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23/10/07 - DJ:

Ladrona de estrellas

En la Tierra, los ladrones roban de todo: diamantes, arte o valijas llenas de dinero. En el espacio, el gas -materia prima para hacer estrellas- es un bien que vale el precio del robo.

NASA/JPL-Caltech/P. Ogle (Spitzer Science Center)

Nuevas observaciones del Telescopio Espacial Spitzer revelan una distante y masiva galaxia en el acto de quitar vastas reservas de gas -el equivalente a mil millones de Soles- de su pequeña galaxia vecina.
El gas robado, que se a calentado durante el atraco, se enfriará y se convertirá en nuevas estrellas y planetas.

"Quizás estemos viendo la galaxia más grande en un raro y breve estadío de su reencarnación de una galaxia vieja a una más joven repleta de brillantes estrellas" dice Patrick Ogle de Spitzer, autor de un nuevo paper aparecido en la edición del 20 de octubre de Astrophysical Journal.

La galaxia ladrona, llamada 3C 326 Norte, es de masa similar a la Vía Láctea; y su víctima, C 326 Sur, tiene cerca de la mitad de la masa. Están suficientemente cerca como para perturbarse gravitacionalmente y eventualmente colisionar. Las fusiones son comunes en el Universo y éste podría ser el ejemplo más claro.

Ogle y sus colegas pensaban inicialmente estudiar un grupo de galaxias distantes, llamadas radiogalaxias, a mil millones de años luz de distancia. Estos objetos emiten jets de materia de los agujeros negros en sus centros. Aunque esos jets son poderosos, sus agujeros negros están relativamente dormidos. Cuando los astrónomos escanearon 72 galaxias usando la visión infrarroja de Spitzer, notaron un puñado algo inusual.

El más extremo de este grupo, 3C 326 Norte, estaba empapado de enormes cantidades de gas hidrógeno, alcanzando temperaturas de hasta 730 grados Celsius. Este gas, llamado hidrógeno molecular porque contiene moléculas de dos átomos de hidrógeno unidas, es un bloque de construcción de las galaxias, estrellas y planetas. En la Tierra es una alternativa potencial para combustible de coches, por ejemplo. El hidrógeno molecular no es visible para los telescopios ópticos, pero al calentarse brilla en longitudes de onda infrarroja que el Telescopio Spitzer puede capturar.

Como 3C 326 Norte no está ocupada haciendo nuevas estrellas, es inusual que tenga tanto gas. Al investigar más detenidamente, los científicos notaron lo que parecía ser una cola de estrellas, conectando la galaxia Norte con la Sur. De allí se infiere que el par está interactuando.

La galaxia víctima, privada de su gas, no producirá nuevas estrellas, aunque nada está dicho, ya que bien podrían fusionarse las galaxias y así compartir sus brillantes posesiones.



Fuentes y links relacionados


  • Nota de prensa en Spitzer



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