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21/7/07 - DJ:

Tormentas y tornados en Marte

Los vehículos espaciales de la NASA en Marte están sufriendo la falta de energía, a causa de una gran tormenta que desde hace casi un mes, bloquea la luz solar.

Tornado de polvo. Crédito:NASA/JPL/University of Arizona

La cámara HiRISE capturó captó una endiablado tornado en una región en el hemisferio sur cercano a Hellas Planitia. La cámara está a bordo de la sonda Mars Reconnaissance Orbiter (MRO).

Estos diablos de polvo se forman cuando la temperatura de la atmósfera cercana al suelo es más cálida que la superior. El aire caliente se levanta y, bajo condiciones ideales, forma un vórtice que succiona aire cálido. Si el vórtice es suficientemente poderoso, levantará polvo de la superficie, formando un tornado de polvo.

Generalmente se forman a la tarde porque la luz del sol necesita suficiente tiempo para calentar la superficie. Cuando se tomó esta imagen, el tiempo local era 3:08 p.m. Adicionalmente a la imagen principal, el sitio de HiRISE muestra una versión menor de la imagen con una flecha mostrando la locación del tornado. La tercera imagen es un acercamiento.

Por casi un mes, una serie de severas tormentas de polvo de verano han afectado los rovers Opportunity y su gemelo Spirit. El polvo sobre Opportunity bloqueó el 99 porciento de la luz solar directa hacia el rover, dejando sólo la luz difusa para darle energía. Los científicos temen que las tormentas continuarán por varios días, sino semanas.

Si esto continúa y las tormentas siguen bloqueando la luz solar, los rovers no serán capaces de generar suficiente energía para operar y mantenerse, ni siquiera en estado aletargado. El problema es que Marte es un planeta muy frío y los rovers dependen de los calentadores eléctricos para mantener algunos núcleos electrónicos vitales.

Antes del comienzo de la tormenta, los paneles solares del Opportunity han estado produciendo 700 watt horas de electricidad por día, suficiente para encender una lamparita de 100 watts por siete horas. Cuando el polvo redujo la capacidad de los paneles a 400 watt hora, el equipo suspendió la conducción y la mayoría de observaciones, incluyendo el uso del brazo robótico, cámaras y espectómetros para estudiar el sitio donde el rover está localizado.

El martes 17 la producción de los paneles cayó a 148 watt hora, el punto más bajo para los rovers. El miércoles bajó aún más, a 128.

Los ingenieros de la NASA están tomando medidas proactivas para proteger los rovers, especialmente Opportunity.

Para minimizar la cantidad de energía se instruyó a Opportunity que cese la comunicación con Tierra el jueves y viernes.

Fuentes y links relacionados


  • HiRISE

  • Physorg:HiRISE Catches a Dust Devil on Mars

  • Physorg:Rovers begin new observations on changing Martian atmosphere

  • NASA:Mars Rovers Caught in Severe Dust Storm

  • Google Marte



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