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16/8/07 - DJ:

Encuentran una estrella con cola de cometa

Astrónomos usando el telescopio espacial GALEX, han encontrado una increíble estrella con una larga cola tipo cometa.

Mira y su larga cola. Crédito:NASA/JPL-Caltech

Se trata de la estrella Mira y material saliendo de ella está formando una estela de 13 años luz de largo o unas 20 mil veces la distancia entre Plutón y el Sol, algo nunca visto.

Mira es una vieja estrella, una gigante roja que está perdiendo grandes cantidades de materia desparramando carbono, oxígeno y otros importantes elementos que formarán a nuevas estrellas.

"Este es un fenómeno completamente nuevo para nosotros y estamos aún en el proceso de entender la física envuelta", dice Mark Seibert de los Observatorios Carnegie.

"Fue chocante cuando ví por primera vez esta cola completamente inesperada, detrás de una estrella bien conocida", añade Christopher Martin del Instituto de Tecnología de California. Martin es el principal investigador de GALEX, Galaxy Evolution Explorer, y autor líder de un nuevo paper que aparece hoy en Nature para anunciar el descubrimiento.

Comparada con otras gigantes rojas, Mira está está viajando inusualmente rápido, posiblemente debido a impulsos gravitacionales de otras estrellas. Actualmente viaja a 130 kilómetros por segundo. Junto con Mira hay una pequeña y distante compañera que se piensa que es una enana blanca. El par, conocidas como Mira A (la gigante) y Mira B (la enana), orbitan lentamente una a la otra mientras viajan juntas a través de la constelación Cetus a unos 350 años luz de la Tierra.


Ilustración:NASA/JPL-Caltech

En adición a la cola, GALEX también descubrió un arco de choque, una clase de gas caliente, en frente de la estrella y dos sinuosas corrientes de material saliendo de los extremos de la estrella. Los astrónomos piensan que el gas caliente en el arco de choque está calentando el gas saliendo de la estrella, causando que fluorezca en luz ultravioleta. Este material luego se arremolina alrededor de la estrella, creando una turbulenta onda tipo cola. El proceso es similar a una lancha dejando una estela en el agua o a un tren a vapor produciendo una cola de humo.

El hecho de que la cola de Mira sólo se vea en ultravioleta explica porqué otros telescopios no la han notado. GALEX es muy sensitivo a luz de esas longitudes de onda y tiene un gran campo visual, permitiendo escanear el cielo para actividad ultravioleta inusual.


Poniendo la cola en contexto:
La imagen muestra la longitud (arriba) y la edad (abajo) de la larga cola de Mira. Abajo a la izquierda, se ve Mira B, una compañera de Mira.

La cola se extiende unos 13 años luz y está hecha de gas y polvo que ha venido expulsando lentamente en los últimos 30.000 años, con el material más viejo al final (izquierda) y el más nuevo cerca de la estrella (derecha).

El gráfico permite poner en contexto los 30.000 años de edad de la estrella con la historia de la humanidad.

Fuentes y links relacionados


  • Nota en Science@NASA

  • Nota en UniverseToday

  • Nota en NewScientist


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