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15/6/07 - DJ:

El planeta enano más grande es Eris

Es decir que Plutón, degradado a planeta enano el año pasado, no ostenta el título del mayor de esa categoría tampoco. Nuevos datos muestran que Eris es 27% más masivo que Plutón.

Ilustración. Créditos: NASA, ESA, and Adolph Schaller (for STScI)

De acuerdo a Mike Brown, el descubridor de Eris, y su estudiante graduado Emily Schaller, los datos confirman que Eris pesa 16.6 mil millones de billones de kilogramos, datos obtenidos al calcular el tiempo que tarda la luna de Eris, Dysnomia, en completar una órbita.

"Esta fue la última chance de Plutón en ser el mayor objeto en el cinturón de Kuiper", dijo Brown, profesor de astronomía planetaria en el Instituto de Tecnología de California.

Eris fue descubierto en 2005 con el telescopio Oschin del Observatorio Palomar.

Cuando resultó aparente que Eris era similar en tamaño, si no mayor, que Plutón, Brown y otros acudieron a la Unión Astronómica Internacional para dar cuenta de su estatus planetario, lo que terminó por resultar en la degradación de Plutón en planeta enano.

Schaller dijo que los nuevos resultados, obtenidos con el Telescopio Espacial Hubble y datos del Observatorio Keck, indican que la densidad del material de Eris es cerca de dos gramos por centímetro cúbico. Esto significa que Eris está hecho de hielo y roca, es decir que su composición es muy similar a Plutón. Resultados anteriores habían permitido a los científicos determinar su diámetro en 2400 kilómetros, también mayor que Plutón.


Imágenes de Eris y su satélite. Crédito: NASA, ESA, and M. Brown (California Institute of Technology)

"Plutón y Eris son esencialmente gemelos -excepto que Eris es el más grande de los dos- y un poco más frío", dicen Brown y Schaller.

La razón del frío de Eris es su distancia del Sol, unas 97 unidades astronómicas, lo que lo hace alcanzar temperaturas por debajo de los 400 grados Fahrenheit.

Las órbitas de Eris y Plutón son también diferentes. En su muy elíptico viaje alrededor del Sol de 560 años, Eris se acerca al astro a unas 38 UA, aunque actualmente se encuentra en su mayor alejamiento.

Plutón, en su revolución de 250 años, se acerca a 50 UA del Sol. Esto significa que Eris es, a veces, más cercano a nuestra estrella.

Basados en datos de especto, los investigadores piensan que Eris está cubierto con una capa de metano que se filtró del interior y se congeló en la superficie. Como en el caso de Plutón, el metano produjo transformaciones químicas, probablemente debido a la débil radiación solar, causando que la capa se enrojeciera. Pero en Eris, la capa es más amarillenta quizás porque se encuentra más lejos del Sol.

Los autores reportaron el descubrimiento en el paper "The Mass of Dwarf Planet Eris" en la edición del 15 de junio de Science.



Nota de prensa del Caltech

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