28/10/06 - DJ:

Telescopio Spitzer descifra misterio de una supernova

Cassiopeia A

El telescopio espacial infrarrojo "Spitzer" ha descifrado el misterio de la estrella "Cassiopeia A", que no mantuvo su estructura básica tras la explosión cósmica que la convirtió en una supernova, dijo hoy el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA.
Vía UnionRadio y Spitzer Space Telescope

"Esencialmente, Spitzer ha encontrado las piezas que faltaban en el rompecabezas de Cassiopeia A", dijo Jessica Ennis, científica de la Universidad de Minesota y autora de un informe sobre el descubrimiento.

Según Lawrence Rudnick, otro de los participantes en la investigación, las imágenes producidas por el observatorio espacial "nos enseñan que la explosión de la estrella no fue lo suficientemente caótica como convertirla en un escombro".

Cassiopeia, una estrella 15 ó 20 veces más grande que nuestro sol, se convirtió en una supernova tras una explosión registrada en la galaxia hace poco tiempo en términos astronómicos.

Como todo ese tipo de estrellas masivas, Cassiopeia estaba formada por una serie de capas de acuerdo con el peso de sus elementos.

La superior consistía en los elementos más livianos, el hidrógeno. En la mediana había algunos de mayor peso, como el neón, y en el núcleo se agrupaban los más pesados, como el hierro.

La teoría indicaba que si la explosión fue uniforme, esas capas debían salir expulsadas también de manera uniforme.

Sin embargo, las observaciones anteriores señalaban una alteración en esas capas.

El problema fue resuelto por las imágenes infrarrojas del "Spitzer" que reveló que algunas regiones de cada etapa no fueron expulsadas de la estrella a la misma velocidad.

Según William Reach, del Centro Espacial Spitzer de la NASA, las imágenes transmitidas por el observatorio que se basan en los cambios de temperatura de las capas permiten reconstruir la explosión de una estrella y su conversión en una supernova.

"Parece que la mayor parte de sus capas originales se desplazaron hacia el cosmos en un orden sucesivo, pero a diferentes velocidades según el punto del que habían partido", dijo Reach.

Para los astrónomos, el estudio de Cassiopeia A es ideal para conocer lo que califican de "la anatomía" de una explosión supernova.

Debido a que esa estrella es joven y está relativamente cerca del sistema solar, ese acontecimiento cósmico puede ser visto por los telescopios.

En unos centenares de años, sus restos se habrán mezclado y las pistas más importantes sobre el nacimiento y muerte de esa estrella se habrán perdido, señaló el JPL.

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