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24/5/07 - DJ:

Entrevista al Dr. Nolan Walborn

EL GRAN CLASIFICADOR Por Alejandra Sofía.
Con estudios, observación y cierta dosis de intuición, Nolan Walborn, astrónomo que lidera un grupo en el Instituto del Telescopio Espacial Hubble, sentó precedente en la familia estelar, específicamente en un cierto tipo de estrellas, jóvenes y de alta temperatura. Entre la comunidad astronómica de las estrellas masivas lo han bautizado como el "gran clasificador de las estrellas O"; esas señoritas estelares que desde la década del ´70 sumaron nuevos espectros en la lista existente.

Vía Boletin 208 (Noticias del Observatorio de La Plata)


O3, luego O2 y O3.5 ¿Qué son estos números referidos a determinadas estrellas? Una clasificación, una medida de sus temperaturas. "Mi tesis fue revisar la clasificación de los espectros de estrellas OB, y encontré varias cosas nuevas que no se habían visto antes; eso siempre sucede cuando uno tiene mayor información u observa en otro rango de longitud de onda, como el ultravioleta o el infrarrojo. Trabajé con datos de alta calidad. Utilicé espectrógrafos muy buenos que se diseñaron para los observatorios de Kitt Peak, en Arizona y en Cerro Tololo, manejados por un consorcio de universidades norteamericanas AURA, pero abiertos a todo el mundo.

Inmediatamente al terminar mi tesis, mi director W.W. Morgan, un astrónomo brillante a nivel internacional, me "empujó" a Chile, a los nuevos observatorios, para obtener datos de estrellas en el hemisferio sur y así tener información estelar de ambos hemisferios."

Las letras y símbolos que se agregaron a la lista existente fueron el resultado de aquellas nuevas observaciones. "En la clasificación se toman dos dimensiones: la horizontal, que nos habla de la temperatura y la vertical, que habla sobre la luminosidad; para estas estrellas de alta temperatura no había una clasificación de la luminosidad antes de mi tesis. Llegaba hasta O9. Hay una categoría de estrellas que se llama Of y algunos incluyeron en ella a muchas estrellas que a mí no me parecía que podían estar allí, así es que empecé a colocar esas letras, más dos paréntesis o un paréntesis." El Dr. Walborn descubrió un nuevo tipo de estrellas: las O3, las más masivas, unas 120 a 150 veces más grandes que el Sol. En el año 2002 encontró otro tipo: las O2.

De esta manera el ordenamiento de las estrellas por su temperatura y luminosidad tuvo agregados, para esas estrellas O, mucho más calientes.

"Me he quedado en las Nubes de Magallanes, no he ido más allá"

Debatiendo en Cariló

En cuanto a la pasada reunión en Cariló, con colegas que trabajan en estrellas masivas, Walborn dice que "estamos discutiendo mucho algunas cuestiones, como por ejemplo, que a las estrellas masivas les gusta formarse en sistemas múltiples y cuanto más lejos se quiere observar, más difícil resulta verlas; incluso ya hay problemas de ese tipo dentro de nuestra galaxia. Aún cerca del Sol hay una brecha donde no se pueden detectar esas multiplicidades."

"Muchos astrofísicos sacan un espectro y presumen que se trata sólo de una estrella, y hacen un modelo detallado, pero si en realidad esa luz viene de dos o más estrellas, las conclusiones no serán válidas. El caso extremo de estos "errores" fue el centro de 30 Doradus (una región de formación estelar) donde en la década ´80 unos astrofísicos midieron este objeto en ultravioleta y en el óptico y dijeron que era una estrella de ¡3000 masas solares! (la teoría y la observación actual no van más allá de 150 a 200 masas solares). Fue una sensación en la astronomía. Yo dije: se están equivocando, en base a mi experiencia en morfología, esto es un sistema de muchas estrellas, y efectivamente hoy sabemos que es así; el telescopio espacial Hubble, desde la década del ´90 ha mostrado hasta 20.000 estrellas en ese cúmulo 30 Doradus."

El Dr. Walborn está trabajando actualmente en espectros de rayos X, y comenta que vuelve a encontrase con cierta "oposición" de algunos astrofísicos: "la historia vuelve a repetirse, se discute nuevamente como hace 20 años. En la última reunión astronómica en Praga y ahora en la Argentina, mostramos los espectros de estrellas OB de alta resolución en rayos X. Lo mismo que hice en ultravioleta, ahora lo estamos observando en rayos X, en catorce estrellas, y surgen iguales debates y los mismos errores conceptuales de parte de algunos físicos."

Un lugar en la Argentina

Nolan Walborn es norteamericano pero habla castellano a la perfección, ya que vivió en la Argentina varios años. "Aprendí castellano a los 8 años, en el instituto evangélico americano ("IEA") de Villa del Parque (un barrio porteño). Mi padre era misionero de la iglesia luterana y vino aquí por su tarea. Tengo diploma de sexto grado de una escuela provincial en Azul. Gran coincidencia:¡Mi padre casó a Virpi Niemela! Cursé el secundario en el colegio Lincoln de Buenos Aires."

Walborn hizo su carrera universitaria en la Universidad de Chicago, luego estuvo haciendo su postdoctorado en la Universidad de Toronto y después recaló en Chile, más precisamente al Observatorio de Cerro Tololo.

Actualmente vive en Baltimore ya que es un astrónomo del staff permanente del Instituto del Telescopio Espacial Hubble. "Soy Jefe de Apoyo al Usuario para la utilización de la cámara ACS, instalada en el "Hubble". Participo de todo el proceso de ayudar a los usuarios en la preparación de los pedidos para usar dicho instrumento y luego en una fase dos, cuando ya han sido elegidos y hay que revisar que todas las especificaciones estén bien hechas."

Casi el 75% de las observaciones del "Hubble" se están realizando con esta cámara, la más requerida entre todos los instrumentos del telescopio espacial. [Lamentablemente, esa cámara falló definitivamente el 27 de enero de 2007, y habrá que seguir con instrumental más antiguo hasta la nueva misión de refaccionamiento.]

El Dr. Walborn divide su trabajo en mitades iguales para hacer investigación con el "Hubble" y para dirigir el apoyo a los citados usuarios.

Junto al "Hubble" desde el principio

Estando en Cerro Tololo, Walborn supo de la licitación de la Agencia Espacial norteamericana (NASA) para manejar el Instituto del telescopio Hubble, el manejo de su programa científico. "Participé en la elaboración de esa propuesta desde el lado de AURA, en el sitio elegido en caso de que tuviésemos éxito, la Universidad Johns Hopkins en Baltimore; ésto fue en 1979; efectivamente ganamos la licitación y luego ingresé al Instituto en 1984, y el telescopio se lanzó recién en 1990."

El Dr. Nolan Walborn se entusiasma con la próxima misión del trasbordador para reparar e instalar nuevos instrumentos del Hubble; está actualmente programada para septiembre de 2008. "Ahí arreglarán el espectrógrafo actual y colocarán uno más, lo cual es muy importante para las investigaciones que realizo, y además instalarán una nueva cámara directa. ¡Será como estar otra vez en un País de las Maravillas!"





Imágenes en:
http://www.fcaglp.unlp.edu.ar/~extension/208/walborn/

Videos de Nolan Walborn en HubbleSite
Biografía del astrónomo

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