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30/7/12 - DJ:

El astrónomo eclipsado (2)

T.E.L: 7 min. 28 seg.

¿De qué manera se comunica el trabajo astronómico en una actualidad virtualizada?
La preponderancia discursiva de los objetos los transforma en sujetos actuantes, relegando la tarea humana. Hoy, las estrellas son las fotografías y los telescopios. Un punto de vista sobre la comunicación astronómica.




¿No perciben un paralelismo entre los destinos de los hombres y de las imágenes?
de Adolfo Bioy Casares en La invención de Morel (Colihue)


Este hombre trabajó, quién escribirá su historia
de Adrián Abonizio, en El Témpano.


En la primera parte de esta nota señalé que en la actualidad vivimos en un mundo virtualizado. Podemos acceder en forma remota a nuestros puestos de trabajo a través de diferentes dispositivos. Tenemos la posibilidad de conectarnos con el mundo a través de internet. Muchas de las tareas informáticas permiten la automatización de procesos. La astronomía no está al margen de estas nuevas formas de producción. El astrónomo fue adquiriendo otro tipo de roles: ya no está en una jaula de un enorme telescopio toda la noche para que la luz estelar impregne una placa con emulsión fotosensible. Los investigadores pueden acceder en forma remota a los observatorios y su resultado no son ya elementos tangibles, sino datos binarios almacenados en bases relacionales.
No es que el investigador sea ahora menos importante que antes, sino que realiza otras tareas o bien las mismas pero de distinta manera.
¿Cómo influye la comunicación en este contexto?
Por un lado mostré, muy sucintamente en la primera parte, que muchas comunicaciones de prensa de los grandes observatorios del mundo, invisibilizan al profesional de la astronomía, dándole preponderancia a los instrumentos y los datos binarios. Son los telescopios los que observan. Es gracias a ellos que se logran los resultados, nos dicen las comunicaciones.
Pero también señalé que por un lado esos análisis no deberían quedarse en los llamativos títulos. Y que hay algunas diferencias entre los comunicados de prensa y la publicación de imágenes.
En los primeros, aunque se de una importancia a los instrumentos, los astrónomos están presentes en el discurso. Son ellos los que, utilizando los telescopios y analizando los datos, llegan a conclusiones. Empero, se percibe en el discurso un énfasis en lo maravillosos que son los instrumentos. La otra cuestión está vinculada a los datos binarios, transformados en imágenes.

2. La cuestión de la imágenes
En SpaceTelescope, así como en ESO y otros sitios web de observatorios, poseen apartados para las comunicaciones científicas en tanto investigación (comunicados de prensa) y otro para las Imágenes de la semana.
Veamos algunos ejemplos.

2.1 SpaceTelescope
"A Vapour of Stars" es el título de la foto de la semana en SpaceTelescope del 25 de junio de 2012. (http://www.spacetelescope.org/images/potw1226a/)
En el texto se identifica a un objeto (DDO 82), se lo caracteriza mínimamente y se indica su distancia aproximada a la Tierra.
El crédito indica: ESA/Hubble & NASA.
En el costado derecho se indican datos del objeto, tipo de imagen, tamaño, fecha de publicación. Luego se señalan datos de colores y filtros (utilizados en los instrumentos de Hubble) y se permite descargar la imagen en diferentes tamaños.

Fig.1: Captura de pantalla del sitio SpaceTelescope.org


¿Para qué se sacó esta "foto"? ¿Quién es responsable de esta imagen? ¿Cuál fue el objetivo de lograr esta impresión?
Nada de eso. No hay personas mencionadas, excepto Sidney van den Bergh, compilador del catálogo DDO. Se usa el sustantivo "Astrónomos", para explicar que "clasifican (a ese objeto) como una galaxia Sm".

¿Es que no hay ninguna persona asociada a esta imagen?
Pues sí la hay. Por supuesto los técnicos que operan los instrumentos. Pero además, estos telescopios se dirigen a zonas previamente establecidas a través de un proceso en el cual los investigadores presentan propuestas que son evaluadas por otros pares. Hay un objetivo científico. Lo mismo en el caso de la foto de Mercurio. Luego es posible que se realice una edición especial de los datos para que la foto salga "linda" y se agrega un texto de divulgación, pero el objetivo científico está siempre presente. En este blog comenté esa imagen en Selección Multimedia 2012-26 e indiqué allí algunas referencias científicas a la imagen.

2.2. ESO
El Observatorio Europeo Austral (ESO) es una de las organizaciones del Hemisferio Norte que hay hecho pie en el Hemisferio Sur. Su trabajo de prensa es formidable, como ya señalé aquí otras veces.

En su sitio encontramos comunicados de prensa como el titulado "El telescopio VLT nos acerca a NGC 6357", del 20-06-2012. Nótese lo mismo que antes: El sujeto agente es "El telescopio VLT" y lo que hace es "acercarnos".
En el texto, en este caso, se omite la mención a investigadores, aunque sí se incluya a John Herschel, quien observó al objeto (NGC 6357) en 1837.
Si vamos a ver las imágenes en forma individual tendremos también datos de la misma: tipo, fecha, tamaño, tipo de objeto, distancia, colores y filtros, varios tamaños para descarga.
La segunda imagen es un dibujo. La tercera, otra foto, incluye como crédito a una persona: Davide De Martin. Se indica también en esta foto coordinadas y orientación.

Pero en otros muchos casos, de comunicados de prensa, sí tiene lugar el astrónomo, como en "Nuevo modo de estudiar las atmósferas de los exoplanetas" del 27 de junio. Allí aparece claramente "El investigador principal de este trabajo, Matteo Brogi (Observatorio Leiden, Países Bajos)".

Fig.2: Captura de pantalla del sitio Eso.org


Pero esta forma de elisión del astrónomo es bastante habitual en la publicación de imágenes especialmente. Veamos otros casos:
"ALMA vuelve su mirada hacia Centaurus A", del 31 de mayo de 2012. En la bajada se incluye el siguiente enunciado: "Una nueva imagen del centro de la inconfundible galaxia Centaurus A, tomada por el telescopio ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), muestra cómo el nuevo observatorio permite a los astrónomos ver, con una calidad sin precedentes, a través de las opacas nubes de polvo que oscurecen el centro de la galaxia. "
La imagen fue tomada POR el telescopio. Nótese: La que muestra es la imagen que fue tomada por un telescopio. Lo que muestra es cómo el nuevo observatorio permite ver a los astrónomos.

2.3 Chandra
Veamos otro ejemplo, en este caso en el sitio del Observatorio Chandra:
"V1647 Ori: X-raying the beating heart of a newborn star" es el título de una imagen publicada en aquel sitio el 3 de julio de 2012. Como en otros casos, además de la imagen (cuya página posee una variedad de datos) también hay un enlace a un comunicado de prensa sobre el asunto. Al igual que en los demás sitios, el comunicado sí nos habla de un autor, un científico que realizó una investigación.
Pero en el sitio de Chandra, además, las páginas de las imágenes posee información sobre las personas
En esas páginas veremos una imagen inicial que desde hace un tiempo incluye preguntas y respuestas básicas: qué es, a qué distancia se encuentra el objeto, cuán grande es, dónde se localiza, qué significan los colores.
En el caso citado, en vez de esos datos se incluye un video. Nótese cómo el crédito incluye a personas (K.Hamaguchi, et al). En el texto se habla de "astrónomos" (2 veces) y equipo. Aunque son formas generales, debajo se indican los créditos, coordinadas, fechas de observación, instrumento, referencias (lo que implica publicaciones científicas).

No es una casualidad: es una costumbre del sitio. Veamos otro caso:
"IGR J11014-6103: Has the Speediest Pulsar Been Found?" se publicó en Chandra el 28 de junio de 2012. Se habla de "investigadores" y "astrónomos", también como formas generales. Pero al mismo tiempo dentro del texto se señala que los resultados fueron publicados en un journal con la nómina de los autores y debajo se indican las referencias.

Fig.3: Captura de pantalla del sitio Chandra.harvard.edu.


Imágenes y metadatos
Otra cuestión con las imágenes es que en muchos casos el archivo no posee información específica sobre el objeto. Es común usar imágenes como fondo de escritorio, pero en ese uso, los objetos astronómicos no son más que paisajes bellos sin referencias. Los nombres de los archivos tampoco aluden a un objeto. Véase qué datos de los objetos poseen las imágenes para descargar como "wallpapers" en HubbleSite.
En Chandra, en cambio, muchas de las fotografías están etiquetadas en forma sobreimpresa.
En ESO varias imágenes poseen metadatos, con lo que no hace falta "entrometerse" con la imagen en sí, a través de sobreimpresos. Es otro tema, sobre el que ya comenté aquí con anterioridad (El ADN de las imágenes astronómicas).

Conclusión
Las publicaciones en sitios como ESO, HubbleSite, SpaceTelescope y Chandra nos brindan información sobre investigaciones científicas en astrofísica.
Sus detalles nos permiten enterarnos de novedades y también aprender conceptos y metodologías. Pero estos discursos también crean sentido, realidad.
George Berkeley pensaba que sólo existen las "cosas" que se perciben. Ser es percibir o ser percibido, Esse est percipi. Yo no adhiero a esa postura desde el punto de vista ontológico. Pero sí está claro que "para nosotros" existe aquello de lo que tenemos conocimiento. Ergo, no pensaremos en aquellos que ignoramos.

Es lógico, por otro lado, que los sitios webs de observatorios hagan hincapié en los instrumentos. Los hombres y mujeres pasan, los observatorios quedan. Además, estas instalaciones requieren de dinero, financiación, mantenimiento. Mostrar lo maravillosos que son, en parte, debe tener ese objetivo.
Si los comunicados de prensa dan cuenta de los profesionales, con nombres y apellidos, también es cierto que eliden a las personas al utilizar formas generales como "astrónomos" o "investigadores".
En forma independiente a los comunicados, existen publicaciones de imágenes en las que no sólo se elide la presencia de los astrónomos en forma discursiva, sino que directamente se los invisibiliza. Lo que prepondera son los datos y los mecanismos de adquisición, al punto tal de que los sujetos son los objetos.

Estas comunicaciones tienen llegada al público general. En CAP Journal número 12 hay un artículo de Oli Usher, Oana Sandu y Lars Lindberg Christensen titulado "How Do We Know What Works?". Allí señalan que las comunicaciones en SpaceTelescope o ESO son eficientes, es decir que llegan a un gran número de personas, según surge de un análisis realizado con herramientas como Google Analytics. (#4)

Los sitios de grandes observatorios como ESO, Chandra, NASA, SpaceTelescope, HubbleSite realizan un trabajo de prensa formidable. Es una tarea necesaria en un mundo globalizado e hiperconectado en el que cada vez más personas tienen acceso, tanto para informarse como para producir discursos.
Pero también detecto estas formas de elidir a los profesionales. Las imágenes existen por motivos concretos. No cabe duda de la importancia de los instrumentos, pero no podemos dejar de decir que allí, siempre, hay personas. Son los hombres y mujeres los que mueven esta rueda. El sitio del Observatorio Chandra muestra que es posible realizar indicaciones sobre la autoría de las imágenes, aunque no se trate de comunicados de prensa.

Las comunicaciones astronómicas de los grandes observatorios merece, al menos por estas razones, un análisis más profundo. Quienes llevan adelante los sitios web y crean esos discursos son personas capaces que, quizás, atiendan este llamado a la reflexión en estos puntos. Si esos comunicados nos hablan permanentemente de observaciones, quizás haya también que observar nuestros discursos. Y esta última línea es, claramente, autocrítica.

Fuentes y links relacionados

  • #4: How Do We Know What Works?, Oli Usher, Oana Sandu, Lars Lindberg Christensen, en CAP Journal 12 (mayo 2012), pp. 9-12.
Sobre las imágenes
  • Fig. 1-3: Capturas de pantalla de los sitios de SpaceTelescope, ESO y Chandra, respectivamente.

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