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11/7/07 - DJ:

Descenso Riesgoso

Tras exceder el tiempo esperado de funcionamiento, el vehículo de exploración Opportunity comienza otra arriesgada aventura, adentrándose esta vez en el cráter Victoria, en Marte.

La ruta seguida por Opportunity desde su descenso.
Crédito:NASA/JPL/Cornell/University of Arizona/Ohio State University


Opportunity, el vehículo "todo terreno" de la NASA, que explorará Marte, está programado para descender por una pendiente rocosa hacia el interior del masivo cráter Victoria del Planeta Rojo. La aventura conlleva un riesgo real para el longevo explorador robótico, pero la NASA y el equipo de ciencia de dicho vehículo esperan que les proporcione valiosos resultados científicos.

El Opportunity ya ha explorado las rocas formadas en capas que se asoman en los acantilados alrededor del cráter Victoria. El equipo ha planeado el descenso cuidadosamente para permitir una eventual salida, pero el Opportunity podría quedar atrapado dentro del cráter o bien podría perder algunas de sus capacidades. El explorador ya superó doce veces las expectativas originales de su tiempo de funcionamiento, que eran inicialmente de sólo 90 días.

La motivación científica es la oportunidad de examinar e investigar la composición y las texturas de los materiales expuestos en las profundidades del cráter para obtener pistas sobre antiguos ambientes húmedos. A medida que el vehículo descienda por la pendiente, podrá examinar rocas cada vez más antiguas en las paredes expuestas del cráter.

"Mientras que tomamos con seriedad el hecho de no saber si el Opportunity podrá salir del cráter, el valor potencial de las investigaciones que parecen ser posibles dentro de la cavidad me convenció de autorizar al equipo para continuar e ingresar en el cráter Victoria", dijo Alan Stern, administrador asociado de la NASA, en el Directorio de Misiones Científicas de las oficinas centrales de la NASA, en Washington. "Es un riesgo calculado que vale la pena tomar, en particular porque esta misión ya ha excedido por mucho sus objetivos originales".

Este "robot geólogo" ingresará al cráter Victoria a través de una apertura llamada Duck Bay (Bahía del Pato, en idioma español). El cráter, en proceso de erosión, tiene una orilla escarpada, conformada por promontorios en forma de acantilado a los que se denomina cabos. Estos cabos están alternados con entradas que poseen pendientes suaves, también llamadas bahías.

El impacto de un meteorito, hace millones de años, excavó el cráter Victoria, el cual yace a una distancia de aproximadamente 7 kilómetros (4 millas) al sur del lugar donde descendió el vehículo, en enero de 2004. La cuenca formada por el impacto, tiene un diámetro de alrededor de 800 metros (media milla) y es aproximadamente cinco veces más ancha que el cráter Endurance, donde el Opportunity realizó tareas de exploración durante más de seis meses, en 2004.

El explorador comenzó su viaje hacia el cráter Victoria desde el cráter Endurance hace aproximadamente 30 meses. Llegó hasta la orilla, por el lado de Duck Bay, hace nueve meses. El Opportunity entonces recorrió, en el sentido de las agujas del reloj, casi un cuarto de la circunferencia de la orilla, examinando capas de roca visibles en los promontorios e investigando posibles rutas de entrada al cráter por los huecos entre los acantilados. Ahora, el explorador ha regresado al punto de entrada más favorable.


Crédito:NASA/JPL/Cornell/MSSS/Ohio State University

"Duck Bay parece ser el mejor candidato para entrar", dijo John Callas, director del proyecto del explorador, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro, de la NASA. "Tiene pendientes de 15 a 20 grados así como cimientos de roca expuesta que permiten manejar el vehículo con seguridad".

Si las seis ruedas del vehículo continúan funcionando, los ingenieros esperan que el Opportunity pueda escalar el camino de regreso hacia afuera del cráter. Por otro lado, el Spirit (Espíritu, en idioma español), que es el explorador gemelo del Opportunity, no pudo continuar utilizando una de sus ruedas hace ya más de un año, lo cual disminuyó su capacidad para escalar.

"Estos exploradores ya han excedido sus tiempos de vida útil esperados y otra rueda podría fallar en cualquiera de los vehículos en cualquier momento", dijo Callas. "Si el Opportunity perdiese la capacidad para utilizar una de sus ruedas dentro del cráter Victoria, sería muy difícil, tal vez imposible, escalar el camino de regreso".

"No queremos que éste sea un viaje de ida solamente", dijo Steve Squyres, investigador principal de los instrumentos científicos de los exploradores, en la Universidad de Cornell, en Ithaca, N.Y. "Todavía tenemos excelentes objetivos científicos en las llanuras que nos gustaría visitar después de viajar hacia el interior de Victoria. Pero si el Opportunity queda atrapado allí, al menos valdrá la pena por todo el conocimiento que habremos adquirido".

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Actualización 05 de julio
Tormentas de polvo obstaculizan recorrido de vehículos exploradores en Marte
Una tormenta de polvo que envuelve a Marte se intensificó en los últimos días y ha detenido las operaciones de los vehículos exploradores de la NASA en el planeta, confirmó hoy el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL).

La tormenta comenzó la semana pasada y ha impedido que los vehículos de seis ruedas independientes reciban en sus paneles la luz solar que necesitan para operar.

Como resultado, la entrada de "Opportunity" al cráter Victoria, prevista para esta semana, ha tenido que retrasarse varios días, dijeron fuentes de JPL.

"Spirit", el hermano gemelo de "Opportunity", también ha sido perjudicado por la tormenta, pese a que se encuentra en la antípoda del planeta.

Según Steve Squyres, una capa de polvo que sea del grosor de un pelo humano es suficiente como para reducir la luz solar sobre el panel de un 96 por ciento.

Squyres indicó que los paneles solares también reciben la luz dispersada por las partículas de polvo, por lo que "en realidad, la pérdida de energía no es tan grande".

Sin embargo, John Callas, director de las exploraciones en Marte de los vehículos, señaló que "la tormenta ha afectado a ambos y ha reducido los niveles de energía de 'Opportunity'".

"Nos mantenemos vigilantes pero nuestro ingreso a Victoria será retrasado y no ocurrirá antes del viernes de la próxima semana", añadió.

Sin embargo, el científico manifestó que algunos datos recibidos desde Marte indican que es probable que la mayor intensidad de la tormenta haya pasado.

"La situación podría mejorar rápidamente y tendremos que esperar" para tomar una decisión, dijo.

Esos datos sobre la tormenta provienen del "Mars Reconnaissance Orbiter" que gira en la órbita del planeta.

La arriesgada misión de "Opportunity" en el cráter Victoria tiene como objetivo estudiar la historia de la estructura geológica del planeta mediante el análisis de sus laderas.

Las autoridades de la NASA consideran que esta será su misión más peligrosa de su recorrido por el planeta iniciado hace más de tres años.

Específicamente, temen que el vehículo no pueda salir del cráter una vez que haya entrado, lo que pondría fin a un trabajo en la superficie de Marte que ha superado todas las expectativas.

"Opportunity" ya ha explorado las rocas próximas al cráter y el equipo que lo dirige desde el JPL ha planificado cuidadosamente su entrada, así como su salida.

Sin embargo, podría quedar atrapado en el cráter o perder parte de su capacidad operativa, dijo la NASA la semana pasada al informar que el vehículo ha superado más de doce veces su capacidad inicial de trabajo, calculada originalmente en 90 días.

Según las autoridades de la NASA, no importa cuáles sean los peligros, los resultados de esa misión ofrecerán la oportunidad de un mejor conocimiento del planeta.

"Aunque tomamos en serio el peligro de que 'Opportunity' no regrese, el valor potencial de sus investigaciones dentro del cráter me convencieron a autorizar el descenso al cráter Victoria", dijo Alen Stern, administrador adjunto de la NASA.

"Se trata de un riesgo calculado que vale la pena correr, especialmente si se tiene en cuenta que esta misión ya ha superado con creces todas las expectativas", añadió.

Fuentes y links relacionados


  • Ciencia@NASA:Descenso Peligroso

  • NASA Mars Exploration:Dust Delays Mars Crater Entry

  • ABC:La misión suicida del «Opportunity» en Marte

  • Unionradio.net: Tormentas de polvo obstaculizan recorrido...


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