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17/10/07 - DJ:

Una galaxia más vieja de lo que parece

El telescopio Espacial Hubble ha encontrado estrellas viejas en una galaxia enana que los astrónomos consideraban como una de las más jóvenes del Universo.

Imagen:NASA, ESA, and A. Aloisi

Observaciones de la galaxia I Zwicky 18 indican que en realidad es más vieja y más lejana de lo previamente pensado.

Hace 40 años, al observarse la galaxia desde el Observatorio Palomar pareció que se trataba de una de las galaxias más jóvenes en el Univeso cercano. Los estudios sugerían que había comenzado la formación estelar miles de millones de años después que sus vecinas, como nuestra Vía Láctea.

Pero ahora, el Hubble encontró difusas y viejas estrellas rojas contenidas en la galaxia, sugiriendo que la formación estelar comenzó al menos mil millones de años atrás y quizás, hasta 10 mil millones de años.
La galaxia, por lo tanto, se habría formado al mismo tiempo que la mayoría.

"Aunque la galaxia no es tan joven como pensábamos, es ciertamente de un desarrollo desafiante y único en el Universo cercano", dice la astrónoma Alessandra Aloisi de la ESA y el Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial, quien lideró el nuevo estudio.

Observaciones espectroscópicas desde telescopios de suelo han mostrado que I Zwicky 18 está compuesta principalmente por hidrógeno y helio, los ingredientes principales creados en el Big Bang. En otras palabras, las estrellas que contiene no han creado la misma cantidad de elementos pesados vistas en otras galaxias vecinas. Esto sugiere una tasa de formación estelar más baja que galaxias de la misma edad.

I Zwicky 18 fue estudiada con varios telescopios, incluyendo el Spitzer, el Chandra y el FUSE.

Permanece en el misterio el porqué la galaxia posee una tasa de formación tan baja, ya en el pasado como en la actualidad.

De los datos de Hubble se desprende que la galaxia está a 59 millones de años luz de la Tierra, casi 10 millones de años luz más lejos de lo que se creía. Para los estándares galácticos esto sigue siendo nuestro patio trasero, pero explica la dificultad en detectar las estrellas más viejas y difusas.

Aloisi y su equipo distinguieron la nueva distancia al observar variables cefeidas. Estas estrellas masivas pulsan con un ritmo regular. El ritmo de sus pulsaciones está directamente relacionado con su brillo. Al comparar su brillo actual con el brillo observado los astrónomos pueden medir con precisión su distancia. El equipo determinó el brillo observado de tres cefeidas (marcadas con círculos rojos en la imagen) y los comparó con su brillo actual predecidos por los modelos teóricos para determinar su distancia.
La distancia cefeida fue además validada a través de otro indicador, específicamente el brillo observado de las estrellas rojas más brillantes, las gigantes rojas.

Las variables cefeidas han sido estudiadas por décadas y han sido utilizadas en la determinación de la escala del Universo. Esta es la primera vez, sin embargo, que se encuentran variables con tan pocos elementos pesados.



Fuentes y links relacionados


  • Nota en SpaceTelescope

  • Nota en HubbleSite



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