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16/3/09 - DJ:

Un curioso par de galaxias

Tiempo estimado de lectura: 2 min. 11 seg.

A veces, los objetos en el cielo que aparecen extraños o diferentes de lo normal, tienen una historia que contar que puede ser científicamente valioso.
Esta fue la idea del catálogo de Halton Arp de Galaxias Peculiares que apareció en los años 1960. Uno de los raros objetos listados es Arp 261, que ahora ha sido fotografiado con mayor detalle que nunca usando el instrumento FORS2 en el Telescopio Muy Grande de ESO. La imagen contiene varias sorpresas.
arp 261

Arp 261 yace a 70 millones de años luz de distancia en la constelación de Libra. Su caótica y muy inusual estructura es creada por la interacción de dos galaxias. Aunque las estrellas individuales es muy raro que colisionen en este evento, ya que están muy alejadas unas de otras, las enormes nubes de gas y polvo ciertamente chocan a gran velocidad, lo que provoca nuevos cúmulos de calientes estrellas. Las órbitas de las estrellas existentes son dramáticamente alteradas, creando los remolinos que se extienden en la parte superior izquierda e inferior derecha de la imagen. Ambas galaxias eran probablemente enanas, no muy distintas que las Nubes de Magallanes que orbitan nuestra galaxia.

Las fotografías usadas para crear esta imagen no fueron tomadas para estudiar la interacción de estas galaxias, sino para investigar las propiedades del objeto que se encuentra a la derecha de la parte más brillante de Arp 261 y cerca del centro de la imagen. Se trata de una inusual supernova, SN 1995N, resultado del colapso de una estrella masiva. Es inusual porque se ha apagado muy lentamente y todavía se ve claramente en la imagen inferior, más de siete años luego de la explosión!. Es además una de las pocas supernovas que han sido observadas que emiten rayos-X. Se piensa que estas inusuales características son el resultado de la explosión de una estrella en una densa región del espacio.

Arp 261 con anotaciones
Arp 261 con anotaciones de los objetos mencionados

La imagen contiene también otros objetos a muy diferentes distancias de nosotros. Empezando cerca de casa, dos pequeños asteroides, en nuestro sistema solar, entre las órbitas de Marte y Júpiter, cruzaron al tomarse las imágenes y se muestran como sendas rojas-verdes-azules a la izquierda y arriba de la imagen. Esas sendas surgen ya que los objetos se están moviendo durante las exposiciones y también entre las exposiciones a través de diferentes filtros de colores. El asteroide en la parte superior es el número 14670 y el de la izquierda es 9735. Son probablemente de menos de 5 km de diámetro.
El siguiente objeto es probablemente la aparente estrella brillante en la parte inferior. Puede parecer brillantes pero es cien veces más débil de lo que se puede ver a simple vista. Se piensa que es una estrella como nuestro Sol, a 500 años luz de distancia, 20 millones de veces más lejos que los asteroides. Arp 261, y la supernova, están 140.000 veces más lejos que esta estrella, aunque sigue siendo lo que los astrónomos denominan nuestro vecindario cósmico. Mucho más distante, quizás entre 50 a 100 veces más lejos de Arp 261, yace el cúmulo de galaxias visible a la derecha de la imagen. Sin duda, además de los mencionados, hay muchos otros objetos de fondo remotos e irreconocibles en esta maravillosa imagen.


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Crédito imágenesSobre las imágenes
Crédito de las imágenes:ESO
Hay más formatos y tamaños de imágenes y animaciones en la nota de prensa de ESO, citada arriba.


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