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21/9/07 - DJ:

Encuentan estrellas huérfanas

Una rápida galaxia en movimiento deja una larga cola de gas en la que se están formando "estrellas huérfanas", según una nueva investigación.

X-ray: NASA/CXC/MSU/M.Sun et al; H-alpha/Optical: SOAR (MSU/NOAO/UNC/CNPq-Brazil)/M.Sun et al.

Los astrónomos han encontrado evidencia que las estrellas se han estado formando en una larga cola de gas que se extiende fuera de la galaxia huésped. El descubrimiento sugiere que las estrellas huérfanas podrían ser más frecuentes de lo pensado.

La cola tipo cometa fue observada por el Observatorio Chandra en rayos-X y en luz óptica por el SOAR en Chile. Se extiende más de 200.000 años luz y fue creada mientras el gas era despojado de la galaxia ESO 137-001 que avanza hacia el centro de Abell 3627, un cúmulo gigante de galaxias.

Las observaciones indican que la cola de gas ha formado millones de estrellas. Como las grandes cantidades de gas y polvo necesarios para formar estrellas son típicamente encontradas en galaxias, los astrónomos pensaban que no era posible que un gran número de estrellas se formara fuera de una galaxia.

"Esta no es la primera vez que se ven estrellas formándose entre galaxias. Pero el número de estrellas aquí no tiene precedentes", dice Megan Donahue, miembro del equipo de investigación.

La evidencia de la formación estelar en esta cola incluye 29 regiones de hidrógeno ionizado brillando en luz óptica, presuntamente de nuevas estrellas. Estas regiones están en la cola o muy cerca. Dos fuentes de rayos-X están cerca de estas regiones, otra indicación de actividad de formación estelar. Los investigadores piensan que las estrellas se formaron en los últimos 10 millones de años aproximadamente.

Las estrellas en esta cola de la rápida galaxia en movimiento, que está a 220 millones de años luz de distancia, estarían mucho más aisladas que la gran mayoría de las estrellas en galaxias.

"Por nuestros estándares galácticos, estas son estrellas extremadamente solitarias" dice Mark Voit.

El gas que formó a estas estrellas fue quitado de su galaxia huésped por la presión inducida por el movimiento de la galaxia a través del gas que domina el espacio intergaláctico del cúmulo. Eventualmente, se terminará el gas y se detendrá la formación de estrellas.

Este proceso puede representar una importante pero corta etapa en la transformación de una galaxia. Aunque aparentemente raras en el presente universo, las colas galácticas de gas y estrellas huérfanas podrían haber sido comunes hace miles de millones de años.

Los resultados aparecerán en la edición del 10 de diciembre de The Astrophysical Journal.

Fuentes y links relacionados


  • Nota en Chandra

  • Nota en Bad Astronomy Blog





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