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10/1/07 - DJ:

Descubren por primera vez indicios de un tercer polo magnético en una estrella


Investigadores de la Universidad de Cornell han descubierto por primera vez emisiones de ondas de radio procedentes de lo que podría ser el tercer polo magnético de una estrella.
Vía La Flecha



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Las conclusiones se han hecho públicas durante la reunión anual de la Sociedad Astronómica Americana (ASS, según sus siglas en inglés) que se celebra estos días en Seattle (Estados Unidos).

Los científicos han descubierto a través del Telescopio Arecibo de Puerto Rico señales de radio del púlsar de la Nebulosa del Cangrejo que muestran características de espectro de radio nunca antes detectadas. El descubrimiento lleva a los científicos a especular que podría tratarse del primer objeto cósmico con un tercer polo magnético.

Un púlsar es una estrella de neutrones de gran densidad que emite una gran cantidad de energía a través de una radiación pulsante periódica. Poseen un campo magnético intenso, concentrado en un espacio reducido, que da lugar a la emisión de pulsos de radiación electromagnética a intervalos regulares según su periodo de rotación. Dichos pulsos pueden emitirse en frecuencias de radio, rayos X o rayos gamma.

Según Tim Hankins, director del Observatorio Arecibo y coautor del estudio, nunca se había observado esta extraña estructura de frecuencia de radio en la pulsación principal y nunca tales destellos cortos en los intervalos. "Esperábamos que la pulsación principal y los intervalos tuvieran un espectro idéntico, pero descubrimos que eran muy diferentes. Es la primera vez que se observa esto en un púlsar".

A juicio de los investigadores, el hecho de que los polos magnéticos norte y sur del púlsar no "sepan" lo que el otro está haciendo es sorprendente y afecta a prácticamente todas las teorías existentes sobre las emisiones de radio del púlsar. Jean Eilek, autora del estudio junto a Hankins, explica que debido a que las pulsaciones de los polos norte y sur deberían ser idénticas la clave podría estar en que esta extraña emisión de ondas de radio podría proceder de otra parte del púlsar. "Quizás hayamos descubierto un inesperado y hasta ahora desconocido "tercer polo magnético" en algún lugar de la estrella", indica la investigadora.

Los científicos consideran de gran trascendencia el conocimiento sobre los púlsares ya que permiten a los físicos confirmar la teoría de la relatividad de Albert Einstein. Los campos magnéticos y eléctricos de los púlsares son tan fuertes que su recreación es imposible en el laboratorio y por tanto Hankins señala la dificultad de la Física para comprender este problema.

En el caso del púlsar de la Nebulosa del Cangrejo, localizada en la constelación Tauro, a unos 6.300 años luz de la Tierra, las nubes de plasma en la atmósfera del púlsar emiten emisiones de radio en tiempos tan cortas como cuatro décimas partes de nanosegundo. Esta nube de plasma es más pequeña que un balón de fútbol. Durante sus reducidas vidas, estos destellos de emisiones de radio pueden ser tan potentes como el 10 por ciento del poder del Sol.

"Estas extrañas emisiones no aparecen en otros púlsares", señala Eilek. Los investigadores han utilizado el Arecibo en varias ocasiones entre el año 2004 y la actualidad, las últimas realizadas en diciembre del 2006. "Quizás el campo magnético no es un aspecto tan simple como pensábamos. Ahora estamos completamente sorprendidos", concluye la científica.


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