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4/9/07 - DJ:

Cucarachas cósmicas

Hambrientas. Pisoteadas. Envenenadas. Todo esto deben pasar en un día de trabajo las cucarachas comunes. La resistencia de estas criaturas es increible.
Pero los astrónomos han encontrado algo aún más resistente: "hidrocarbonos policíclicos aromáticos", dice Achim Tappe del Centro de Astrofísica de Harvard. "Pueden supervivir a una supernova".


Los "hidrocarbonos policíclicos aromáticos (PAHs por su sigla en inglés) son moléculas con forma de anillo hechas de carbono e hidrógeno. Los PAHs son contaminantes orgánicos que aparecen en los gases de combustión de un auto o el humo del cigarrillo por ejemplo. La EPA ha clasificado siete componentes PAH como cancerígenos.

Pero incluso los PAHs tienen sus virtudes: Moléculas similares son encontradas en el ADN y existe un gran consenso entre los biólogos de que los PAH estaban presentes en la Tierra hace 4.500 millones de años cuando la vida comenzó. Al servir como bloques de construcción de la vida, los PAH quizás hayan jugado un rol esencial en el proceso químico del génesis.

Es por eso que el descubrimiento de Archim Tappe podría ser tan importante.

La historia comienza hace 3000 años cuando una masiva estrella en la Gran Nube de Magallanes, explotó. Fue, en muchos aspectos, una típica explosión de supernova, liberando en pocos días la energía que nuestro Sol produce en unos 10 mil millones de años. Gas caliente y radiación fueron expulsados a través de sistemas estelares mientras la estrella misma fue mayormente (y quizás completamente) destruída.

El caparazón expansivo de la supernova, catalogado como "N132D" permanece visible desde la Tierra.



El año pasado "escaneamos N132D usando el Telescopio Espacial Spitzer", dice Tappe. Las observaciones revelaron la existencia de PAH por todos lados en el caparazón de la remanente de supernova. Parecen haber sido barridas por una onda de choque de gas de 8 millones de grados. Esto está causando algún daño en las moléculas, pero muchas de las PAH están sobreviviendo".

Los astrónomos piensan que los PAH son abundantes no sólo en la Tierra sino a través del cosmos. "Esta es nuestra primer evidencia de que los PAH pueden resistir una explosión supernova", dice el científico.

Su habilidad para sobrevivir puede ser la clave para la vida en la Tierra. Muchos astrónomos están convencidos de que una supernova explotó en nuestro rincón galáctico hace 4 a 5 mil millones de años cuando el sistema solar se estaba fusionando del primitivo gas interestelar. En un escenario del origen de la vida, los PAH sobrevivieron e hicieron su camino hacia nuestro planeta. Resulta que los PAHs se pueden formar en el agua, en el mar primordial, y proveer el andamio para los ácidos nucleidos con propiedades arquitectónicas similares al ARN y ADN.

"Es una teoría exitante y prometedora. Pero se necesitan más experimentos y observaciones para decidir su éxito o fracaso" dice Tappe, quien está realizando una nueva ronda de observaciones con Spitzer: "Estamos mapeando la distribución de los PAHs alrededor de N132D, comparando localizaciones de las moléculas al arco de choque revelado por Chandra", explica.


Fuentes y links relacionados


  • Nota en Science@NASA

  • En busca de los orígenes de la vida en la Tierra

  • PAH

  • Naftaleno

  • Hidrocarburo aromático



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