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22/4/09 - DJ:

Misterioso objeto en universo primitivo

TEL: 2 min. 32 seg.

Usando información de un conjunto de telescopios, los astrónomos descubrieron un misterioso objeto gigante que existió cuando el universo tenía sólo 800 millones de años de edad. Objetos como este son enormes cuerpos de gas que podrían ser los precursores de las galaxias. Lo denominaron Himiko, por una legendaria reina japonesa.
Himiko

El objeto tiene casi la mitad de la extensión de la Vía Láctea. Se extiende por 55.000 años luz, un récord para un objeto primitivo. Los investigadores están desconcertados sobre qué es exactamente. Como se trata de uno de los objetos más distantes encontrados hasta ahora, su debilidad no permite a los científicos entender sus orígenes físicos. Podría ser gas ionizado generado por un agujero negro supermasivo; una galaxia primordial con un gran disco de gas; una colisión de dos grandes galaxias; supervientos de intensa formación estelar, o una galaxia gigante con una masa de unos 40 mil millones de soles.

"Cuanto más lejos miramos en el espacio, más lejos vamos en el tiempo", explicó el autor del estudio Masami Ouchi, de los Observatorios Carnegie. "Estoy muy sorprendido por este descubrimiento. Nunca imaginé que un objeto así podría existir en esta temprana etapa de la historia del universo. De acuerdo al modelo de cosmología big bang, los objetos menores se formaron primero y luego se fusionaron para producir sistemas mayores. Este objeto tiene el tamaño de galaxias actuales, pero cuando el universo tenía 800 millones de años de edad, sólo 6% de la edad del universo actual!".

Estos extensos objetos, denominados Lyman-Alpha blobs, habían sido encontrados ya a una gran distancia, cuando el universo tenía unos 2 mil millones de años, mucho menos que donde encontraron a Himiko. El objeto se encuentra en un punto de transición en la evolución del universo llamado "época de reionización" (z = 6.595). Ese capítulo en la historia del universo fue el amanecer del cosmos. Durante ese período, el hidrógeno neutro comenzó a formar cuásares, estrellas y las primeras galaxias.

El equipo identificó incialmente Himiko entre 207 candidatos a galaxias distantes vistas en longitudes de onda óptica usando el telescopio Subaru. Y realizaron observaciones espectroscópicas para medir la distancia con distintos instrumentos. Himiko era un candidato extraordinariamente brillante y grande para una galaxia distante. "Dudamos en gastar nuestro precioso tiempo de telescopio al tomar espectros de este raro candidato. Nunca creímos que esta fuente brillante y grande fuera un objeto distante real", señaló Ouchi. Suponían que se trataba de un objeto más cercano "contaminando" su muestra. Pero lo intentaron de todas formas y el espectro mostró signos de hidrógeno característicos que indican claramente una notable distancia:12,9 mil millones de años!.

"Usando datos infrarrojos del telescopio espacial Spitzer de NASA y el telescopio infarrojo del Reino Unido, datos de radio de VLA y de rayos-X de XMM-Newton, fuimos capaces de estimar la tasa de formación estelar y la masa estelar de esta galaxia e investigar si contenía un núcleo activo generado por un agujero negro supermasivo", explicó James Dunlop, miembro del equipo. "Encontramos que la masa estelar en Himiko es un órden de magnitud mayor que otros objetos conocidos de una época similar, pero todavía no podemos decir si el centro hospeda un activo agujero negro", comentó.

Que el objeto sea tan excepcional, lo convierte en actractivo de estudio. "Si este fue el descubrimiento de una clase de objetos que son los ancestros de las galaxias actuales, debería haber más objetos menores ya encontrados, una distribución contínua. Como este objeto es, en este punto, único en su clase, lo convierte en difícil de encajar en el modelo predominante de cómo las galaxias normales se formaron. Por otro lado, eso es lo que lo hace interesante!", indicó Alan Dressler, miembro del equipo internacional de astrónomos que realizó el estudio.


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Crédito imágenesSobre las imágenes
La imagen del objeto Himiko es una composición y en falso color. Crédito:M. Ouchi et al.


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2 comentarios:

  1. Hay una extraña paradoja que se me aparece ahora cuando leo esta nota, quizás alguien pueda sacarme de la duda:

    Si Himiko es un objeto masivo, de hace mucho mucho tiempo atrás, y si cuanto más lejos logramos ver, más atrás en el tiempo, no deberíamos poder ver como si fuera una estela, o como esas fotos de larga exposición, como fue evolucionando este objeto?

    Si por alguna razón que aún no logro comprender, esto que pregunto no sucede, puede que quizás al ver una galaxia X (cualquiera), mucho más cercana que Himiko, podríamos estar viendo en lo que se convirtió sin saberlo?

    Agradecería mucho que me saquén estas dudas

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  2. Hola Nicolás:
    Vemos el objeto tal como fue hace miles de millones de años porque ese es el tiempo que tardó la luz en viajar hasta nosotros. (La velocidad de la luz es finita). Pongamos algún ejemplo demasiado simple con números chicos: Digamos que hay un bebé recién nacido (edad=0) situado a una distancia de 10x (x=cualquier unidad de medida de long.) de mí. Y digamos que la luz tardara 1 año en recorrer 1x. Si yo apunto el telescopio en el momento en que el bebé tiene 1 año, no vería nada, porque la luz no tuvo tiempo de llegar a mí. Recién voy a detectar luz cuando aquel bebé tenga 10 años, pero esa luz que yo detecto se corresponderá al momento en que el bebé tenía 0 años. Si yo quisiera saber cómo evolucionó, digamos cómo era el bebé a sus 10 años, deberé esperar otros 10 años para que la luz de ese nuevo momento tenga tiempo de llegar a mí.
    Ahora bien, con las galaxias esto ocurre a una escala muchísimo mayor y el tiempo que tarda una galaxia en desarrollarse es mucho más grande. En un niño, notarás cambios importantes entre la edad cero y los tres meses. En una galaxia deberías esperar miles, millones de años para notar cambiar importantes. Con un agregado. Al pasar el tiempo, las galaxias se alejan de nosotros, ya que el universo se expande.

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