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Divulgar es tener conciencia de una altísima misión: poner al alcance de la mayoría el patrimonio científico de la minoría. Manuel Calvo Hernando Another Day in the Lab

23/10/20 - DJ:

Desafían descubrimiento: "Sin detección estadísticamente significativa de fosfina" en Venus

T.E.L: 2 min.

Volvieron a analizar los datos originales y encontrar que el método estadístico tenía errores. 


El mes pasado, un equipo de científicos reportó el hallazgo de fosfina (PH3) en la atmósfera superior de Venus. Fue noticia mundial, ya que la fosfina se considera un biomarcador, una posible señal de vida. Debe decirse, sin embargo, que así como existe fosfina en la Tierra, de origen biótico, también la hay en Júpiter, de origen abiótico. Hace algunos años, investigadores españoles hallaron fosfina más allá del sistema solar: en la estrella CW Leonis.

Desde el anuncio original, se publicaron otros artículos sobre el asunto para responder a diversos interrogantes, como ¿cuánta vida sería necesaria para producir la fosfina detectada?, mientras otros indicaban que no era necesaria la presencia de vida para producir la molécula, ya que también se podría producir por actividad volcánica (Ngoc Truong, 2020).

El nuevo trabajo fue liderado por el Profesor Ignas Snellen de la Universidad de Leiden y no fue publicado bajo revisión por pares hasta ahora (enviado a A&A), sino que está disponible en el repositorio Arxiv.

El objetivo del trabajo es re-analizar los datos originales de las radio-observaciones de Venus a 267 GHz de la misma forma que en el original, con los scripts originales para reproducir el análisis espectral y luego evaluarlo estadísticamente.

El trabajo original fue realizado por Greaves et al. 2020; a la que en este nuevo paper denominan "GRB20", para abreviar, basándose en la inicial de los apellidos de los tres primeros autores (Greaves, Richards, Bains).

Una rápida aclaración aparece en el trabajo: Desde la publicación de GRB20, los autores originales alertaron de una actualización en el script de procesamiento de datos de ALMA. En paralelo, los datos disponibles en el archivo de ALMA se reprocesaron para incluir esa corrección.


En las conclusiones indican que el trabajo original utilizó un ajuste de curva que remueve ruido y efectos instrumentales, pero que puede generar sobre-estimaciones y resultados artificiales.


"Encontramos que las observaciones de 267 GHz de ALMA presentadas por GRB20 no proveen evidencia estadística para fosfina en la atmósfera de Venus", señalan. Y aclaran que "la reportada detección de PH3 es causada por un ajuste de curva de alto grado polinomial". Finalmente declaran que "Nuestro análisis muestra que al menos un puñado de elementos espurios se pueden obtener con su método y así concluir que el análisis presentado no provee una sólida base para inferir la presencia de PH3 en la atmósfera de Venus".


¿Está todo dicho? Para nada. Es interesante dejar en claro el alto componente matemático e informático en astronomía. Los datos brutos deben ser procesados y luego analizados, para lo cual se usan intensamente los recursos de software y el análisis estadístico. Cuando las señales detectadas son débiles y el nivel de ruido es alto, los resultados suelen ser controvertidos. Pero con mayor adquisición de datos, con diferentes instrumentos por equipos independientes, es posible llegar a conclusiones más firmes.

Quizás, encontrar fosfina en Venus sea tan difícil como hallar en su atmósfera a Tres Patitos☉


Fuentes y enlaces relacionados
Astronomers Challenge Recent Findings About Venus. “No Statistically Significant Detection of Phosphine”

Re-analysis of the 267-GHz ALMA observations of Venus: No statistically significant detection of phosphine
I.A.G. Snellen, L. Guzman-Ramirez, M.R. Hogerheijde, A.P.S. Hygate, F.F.S. van der Tak
arXiv:2010.09761 [astro-ph.EP]

Confirmada la presencia de fosfina en torno a la estrella CW Leonis

Hypothesis Perspectives: Might active volcanisms today contribute to the presence of phosphine in Venus's atmosphere?
Ngoc Truong, Jonathan I. Lunine
arXiv:2009.11904 [astro-ph.EP]

Greaves, J.S., Richards, A.M.S., Bains, W. et al. Phosphine gas in the cloud decks of Venus. Nat Astron (2020). DOI: https://doi.org/10.1038/s41550-020-1174-4

Sobre las imágenes
Venus: NASA.
Gráficos: Snellen et al (2020).

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