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12/7/12 - DJ:

El astrónomo eclipsado

T.E.L: 7 min. 5 seg.

Un análisis de las comunicaciones científicas vinculadas con la astronomía da muestras de una cierta invisibilización de los astrónomos.



Es conocido el ensayo de Gilles Deleuze titulado "Posdata sobre las sociedades de control". (#1)
Repasemos aquel ensayo. Deleuze toma el concepto de sociedades disciplinarias (SD) de Foucault para dar cuenta de los vínculos sociales hasta mediados del siglo XX. El individuo pasa de un espacio cerrado a otro: casa, cuartel, fábrica, hospital, prisión. Esos lugares, señala, están en crisis y las antiguas SD están siendo reemplazadas por las Sociedades de Control (SC), nombre tomado de Burroughs.

Las SD son analógicas, mecánicas. Al mismo tiempo están asociadas a los Estados, son sociedades de soberanía. Allí se manejan máquinas con palancas y poleas para producir manufacturas, productos tangibles. Cada vez que se pasa de lugar cerrado a otro se empieza de nuevo, son sociedades, digamos, interrumpidas.

En cambio, las SC son digitales, virtuales, permanentes. Pasamos de la fábrica a la empresa, que ya no produce materiales tangibles, sino servicios. Incluso, la informática, que de por sí es virtual, se ha revirtualizado en forma de servicio, llámese IaaS, SaaS, etc.

Cada vez más estamos cerca de sustituir el DNI por nuestra contraseña y nombre de usuario. Vivimos en un mundo globalizado, sin fronteras, en el que el trabajo no cesa gracias a los dispositivos digitales móviles, sean teléfonos, tablets, notebooks. Estamos siempre disponibles y online.

¿Hacia una astronomía post-moderna?
Me permito preguntarme si no es posible pensar la astronomía en ese contexto. El observatorio astronómico, como lugar de encierro en el que se producían placas fotográficas y espectros, está dando paso a otras formas de producir ciencia astronómica.
Hablamos aquí del llamado Nuevo paradigma de las ciencias, en particular de la astronomía, en virtud del diluvio de datos provenientes de los grandes observatorios.

Datos, en ciencia, ha habido siempre. El dato como observación empírica necesaria para construir ciencia, podría remontarse a cuatro siglos, pero datos existen desde tiempos remotos. Lo que hay hoy en ciencias, en astronomía, son además datos binarios registrados en bases relacionales enormes. Datos que, en algunos casos, duermen allí el sueño de los justos.

Eso, de por sí, implica ciertos posibles problemas: la desactualización de la información, el respaldo de una cantidad de información ingente, su correspondiente archivo y documentación. También significa que esos datos, ahora, pueden ser adquiridos en forma remota. Ya no se manipulan en forma tangible, son virtuales. Y muchas de esas tareas se han automatizado.

Me pregunto cuál es el destino del astrónomo en este devenir. Me pregunto, además, si existe un cierto fetichismo del instrumento, en este caso, del telescopio. Y luego me repregunto: si así fuese ¿no estamos en las puertas de un nuevo fetichismo, en este caso de los datos binarios?

Fetiches astronómicos
El fetichismo no es un tema independiente del análisis de Deleuze. Que las formas de producción producen alienaciones fue abordado ya por Karl Marx en el primer capítulo de El Capital, en el que el autor nos habla de la "fetichismo de la mercancía".
¿Cuál es la mercancía del astrónomo?
Pienso que tanto en la astronomía profesional como en la amateur existe una cierta devoción hacia los telescopios como los instrumentos clave. Y también hay, de alguna forma, una modalidad fetiche respecto de la fotografía. Pero mientras antes el registro se hacía en placas bañadas con una emulsión fotosensible, hoy la luz de objetos lejanos se registra en píxeles almacenados en bases de datos.

Planteo: la comunicación astronómica actual
Aquí me quiero detener, en estas cuestiones en particular: el instrumento y la fotografía en astronomía para señalar algo que desde hace tiempo vengo elucubrando, aunque no sea más que el esbozo de idea.
El propio proceso productivo en astronomía ha alejado a los astrónomos de la observación directa. Esos investigadores pueden observar en forma remota e incluso con mecanismos automáticos. Y el producto de esas observaciones son ya no datos tangibles, manipulables, como las antiguas placas, sino datos binarios. Esta astronomía virtual llegó para quedarse. Estas formas de producción merecen un análisis histórico y sociológico. Lo que me pregunto es cómo juega la comunicación de la tarea del astrónomo profesional en este contexto.

Lo que quisiera abordar aquí es cómo los objetos (instrumentos,observatorios, datos, imágenes) son, en algunos casos, los sujetos de las comunicaciones. Para esto voy a tomar ejemplos de los sitios web de NASA, ESO, HubbleSite, SpaceTelescope y Chandra. Y voy a diferenciar entre comunicaciones científicas (comunicados de prensa) y publicación de imágenes. En las primeras los astrónomos están presentes en el discurso, aunque en muchos títulos se pone énfasis en los instrumentos. En la publicación de imágenes, en cambio, los astrónomos, virtualmente, desaparecen.

El objeto es el sujeto
1. NASA
Hagamos un repaso de algunas comunicaciones recientes de NASA. Los ejemplos fueron elegidos entre los últimos comunicados de la agencia estadounidense. No forman parte de un estudio sistemático. Son apuntes de ideas. (#2)

Veamos:
a) "NASA's Hubble Spots Rare Gravitational Arc from Distant, Hefty Galaxy Cluster" es el título que dio NASA a un comunicado del 26 de junio de 2012. En español: "El Hubble de NASA detecta raro arco gravitacional de distante, pesado, cúmulo de galaxias".
http://www.nasa.gov/mission_pages/hubble/science/gravitation-arc.html

b) "Space Telescope Opens Its X-Ray Eyes", es decir "Telescopio Espacial abre sus ojos de rayos-X", indicaba NASA el 28 de junio en relación a NuStar (Nuclear Spectroscopic Telescope Array).
http://www.nasa.gov/mission_pages/nustar/news/nustar20120628.html

c) El mismo día, también se publicó en el mismo sitio: "Hubble, Swift Detect First-Ever Changes in an Exoplanet Atmosphere" para dar cuenta que "Hubble y Swift detectan por primera vez cambios en la atmósfera de un exoplaneta".
http://www.nasa.gov/topics/universe/features/exoplanet-atmosphere.html

Haga el lector un análisis sintáctico de esos títulos e indique el sujeto de esas oraciones. Es común que para detectar el sujeto oracional preguntemos ¿quién/qué? porque vinculamos al sujeto con aquel, animado o inanimado, que hace cosas, que actúa, el agente. En estos casos, el qué (¿o quién?) es "El Hubble de NASA", (El) "Telescopio Espacial", (El telescopio)"Hubble, (el satélite) Swift".

Estas "cosas" son los sujetos. Son inanimados, lo sabemos, no personas. Pero los verbos, que nos hablan de las acciones, señalan que estos objetos detectan, abren sus ojos, miran. El verbo "to spot" en inglés puede entenderse como notar, reconocer, ver, así como descubrir, detectar.

No es en el único ámbito que encontramos enunciados similares. Entre los usuarios de la plataforma BOINC, usada para correr programas de computación distribuida, se dice que 'la computadora terminó un trabajo'. No es una cita textual, sino un ejemplo. Y es lógico. Tanto en instrumentos astronómicos como en ordenadores, las máquinas en definitiva, pueden realizar trabajos en forma automática. El ser humano crea esos dispositivos, los programa, también los usa, pero al mismo tiempo son mecánica e informáticamente independientes en algún punto. El lugar del hombre/mujer de algún modo se relega frente al automatismo.

Pero al mismo tiempo esos enunciados pueden pensarse como falsos. Lo que se enuncia son conclusiones de análisis realizados por seres de carne y hueso, investigadores, no máquinas. Aquí me pregunté si alguna vez los descubrimientos serán "automáticos".

Pero me quiero centrar en la comunicación. Los enunciados construyen sentido y realidad. No digo que sólo por la redacción de esos títulos el lector vaya a pensar que los seres humanos no hacen falta, pero de algún modo se invisibiliza a los expertos. O para decirlo de otra forma: los instrumentos e imágenes, en la comunicación astronómica, han eclipsado a los profesionales. Un "eclipse binario" si se me permite la idea.(#3)

Por cierto, tomar ejemplos fuera de contexto es un riesgo. Quien tenga interés en estos temas encontrará que sí se da a conocer a las personas intervinientes. No hace falta más que leer esos mismos comunicados para notar la presencia discursiva de personas que hablan e investigan, que analizan y sacan conclusiones, a pesar de que los títulos hagan hincapié en los telescopios.

Por ejemplo, en c) el texto indica, entre otras frases:
*Equipo int. de astrónomos -> usando datos de Hubble
->realizaron una observación
->detectando cambios significativos

*Los científicos ->concluyeron
*Investigador Alain Lecavelier->dijo
->La cobertura de Hubble y swift->nos dio

Este tipo de análisis desagrega elementos importantes en un discurso, como los agentes y los procesos y permite dar cuenta quiénes son los que actúan, los beneficiarios o pacientes, las acciones.

La cuestión política
Pero además hay probablemente, al menos en algunos casos, alguna intención consciente. Los instrumentos (satélites, telescopios, observatorios) requieren dinero para ser construidos y mantenidos. Comunicar su existencia como banderas de un país, personificarlos para que sean esos objetos los importantes, puede tener relación con la obtención de presupuesto. Y también construyen identidades nacionales: es el Hubble "de NASA".

Un ejemplo reciente: el 2 de julio (a dos días de conmemorarse la independencia estadounidense) NASA publicó: "Fireworks Over Mars - The Spirit of 76 Pyrotechnics", es decir: "Fuego artificiales en Marte - El Espíritu de 76 cargas explosivas"
http://www.nasa.gov/mission_pages/msl/news/msl20120702.html

Si nos detenemos a leer desde este lugar los comunicados de prensa en HubbleSite, SpaceTelescope, ESO, Chandra, por nombrar algunos ejemplos importantes, vamos a encontrar lo mismo. Pero hay una clara distinción entre dos grandes formas de comunicación:
Por un lado los comunicados de prensa: allí se hace foco en los instrumentos, pero no se invisibiliza a los investigadores. Son esas personas las que usan a los objetos y analizan los datos. Aunque también en muchas ocasiones se informa de la importancia de tal instrumento o de cómo ha cambiado nuestra visión del cosmos.




Por otro lado, en muchos de estos sitios también se dan a conocer imágenes, fotografías. Es una forma de comunicación distinta, porque a diferencia de los comunicados ignoran la existencia de personas, de investigación, para centrarse en los datos binarios. Veamos:
"Mickey Mouse Spotted on Mercury!" es el título dado por NASA a una fotografía publicada el 15 de junio de 2012 en la que "parece verse" a la silueta de la cabeza del famoso ratón en Mercurio.
Si nos tomamos el tiempo de examinar toda la página, notaremos que la imagen forma parte de la misión Messenger. Figura la fecha de adquisición de la imagen y un crédito asociado a tres instituciones. Ninguna persona. Este ejemplo sirve tanto para analizar cómo desde la comunicación científica también se busca generar empatías nacionalistas (relacionadas también con cierto "colonialismo cultural"), así como para analizar el siguiente punto: los datos fotográficos.

La continuación de esta entrada se publicará en una segunda parte.

Fuentes y links relacionados


  • #1: Gilles Deleuze: "Posdata sobre las sociedades de control", en Christian Ferrer (Comp.) El lenguaje literario, Tº 2, Ed. Nordan, Montevideo, 1991. Traducción: Martín Caparrós. También conviene leer "El hombre post-orgánico" de Paula Sibila, FCE, 2005.
  • # 2: Se notará que estoy usando algunos conceptos de la lingüística sistémico-funcional de M. Halliday. Con esa base es posible hacer un análisis más detallado de agentes y procesos en un discurso. Hay un manual de Elsa Ghio y M. D. Fernández.
  • #3: He utilizado en esta entrada el inexistente verbo "invisibilizar". Creí que verbos como "ocultar", "enmascarar", "camuflar", implicaban un matiz de acto adrede, consciente. En el DRAE sí figura el verbo eclipsar, que por cierto alude a lo astronómico, pero también se usa como verbo pronominal para indicar ausencia, desaparición. De más está decir que no existe el concepto de "eclipse binario", aunque sí se denomina como "binarias eclipsantes" a ciertas estrellas variables. El término "binario" alude al código binario en este texto, es un juego de palabras.
Sobre las imágenes

  • La imagen inicial fue creada con dibujos de OpenClipArt.
  • La imagen final es una captura de pantalla del sitio Nasa.gov.
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