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3/10/07 - DJ:

Un cúmulo estelar lleno de vida

El telescopio espacial Hubble capturó una imagen de NGC 3603, una nebulosa gigante que hospeda uno de los más masivos cúmulos estelares jóvenes de la galaxia.

NGC 3603 Crédito: NASA, ESA y Hubble Heritage (STScI/AURA)-ESA/Hubble Collaboration

NGC 3603 es una prominente región de formación estelar localizada en el brazo espiral Carina de la Vía Láctea, a unos 20.000 años luz de distancia de nuestro Sistema Solar.

La imagen muestra un joven cúmulo rodeado de una vasta región de polvo y gas. La mayoría de las brillantes estrellas en la imagen son calientes estrellas azules cuya radiación ultravioleta y violentos vientos han abierto una cavidad en el gas y polvo que envuelve al cúmulo.

En la foto se ven estrellas de diferentes masas pero de edades similares en el cúmulo. Esto permite el análisis detallado de diferentes tipos de estrellas que están en distintas etapas en sus vidas. Luego los astrónomos pueden comparar cúmulos de diferentes edades y determinar qué propiedades (como temperatura y brillo) cambian al hacerse más viejas las estrellas.

De acuerdo al astrónomo Dr. Jesús Maíz Apellániz del Instituto de Astrofísica de Andalucía,quien lidera la investigación, el cúmulo parece reunir las estrellas más masivas en su núcleo. Él y su equipo han descubierto que la distribución de los diferentes tipos de estrellas en el centro de este denso cúmulo es similar otros más jóvenes en la galaxia.

El equipo ha encontrado también que tres brillantes estrellas en el centro parecen hacernos creer que son más masivas que lo que la teoría permite. Estas pesadas estrellas serían en realidad dos o más masivas estrellas individuales cuyas luces se han unido. Incluso con la resolución del Hubble no es posible separar las estrellas individuales en cada uno de los tres sistemas. Estos descubrimientos concuerdan con uno reciente por el Dr. Anthony Moffat de la Universidad de Montreal que usó el VLT de ESO y la cámara infrarroja NICMOS de Hubble para medir los movimientos de estrellas individuales en dos de los tres sistemas. El científico midió la mayor masa individual en unas 115 masas solares, que está dentro de los límites aceptables de la teoría convencional

NGC 3603 contiene alrededor de 400.000 masas solares de gas. Escondiéndose en esta enorme nube hay algunos glóbulos Bok (ver en la esquina superior derecha de la imagen), llamados así luego de que Bart Bok los descubriera en los años 40. Estos son densas nubes de polvo y gas con masas de entre 10 a 50 veces más grandes que nuestro Sol. Se parecen a capullos de insectos y están en colpaso gravitatorio para formar nuevas estrellas. Estos glóbulos parecen ser algunos de los objetos más fríos del Universo.

NGC 3603 fue descubierto por Sir John Herschel en 1834. Se sabe que abriga una supergigante azul llamada Sher 25 que puede ser vista arriba y a la izquierda de la parte más densa del cúmulo. Se piensa que la estrella está cerca del punto crítico para explotar como supernova.

Fuentes y links relacionados


  • Nota de prensa en SpaceTelescope

  • Nota de prensa en HubbleSite



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