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25/2/09 - DJ:

Una Hélice en el cosmos

Tiempo estimado de lectura: 1 min. 54 seg.

Una nueva imagen de la magnífica nebulosa planetaria se obtuvo en el Observatorio La Silla de ESO. La imagen muestra un rico fondo de distantes galaxias, usualmente no vistas en otras imágenes de este objeto.
Nebulosa Planetaria Helix

La nebulosa Helix, NGC 7293, yace a 700 años luz de distancia, en la constelación de Acuario. Es uno de los más cercanos y más espectaculares ejemplo de una nebulosa planetaria. Estos exóticos objetos no tienen nada que ver con los planetas, sino que son estrellas como el Sol en sus estadíos finales antes de retirarse como enanas blancas. Caparazones de gas son expulsados de la superficie de la estrella, muchas veces en intricados y bellísimos diseños y brillan bajo la potente radiación ultravioleta de la muy caliente estrella central. El anillo principal de la Nebulosa Helix es de dos años luz de diámetro.

Aunque se trata de un objeto muy fotogénico, Helix es difícil de ver visualmente. La historia de su descubrimiento es bastante oscura. Apareció en una lista de nuevos objetos compilada por el astrónomo alemán Karl Ludwig Harding en 1824. El nombre Helix, la hélice, proviene de la forma vista en fotografías anteriores.

Detalle de Nebulosa planetaria Helix por Hubble

Aunque luce como una rosquilla, los estudios mostraron que posiblemente consiste en al menos dos discos separados con anillos exteriores y filamentos. El brillante disco interno parece expandirse a unos 100 mil km/h y haber llevado unos 12 mil años en formarse.

Como está relativamente cerca -cubre un área del cielo de un cuarto de la Luna llena- puede ser estudiada en gran detalle, más que otras nebulosas planetarias, y se descubrió que tiene una inesperada y compleja estructura. Alrededor del anillo hay pequeños "blobs", conocidos como "nudos cometarios", con débiles colas que se extienden de la estrella central. Aunque parezcan pequeños, cada nudo es casi tan grande como nuestro Sistema solar. Han sido muy estudiados, tanto por el Telescopio Muy Grande de ESO, como por el Hubble, pero permanecen sólo parcialmente entendidos.
Una cuidadosa mirada a la parte central del objeto revela no sólo los nudos, sino también muchas galaxias remotas vistas a través del brillante gas.




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Crédito imágenesSobre las imágenes
Esta composición de color de NGC 7293 fue creada de imágenes obtenidas usando el instrumento Wide Field Imagen (WFI), en una cámara en el telescopio de 2.2 metros Max-Planck de ESO en el Observatorio La Silla, en Chile. El brillo azul-verde en el centro viene de los átomos de oxígeno brillando bajo los efectos de la intensa radiación ultravioleta de los 120.000 grados Celsius de la estrella central y el gas caliente. Más lejos de la estrella y más allá de los anillos de nudos, el color rojo del hidrógeno y nitrógeno es más prominente. Una vista detallada de la parte central revela no sólo los nudos, sino varias galaxias lejanas a través del gas.
Crédito:ESO

Detalle visto por el Telescopio Espacial Hubble
Helix Nebula Detail
Crédito:NASA, NOAO, ESA, the Hubble Helix Nebula Team, M. Meixner (STScI), and T.A. Rector (NRAO).


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