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Divulgar es tener conciencia de una altísima misión: poner al alcance de la mayoría el patrimonio científico de la minoría. Manuel Calvo Hernando Another Day in the Lab

3/1/20 - DJ:

La burbuja de Betelgeuse y la posverdad

T.E.L: 3 min.

¿Veremos estallar como supernova a la estrella gigante este año?
Información y reflexión sobre las predicciones astronómicas.



Se enseña que las teorías científicas deben ser predictibles y reproducibles. Quizás por eso, hay quienes consideran que los científicos se la tienen que pasar haciendo predicciones. Acaso también por eso, hay quienes piensan que los astrónomos deben reproducir las pavadas de la web. En particular, que la estrella Betelgeuse, en el hombro de Orión, está a punto de estallar como supernova y que lo hará este año 2020. Eso se está diciendo en la web. Orión es el cazador. Y este cuento es un cazabobos.

¿Nos damos unos minutos para pensar?
Digamos que la ciencia fuera "el arte de hacer predicciones", cosa que no es. Supongámoslo. Ponele.
Entonces, en vez de investigar, el astrónomo debería hacer pronósticos. Sería algo así:

Año 2010: El astrónomo dice: "Betelgeuse está por explotar como supernova". Luego, la supernova no vino.
Año 2012: El astrónomo dice: "Betelgeuse está por explotar como supernova". Luego, la supernova no vino.
Año 2015: El astrónomo dice: "Betelgeuse está por explotar como supernova". Luego, la supernova no vino.
Año 2017: El astrónomo dice: "Betelgeuse está por explotar como supernova". Luego, la supernova no vino.
Año 2019: Y así...la fábula del astronomito mentiroso.

Claro, en algún momento, el astrónomo va a acertar. Pero entre eso y la astrología, la magia negra o un concurso de preguntas en la tele, no hay ninguna diferencia.

La fábula de Betelgeuse se cuenta desde 2011...

Ahh....pero el astrónomo "explica": "El brillo de esta estrella ha disminuido, por eso pensamos que está por explotar".

Pero, hombre, ¿no es acaso una estrella variable? ¿No ha disminuido antes también el brillo y no explotó?
Por otro lado, ¿qué corno significa "está por" explotar? ¿Un año, diez años, 100 años? En la escala de tiempo astronómico, todos esos valores son un pestañeo. Todos los valores son "válidos" para "está por" explotar, pero son valores de escala humana MUY distintos.

Hace algunos años surgió el tema de Betelgeuse y se volvió recurrente al ritmo inverso del cambio de brillo estelar, cobrando fuerza cuando la estrella la pierde. Debajo pongo un enlace a una misma noticia sobre Betelgeuse de 2011.
En 2018 escribí la nota "Pinocho Cósmico: Noticias falsas de astronomía". Allí puse como ejemplo de noticia falsa, el estallido de la estrella gigante.

La razón de esto es que, aunque en parte es cierto, es imposible hacer una predicción precisa sobre cuándo podrá ocurrir. No hay forma alguna. Recuerdo que hace unos años, la web se hizo eco de un estudio comparativo que realizó un profesor de astronomía y un alumno. Lo que hicieron fue comparar el cambio de brillo de esta estrella con los cambios registrados en otra que luego sí estalló. Y llegaron a la conclusión de que el patrón era parecido y que, por tanto, Alfa Orionis estaría a punto de convertirse en supernova...en los siguientes años.

Pero, espere, déjeme que le cuente una historia:
Hace tiempo, sabemos, Fulanito vomitó. Antes de hacerlo, tosió tres veces.
Ahora encontramos a Zutanito, quien tosió tres veces. ¿Está a punto de vomitar?
¿Hay alguna razón para suponer una relación causal entre gente que tose y gente que vomita?

Esto no implica que aquel trabajo estuviera mal. Supone que hay que tener cuidado con las conclusiones.
Un argumento inductivo pretende establecer una verdad general a partir de varios casos particulares. La conclusión es siempre probable y no necesaria, pero es válida en tanto los casos sean "suficientes".

Mire: variabilidad de brillo de Betelgeuse desde 1970, tomado del blog de la Mula Francis (Francisco Villatoro). Algo similar dice Phil Plait, por si alguien necesita la "chapa" del Principio de Autoridad.


En economía se habla de "burbuja". Wikipedia me ayuda:
Una burbuja económica (también llamada burbuja especulativa, burbuja de mercado o burbuja financiera) es un fenómeno que se produce en los mercados, en buena parte debido a la especulación (...)

Lo que hay sobre Betelgeuse es una especulación basada en algunos datos científicos extrapolados para llegar a una conclusión que incluye fecha de vencimiento inminente. La "profecía" de la fecha es anticientífica, no hay datos suficientes para establecer una fecha. Es más, no se conoce bien la composición, la distancia ni la masa de la estrella.

Las peores mentiras son las medias verdades. Más si lo dice una astrónoma, como cita Tiempo Argentino.

Lo peor es que...podrían acertar. Pero si lo hicieran sería tan "meritorio" como el astronomito mentiroso que de tanto mentir, una acertó. No tiene nada de científico. Es lo que hace Horangel.

De más está decir que, dado que la estrella se encuentra a unos 600 años luz (aprox), entonces, si se detecta el estallido ahora, es porque ocurrió antes, ya que la luz tarda en llegar a nosotros. De modo que en vez de hablar de cuándo estalla, se habla de cuándo es detectado el fenómeno.

Conclusión
Es imposible saber si la segunda estrella en brillo de Orión se verá como supernova mañana, el año que viene o dentro de un siglo. Entiendo el deseo, pero no hay que poner el carro delante del caballo. Me encantaría ver a simple vista una supernova. ¿A quién no? Pero que lo desee no justifica decir pavadas. La mera expresión de un deseo no se transforma en realidad. Si así fuera, la vida sería muy fácil.
Como si fuera poco, se suma el pánico creado por irresponsables que agregan que, de ocurrir, sería el fin del mundo. No pasará nada. Está demasiado lejos para temer. Más miedo dan los mentirosos que tenemos cerca...

Fuentes y enlaces relacionados
Pinocho Cósmico: Noticias falsas de astronomía
https://www.noticiasdelcosmos.com/2018/04/pinocho-cosmico-noticias-falsas-de.html

Burbuja Económica en Wikipedia
https://es.wikipedia.org/wiki/Burbuja_econ%C3%B3mica

El pastorcito mentiroso
https://arbolabc.com/fabulas-para-ni%C3%B1os/el-pastorcito-mentiroso

DON’T PANIC! BETELGEUSE IS (ALMOST CERTAINLY) NOT ABOUT TO EXPLODE
https://www.syfy.com/syfywire/dont-panic-betelgeuse-is-almost-certainly-not-about-to-explode

Ciencia para todos T02E16: La estrella Betelgeuse explotará como supernova
https://francis.naukas.com/2020/01/02/ciencia-para-todos-t02e16-la-estrella-betelgeuse-explotara-como-supernova/

¿La Tierra podría tener un segundo sol?, de 2011
https://elgeek.com/13768/la-tierra-podria-tener-un-segundo-sol

Tiempo: El 2020: otro año bisiesto con un eclipse solar y una "posible supernova"
https://www.tiempoar.com.ar/nota/el-2020-otro-ano-bisiesto-en-el-comienzo-de-una-nueva-decada

Sobre las imágenes
Imagen inicial: Andrea Dupree (Harvard-Smithsonian CfA), Ronald Gilliland (STScI), NASA and ESA.
Gráfico: Blog de Francisco Villatoro.
Captura de pantalla de Elgeek.

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