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Junio 2019: Agregué enlace a pdf sobre Necesidad y utilidad de la astronomía.

5/5/19 - DJ:

De la astronomía a la sociedad

T.E.L: 4 min.

Un nuevo material sobre las aplicaciones técnicas de la astronomía, desde la medicina al Wi-Fi.



La Unión Astronómica Internacional (IAU) publicó recientemente un folleto, en formato PDF, sobre las aplicaciones técnicas surgidas en el desarrollo de la astronomía y que se usan en otras ramas del quehacer humano, en virtud de lo que se conoce como "Transferencia de tecnología" (TdT). El folleto cubre las innovaciones aplicadas en medicina, computación, imágenes, cambio climático, wi-fi.
El material se publicó en inglés, pero gracias a algunos voluntarios se está traduciendo al español. Ya existe una versión en nuestro idioma, pero falta la revisión por parte de alguna otra persona. Aunque ese material en español todavía no se publicó, creo pertinente informar al respecto por dos motivos:
1-Algunos saben inglés y les podría interesar el material original.
2-Otros sabrán inglés y español y quizás estén dispuestos a realizar la revisión faltante.

El folleto se puede descargar desde el enlace indicado abajo. La persona a cargo de ese material y de su traducción es Bethany Downer, cuya dirección de mail figura en el comunicado de IAU, por si alguna persona está dispuesta a realizar la revisión de la traducción al español.

LA UTILIDAD DE LA ASTRONOMÍA
Hace un tiempo publiqué un post preguntándome cuál es la utilidad de la astronomía. Vuelvo al asunto por si no fui claro en aquella ocasión.
Dos respuestas suelen darse ante la pregunta, a saber:
-La astronomía no tiene utilidad, no tiene por qué ser útil.
-La utilidad de la astronomía es la transferencia de tecnología.

La primera respuesta es muy mala. Se puede partir de la premisa de que todo lo que hacemos las personas lo hacemos por algún motivo, con algún objetivo, y por tanto, con alguna utilidad. Como consecuencia, no es posible que la astronomía se haga, se usen miles de millones de dólares, y no sirva para nada. Quizás el problema con esta respuesta es que se interpreta lo "útil" en un cierto sentido, pero la pregunta es amplia.

La segunda respuesta tampoco es buena, porque aunque es cierto que la transferencia de tecnología existe, como da cuenta el material de IAU antes indicado, ese no es ni puede ser el motivo central por el que se hace la astronomía. La TdT es serendípica, surge sin que haya sido el objetivo inicial y surge a veces. En todos los demás casos, se hace astronomía y no hay TdT. Es evidente que se hace por otra razón. Aunque la TdT es valiosa y tiene sentido contar cuáles son las aplicaciones de la astronomía a otras ramas del hacer humano que mejoran la calidad de vida, esto solo puede ser un complemento a la respuesta.

La verdadera razón por la que se hace astronomía incluso en la modernidad, donde no necesitamos mirar las estrellas para guiarnos en la navegación ni anticipar las estaciones del año, es que los seres humanos no somos animales, plantas ni estrellas. Somo seres vivos, biológicamente, como no lo son los astros (aunque estemos hechos del mismo material fundamental). Y somos seres vivos con cerebros, no como las plantas. Y tenemos un cerebro diferente al de las jirafas, tortugas, delfines y gorilas.
Las personas nos hacemos preguntas que las orugas y los pulpos no se hacen. Pero además, tenemos las capacidades para responder tales preguntas. No hacerlo sería un desperdicio de capacidades. Lo hacemos porque podemos. Del mismo modo se puede explicar por qué hay gente que corre los 100 metros llanos o pinta como Picasso.
Por cierto, con las mismas capacidades intelectuales también podemos crear armas, drogas, contaminación, etc.
¿Es preferible vivir en una sociedad que no se haga esas preguntas (inevitables) y que no se dé respuestas?
El principal motor de las ciencias es entender la realidad, saber lo que no sabemos. ¿Para qué? Para saciar nuestro apetito de conocimiento, que es algo que los seres humanos tenemos (una necesidad) y que los animales y plantas no tienen. Las estrellas, tampoco.

Dejar de hacer eso es dejar de ser humanos. La ciencia se hace por motivos parecidos al arte: por necesidad. La necesidad de saber, en un caso, y la necesidad de expresar lo que pensamos y sentimos, respectivamente.

El segundo motor de las ciencias es transformar la realidad, es decir, tomar el conocimiento adquirido y usarlo para solucionar problemas. Allí las ciencias se transforman en "concretas". Pero, como señalé antes, eso no siempre es "bueno", o al menos no es igual para todo el mundo. Lo que puede ser bueno para unos, puede ser malo para otros. En muchos casos, el segundo motor tiene compañía: los negocios.

Las diferentes ramas de la física y las matemáticas se han usado para producir armas, desde cañones a bombas atómicas. La astronomía es, en comparación con otras ciencias, una de las menos "concretas", pero también una de las más "inocuas". O, como señaló con genial humor, Randall Munroe en su tira cómica XKCD:


Es mucho menos probable que al hacer astronomía te mate el objeto de estudio en comparación con la química, la vulcanología o la gerontología...

Fuentes y enlaces relacionados
From Medicine to Wi-Fi: Technical Applications of Astronomy to Society
https://www.iau.org/news/announcements/detail/ann19022/?lang

Sobre las imágenes
XKCD: Dangerous Fields
https://xkcd.com/2142/

La imagen aquí usada es una libre traducción sin autorización oficial, bajo mi responsabilidad.

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