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Divulgar es tener conciencia de una altísima misión: poner al alcance de la mayoría el patrimonio científico de la minoría. Manuel Calvo Hernando Another Day in the Lab

10/5/20 - DJ:

El síndrome de la superluna

T.E.L: 7 min.

¿Qué es una superluna? Entre el bovarismo y el bobarismo.



El término "superluna" fue acuñado por un astrólogo, Richard Nolle, en 1979. Es, en su origen, un concepto astrológico, anti-científico. De hecho, este oscuro personaje predice terremotos en los eclipses y superlunas, lo que no tiene respaldo científico.

Sin embargo, en astronomía se siguen usando términos de la antigüedad, en tanto se redefinen. Para Nolle, una superluna es una luna llena (o nueva) que ocurre cuando el satélite natural se encuentra a 90% del perigeo o menos. El perigeo es el punto de la órbita lunar más cerca de la Tierra, ya que el camino de la Luna alrededor del planeta es elíptico.

De modo que todos los meses la Luna está en un punto más cercano al centro de la Tierra y en otro momento de cada mes, está en un punto más alejado (apogeo).

La NASA toma la definición de Nolle, a partir de la cual, es posible que en un mismo año haya 3-4 superlunas.

Examinemos mejor cómo son las cosas, para poder llegar al final a alguna conclusión.

DEFINICIONES
Acabo de decir que todos los meses hay perigeo, es decir que la Luna se hallará en un punto más cercano a la Tierra en su órbita.
A este concepto, para no confundir, le diremos "Perigeo mensual".

Este perigeo mensual es, por tanto, una distancia. Tal distancia cambia todos los meses. Si ahora consideramos todos los meses de un año e incluso de varios años, veremos que algún "perigeo histórico" es menor, es decir, que hay una máxima aproximación posible de la Luna hacia la Tierra.

Esa menor distancia o máxima aproximación es de 221.438 millas o 356.369 km.

De modo que si tomamos la definición anterior, una superluna será tal, si se halla a 90% del perigeo histórico o menos. Aunque ese 90% es caprichoso. Podría ser 99%, en cuyo caso sería un "perigeo extremo".

Independientemente del cálculo de distancia, sea 90 o 99%, está la cuestión del horario.

Por ejemplo, veamos el caso reciente del 7 de mayo:
El perigeo mensual de mayo se dio el día 6 cuando la distancia del satélite fue de 223.479 millas, 359.654 km.
Sin embargo, la Luna llena se dio el 7 de mayo, cuando la distancia en ese momento a la Tierra era de 224.432 millas, 361.188 km.

HISTORIA MEDIÁTICA DE LA SUPERLUNA
El término superluna tuvo un rebrote en 2011, cuando la Luna estuvo a 356.575 km, el 19 de marzo, justo 50 minutos después de la Luna Llena. Fue el máximo acercamiento en esa fase desde 1993.

El concepto se viralizó en tiempos postmodernos, en los que importa más lo que se siente que la realidad objetiva. La verdad importa poco y menos a los medios de comunicación, cuyo negocio es "vender" noticias impactantes en artículos sin firma. Esto es exactamente lo que hacen sitios web de periódicos como Página/12, diario en cuyas columnas de opinión los periodistas dicen que el trabajo es muy importante y valioso, a pesar de que luego se publican notas web sin autor. Allí mismo se valora el trabajo científico, a pesar de que -simultáneamente- publican artículos sobre un concepto astro-ilógico sin discernimiento. Conviven allí, el agua y el aceite. Y todo, validado porque la NASA usa este concepto, bajo el supuesto de que es una buena excusa para hacer divulgación de la astronomía.

La excusa es buena, es válida, pero no es efectiva. Si analizamos lo que se publica para las "superlunas", encontraremos poca explicación y ningún cálculo de nada. Ni distancia ni tiempo importan.

Como si fuera poco, se usa el concepto de que si algo está más cerca y refleja luz solar, entonces se verá más grande y más brillante. Incluso desde Slooh, un observatorio por internet, se difunden imágenes como la que sigue:


Aquí vemos una comparación entre la "miniluna" en apogeo el 5 de marzo de 2015 y la "superluna" en perigeo el 29 de agosto del mismo año. El problema es que si vamos a comparar apogeo con perigeo, es algo que podemos hacer todos los meses, ya que son dos puntos en todas las órbitas lunares. Sin embargo, solo unas pocas veces esos puntos van a coincidir con lunas llenas.

Si tomamos el concepto de "perigeo extremo", usado en Farmer's Almanac, la Luna debería estar a 356.425 km o menos. "Entre los años 1500 y 2500, esta condición se halla solo 14 veces, o en promedio, una vez cada 71 años". Allí indican también que la última vez que la Luna llena estuvo tan cerca fue el 15 de enero de 1930 (a 356.425 km). La siguiente vez será el 6 de diciembre de 2052, a 356.420 km.

Como si esto fuera poco, existe la "Ilusión de la Luna llena" por la cual la Luna nos parece mucho más grande cuando sale o se pone en el horizonte y tenemos algún objeto a la distancia que sirva de comparación, como árboles o edificios. Esto ocurre aunque la Luna no esté en perigeo.

Si ud. quiere saber cuándo hay luna llena y cuándo, en cada órbita mensual, se da el perigeo, puede consultar una buena página web, una "calculadora" de perigeo, indicada abajo.

Cuando se dice que en superluna se ve al satélite hasta un 30% más luminoso y 14% más grande, es un dato cierto cuando se considera el máximo acercamiento posible, pero no es igual de válido para toda luna llena en perigeo, ya que en todos los casos la distancia es variable, no siempre la misma. La clave es la palabra "hasta".

En la mayoría de los casos, cuando coincide la luna llena con el perigeo, la luna apenas se percibe un 7% más grande y 15% más brillante que otra luna llena que no esté en perigeo.

Es como ver al obelisco a 1000 metros de distancia y luego verlo a 900 metros. En la segunda ocasión lo veremos ligeramente más grande. Sí, es cierto, pero no es la gran cosa. No hay una verdadera justificación de la super luna, a menos que hagamos cuentas. Eso que justamente no se hace. La verdad no está de moda. Ahora, se publican fake news de la misma forma que se produce el pan. Y la única razón es que la gente lo compra.

SUPERLUNA COMO DILUYENTE
En Farmer's Almanac dicen que definir la superluna como una luna llena que coincide (más o menos) con el perigeo mensual o dentro del 90% tiene como consecuencia que habrá tres o cuatro superlunas anuales y que eso diluye el concepto. En cambio, consideran una única superluna anual, como aquella luna llena que tiene el perigeo anual más próximo a la Tierra.

Pensemos esto: Si una persona nace el 1 de enero de 2000, entonces el 1 de enero de 2020 habrá festejado su 20º cumpleaños. Pero, si quiere, puede festejar todos los días su cumpleaños, ya que el 2 de enero de 2020 habrán pasado 20 años desde que tenía 1 día. Y el 3 de enero también 20 años desde que tenía dos días, y así sucesivamente. ¿Tiene sentido?

En un par de semanas, en Argentina se festejará el 25 de mayo. Se festeja una vez por año, no todos los meses.

La idea de NASA de usar la superluna como excusa para la divulgación es potencialmente buena, pero efectivamente mala. Existe la palabra "sizigia" o "sicigia" para referirse a la alineación de tres cuerpos, como ocurre en los eclipses y que, por ende, se puede aplicar a las lunas llenas. Claro, no es una palabra tan "atractiva" como superluna. Es que, en definitiva, superluna es un término marketinero.

En el sitio de JPL/NASA, donde se dice explícitamente que la superluna puede ser una excusa para la divulgación, se comenta que muchas de las fotografías de la superluna son una inadecuada representación de lo que se ve a simple vista. Sería realmente muy instructivo si cada vez que se habla de superluna se explicara por qué NO es una superluna. Que es exactamente lo que no ocurre.

Por otro lado, los observadores saben que es preferible observar la Luna en los cuartos, para apreciar el "terminador", la línea que separa la parte iluminada de la que está en sombras.

Parece, además, por la forma en que se narra la superluna, que es un fenómeno que hay que verlo sí o sí porque ocurre una sola vez. Todo ocurre una única vez. Es la frecuencia de lo irrepetible. Paradójicamente, ese evento único, se repite varias veces por año.

Dicen que incluso las ideas más lúcidas se transforman en estúpidas si se las repite muchas veces. La superluna es un producto de consumo masivo, una mercancía producida en una cadena de montaje industrial de pavadas para vender publicidad. Se promociona este producto como si fuera una oferta, un descuento: "+30% de brillo gratis". Nos dicen, además, como si fueran bancos, que la única forma de obtener ese ahorro es comprando.

"Ahora, 30% ahorro por tiempo limitado. Es hoy o nunca", repite el mantra en cada ocasión. Un refrito, una remake, un meme. Luego, la realidad es diferente a las expectativas. Es como el síndrome de madame Bovary o Bovarismo. También es Bobarismo: una idea boba.

CÁLCULO DE TAMAÑO RELATIVO
Existe una herramienta online para calcular el tamaño angular de un objeto de cierto tamaño visto a cierta distancia. Lo usamos con la Luna:
A distancia promedio -384.000 km-, la Luna cuyo diámetro es de 3480 km, se percibe con un tamaño angular de 0.519239º (tamaño A).
Cambiamos la distancia a la cual estuvo la luna el 7 de mayo (no el 5), es decir, 361.200 km: 0.552015º.
A la distancia de 356.369 km, el tamaño angular será de 0.559498º (tamaño B).
La diferencia entre tamaño A y B es 0,04º.


Hagamos esto con el obelisco. Mide 68 m de altura.
Si lo observamos a 1000 m, su tamaño angular será de 3.894613º.
Si lo observamos a 950 m, su tamaño angular será de 4.099422º.


Si esto es suficiente para considerar un super-obelisco, exprese su júbilo cada vez que esté a menos de 10 cuadras del monumento, cuéntelo en Twitter y avísele al escritor fantasma en los medios online, seguro que lo publican como una gran noticia imperdible.

Size Calculator
https://sizecalc.com

Fuentes y enlaces relacionados
Space.com: Will the 'Full Flower Supermoon' of May actually be 'super'? The experts disagree.
https://www.space.com/full-flower-moon-2020-supermoon-really-super-controversy.html

Space.com: 'Supermoon' Dazzles: Biggest Full Moon in 18 Years Amazes Skywatchers
https://www.space.com/11179-supermoon-photos-full-moon-2011-skywatchers.html

NASA: The Next Full Moon Is a "Supermoon" Flower Moon
https://solarsystem.nasa.gov/news/1220/the-next-full-moon-is-a-supermoon-flower-moon/

Space.com: The 'Supermoon' Syndrome Rises with February's Full Moon
https://www.space.com/supermoon-syndrome-february-full-moon-2019.html

Farmer's Almanac: Why We’re Not Calling May’s Full Moon A Supermoon
https://www.farmersalmanac.com/supermoon-11971

Lunar Perigee and Apogee Calculator
https://www.fourmilab.ch/earthview/pacalc.html

NASA/JPL: What’s a Supermoon and Just How Super Is It?
https://www.jpl.nasa.gov/edu/news/2017/11/15/whats-a-supermoon-and-just-how-super-is-it/

Sobre las imágenes

Imágenes de NASA/Goddard/Lunar Reconnaissance Orbiter y Slooh.com.


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