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Divulgar es tener conciencia de una altísima misión: poner al alcance de la mayoría el patrimonio científico de la minoría. Manuel Calvo Hernando Another Day in the Lab

19/11/20 - DJ:

Cierran el radiotelescopio de Arecibo

T.E.L: 2 min.

Lo desmantelarán por los riesgos estructurales que sufrió desde agosto por la rotura de dos cables.


En un comunicado oficial, la NSF (Fundación Nacional para la Ciencia, de EE.UU.) anunció ayer que comenzarán los planes para desmantelar el radiotelescopio con la antena de 305 metros que, por 57 años sirvió como un recurso de clase mundial para la radioastronomía.

La decisión se toma, explicaron, al seguir las recomendaciones de los ingenieros al hallar que el daño estructural sufrido en los últimos meses no puede ser estabilizado sin riesgo para los trabajadores de construcción y el personal de la instalación. Se encontró que el instrumento está en peligro de una falla catastrófica y sus cables ya no son capaces de soportar las cargas para los que fueron diseñados. Más aún, afirman que cualquier intento de reparación pondría en peligro de muerte a los trabajadores y que, incluso si se llevaran adelante los arreglos, habría problemas con la estabilidad de largo plazo.

"NSF prioriza la seguridad de los trabajadores, el personal del Observatorio y los visitantes, lo que hace a esta decisión necesaria, aunque infortunada", expresó el director Sethuraman Panchanathan. 

Los ingenieros han examinado el radiotelescopio desde agosto, cuando uno de los cables de soporte se rompió. NSF autorizó a la Universidad Central de Florida (UCF), que maneja la instalación, a realizar los pasos razonables y usar fondos disponibles para resolver el asunto. Los ingenieros diseñaron y estaban por implementar una estabilización de la estructura del sistema de cables auxiliares. Mientras estaban esperando recibir dos cables de reemplazo, así como dos temporarios, un cable principal también se rompió en la misma torre, el 6 de noviembre. Con el estrés de la segunda avería, los ingenieros concluyeron que los cables restantes son probablemente más débiles de lo previsto.

Los planes se enfocan en desmantelar la antena, pero preservar otras instalaciones como LIDAR y el centro de visitantes. Algunas operaciones como el análisis y catálogo de datos recolectados con el telescopio continuarán. UCF se aseguró el almacenamiento en la nube en 2019 y migrará servidores fuera del área afectada.

NSF reconoce el significado cultural y económico que el Observatorio tuvo hasta ahora para Puerto Rico y prevé trabajar con el gobierno de aquel país para usar los recursos del Observatorio con fines educativos.

Resumen de ingeniería
El Observatorio de Arecibo consiste en una antena de 305 metros con una plataforma de 900 toneladas suspendida a 137 metros a través de cables conectados a tres torres. El 10 de agosto de 2020 un cable auxiliar falló al salirse de su soporte de una de las torres. Se estaba trabajando en su posible reparación con cables de repuesto cuando se rompió un cable principal de la misma torre el 6 de noviembre.

Posteriormente, los ingenieros encontraron que este cable principal de 3 pulgadas se rompió a aproximadamente el 60% de lo que debería haber sido su resistencia mínima a la rotura durante un período de clima tranquilo, lo que aumenta la posibilidad de que otros cables sean más débiles de lo esperado.
Las inspecciones encontraron quiebres en más cables y evidencia de deslizamiento en otros soportes de cables auxiliares, añadidos durante la década de 1990 cuando se añadió peso a la plataforma del instrumento.

Arecibo en la cultura popular
El radiotelescopio apareció en películas, como Goldeneye (Martin Campbell, 1995) y en Contacto (Robert Zemeckis, 1997).

En 1974 (un 16 de noviembre) se envió un mensaje hacia el cúmulo globular M13 y los datos recolectados con el instrumento se usan en el proyecto SETI@home. 

Ha sido un radiotelescopio icónico de la búsqueda de vida inteligente extraterrestre que no quedó al margen de los vaivenes del clima y la gravedad. Una lástima que no se haya podido reparar. Curiosamente, en la ciudad Arecibo, hay una comunidad llamada "Buenos Aires"☉


Fuentes y enlaces relacionados

NSF begins planning for decommissioning of Arecibo Observatory’s 305-meter telescope due to safety concerns

Arecibo Observatory Telescope to be Decommissioned After Second Cable Break

Sobre las imágenes
Foto Crédito: UCF
Imagen Mensaje: Wikimedia: Mensaje de Arecibo. Los colores fueron añadidos para destacar las diferentes partes. El mensaje original no posee información sobre colores.

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