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18/9/07 - DJ:

Las Nubes de Magallanes serían recientes visitantes

Una nueva investigación muestra que las Nubes de Magallanes son visitantes recientes en esta vecindad y no satélites gravitacionalmente unidos como se pensaba hasta ahora.

La Gran Nube de Magallanes. Crédito:Robert Gendler and Josch Hambsch

La Gran Nube de Magallanes (GNM) y la Pequeña Nube de Magallanes (PNM) son dos de las más cercanas vecinas de la Vía Láctea. Una visión increíble en el hemisferio sur, fueron nombradas luego de que Fernando de Magallanes explorara esta zona en el siglo XVI. Por cientos de años, estas galaxias fueron consideradas satélites de nuestra Galaxia, gravitacionalmente unidas a la Vía Láctea. Una nueva investigación de Gurtina Besla (del Centro de AstrofísicaHarvard-Smithsonian, CfA) y sus colegas muestran que las Nubes de Magallanes son visitantes recientes en esta vecindad.

Aunque parecen nubes brillantes a ojo desnudo, las Nubes de Magallanes son ambas galaxias irregulares. La GNM está localizada a unos 160.000 años luz de la Tierra. Es bastante más chica que nuestra Galaxia (una vigésima parte) y posee una décima de las estrellas alojadas en la Vía Láctea. La PNM está a 200.000 años luz, es unas 10 veces más pequeña que su compañera y unas 100 veces más pequeña que la Galaxia que habitamos.

Este mismo año, astrónomos de CfA reportaron haber medido velocidades de estas galaxias cercanas con la mayor precisión hasta el momento. Las velocidades mostraban ser anormalmente altas. Se propusieron dos explicaciones: 1) La Vía Láctea es más masiva de lo previamente pensado, o 2)Las Nubes de Magallanes no están gravitacionalmente unidas a nuestra Galaxia. Análisis posteriores por Besla y sus colegas verificaron la segunda explicación. La órbita parabólica que calcularon para las Nubes, basadas en las velocidades observadas, muestran que ambas están en su primero paso por la Vía Láctea.

Los resultados acarrean serias implicaciones. Por ejemplo, como es una galaxia espiral, la Vía Láctea tiene un gran disco de gas mezclado con miles de millones de estrellas.
Este disco se sabe está significativamente combado, extendiéndose unos 10.000 años luz por arriba y por debajo del plano galáctico. Los astrónomos teorizan que los tirones gravitacionales debidos a previos pasos de las Nubes causaron esa comba o distorsión. Sin embargo, si las Nubes arribaron sólo entre 1 y 3 mil millones de años, no son probablemente la causa de esa comba.

Otra cuestión está relacionada con las Nubes propiamente dichas. Una larga senda de gas de hidrógeno llamada Corriente de Magallanes, que se extiende detrás de las Nubes, abarcando 100 grados en el cielo. Algunos astrónomos sugirieron que esa corriente se formó por la interacción gravitatoria de las Nubes con la Vía Láctea.

Finalmente, la historia de la formación de las Nubes deberá ser revisada. En vez de una contínua formación de estrellas, como en nuestra Galaxia, las Nubes pasan por períodos de muy intensa formación (starbursts) seguidos de períodos de gran tranquilidad. Se pensaba que esos "starbursts" coincidían con previos pasos por nuestra Galaxia. Dado estos nuevos estudios, no tendría validez esa explicación, aunque sí es posible que la causa sea la interacción entre las Nubes mismas.

El paper describiendo el trabajo ha sido aceptado para publicación en Astrophysical Journal.

Paper:Are the Magellanic Clouds on their First Passage about the Milky Way?, Besla et al.




Fuentes y links relacionados


  • Nota de prensa de CfA

  • Nota en NewScientist





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